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第一部 临界星

第五章

三周后。

士官长坐到长剑截击机飞行员的座位上。座位太小了,它是按照太空军飞行服的标准尺寸制作的,而不是笨重的雷神倾盔甲。

他挠挠头皮,深吸一口气。空气闻起来怪怪的——少了通过盔甲里的气体清洁器后产生的金属味。这是他第一次必须安静地坐下来进行思考和回忆。他首先想起在致远星成功完成太空行动后的兴奋,但此琳达阵亡,星盟部队把整个星球烧成玻璃,形势变得越来越糟……还有红队。接着他又想起在“秋风之墩号”的冷冻舱中度过的日子,离开致远星后的旅程以及光环的发现。

还想到了洪魔。

他透过战斗机前面的观察窗向外望去,竭力抑制回想洪魔危机爆发时产生的恶心感。光环是谁建造的不要紧,关键是它被用来放置那种有知觉力的、致命的异形,这些怪物差点让他们全军覆没。他脖子上的伤口就是在光环表面星上与洪魔进行最后一战时,被一个感染型洪魔感染而造成的。伤口虽然愈合很快,但还是时不时地阵阵作痛。

他想把这些都抛诸脑后……尤其是洪魔。他全身开始疼痛起来。

这个星系的卫星——基座星——在漆黑的太空中看起来像个银灰色的圆盘,巨大的临界星在它后面散发出柔和的紫光。介于它们之间的是一大片闪闪发光的残余物——金属、石头、冰块,以及所有其他的光环残骸。

“再扫描一次。”士官长吩咐科塔娜

“已经扫描完毕。”她答道,只闻其声,不见其人。“外面什么也没有,我都告诉你了:只有灰尘与反射波。”

士官长把手握成拳头,一时产生了砸东西的冲动,然后他放松下来,奇怪自己的脾气怎么会变得这么暴躁。他在过去曾耗尽了全身的力气——而且光环上的战斗无疑是他军事生涯中最惨痛的回忆——但他从没有这么容易发脾气。

与洪魔作战一定对他产生了严重的影响,比他意识到的还要严重。

他努力不再去想洪魔。以后也许有时间去抚平这一创伤……也许没有。现在担心这个一点用处都没有。

“再扫描一遍。”他重复道。

安装在飞行员与系统操作员的座位之间的全息影像显示台上,出现了科塔娜那纤细的全息影像。她双手交叉放在胸前,明显对士官长的要求感到了很恼火。

“要是你在外面找不到我们用得上的东西。”他告诉她,“那我们就死定了。这架战机没有进入跃迁断层空间的推进器,也没有冷冻舱。没办法回去报告。动力、燃油、空气、食物、水——都只能维持几个钟头。”

“因此,”他最后尽量耐着性子说道,“扫描吧,再来一次。”

科搭娜重重地叹了口气,随即她的全息影像消失了。之后,扫描面板开始启动,屏幕上塞满了数学符号。

过了一会儿,扫描面板暗淡下来,科塔娜说道:“还是什么都没有,长官。我收集到的只是基座星上传来的巨大反射波……可并没有发射应答器发送的信号,也没有呼救信号。”

“你没进行主动扫描?”

她纤细的全息影像再次出现,这一次她的手指带有静电干扰。“外面的东西有上万亿个,你竟想要我这样扫描,要我对它们一件一件进行鉴别——即使我们坐在这里其他什么事都别做,那也要花上十八天时间。”

“如果外面有人、只是他们把发射应答器关掉了呢?要是他们不想被发现呢?”

“那简直不——”科塔娜极其短暂地停顿了一下。她四周的静电消失了,她凝视着外面的太空。“有趣。”

“什么?”

科塔娜看起来有些烦躁,然后似乎又迅速恢复了过来。

“新数据,信号反射波变得越来越强烈了。”

“有意义吗?”

“有意义。”她答道,“那不是反射波。”

科塔娜打开长剑机的远程侦察设备时,扫描面板响起一片“嗡嗡”声,又恢复了活力。一会儿之后她惊叫道:“扼——噢。”

科塔娜鉴别出那个有效信号是什么,士官长凝神注视着扫描面板。星盟部队巡洋舰那独特的球状轮廓徐徐进人视野,它正在基座星另一端移动。

“降低动力消耗。”他迅速命令道,“除打开被动扫描器、保持你所需的最低能量外,停止一切程序。”

长剑机暗了下来。科塔娜的全启影像不停地闪烁,在她切断全息系统的电源后,她的影像也渐渐消失了。那艘巡洋舰飞进光环残骸区,像一头饥饿的鲨鱼一样到处游荡寻找猎物。又一艘巡洋舰出现了,然后又是一艘,接着又来了三艘。

“状况如何?”他低声问道,双手悬在武器控制台上方,“它们发现了我们吗?”

“它们使用的扫描频率与我们系统的一样。”科塔娜的声音在他的头盔内置扬声器里响起。“太奇怪了,UNSC或军情局任何一份有关星盟部队的文件上都没提过这种事。你认为它们为什么要使用相同的频率?”

“别为那事分心。”士官长答道,“它们飞到这里来了,正在找什么东西。正如我以前说的那样,要是外面还有幸存者的话,它们会降低能量消耗。”

“我能侦测到它们的反射波。”科塔娜说道,声调一板一眼地没有变化,听起来非常古怪。能量太低似乎限制了她进行更为丰富的表达。“运行程序:正在分析星盟部队的信号,附带分析它们的扫描。要分配更多运行时间来执行这项任务。我在建立一种复合过滤运算法则,根据形势要求设计当前的形态信写识别软件。”

又有一艘飞船从基座星的地平线上飞起来。它比士官长见过的任何一艘星盟部队的飞船都要大。与星盟部队的驱逐舰一样,它的形状也像三个光滑的球茎,但是它的长度要长得多,估计有三干米。七座等离子炮台安装在万向接头上——火力强得足以摧毁联合国太空舰队的任伺一艘飞船。

“正从新的有效信号上收集加密传送的信息。”科塔娜低声道,“正在解密……有大量‘吱吱’声……命令正被传达给各艘巡洋舰,好像是在部署星盟的舰队在这个星系中如何行动。”

“一艘旗舰。”士官长低语道,“有意思。”

“扫描仍在运行,长官,稍等。”约翰离开系统操作员的座位。星系中出现了七艘星盟部队的战舰,他可不想在一旁干等。

他飘到长剑截击机后部的机舱,想看看机上都有什么装备,运气好的话,也许可以找到几枚装有湿婆神式核弹头的导弹。

正如他首次登上这架战机所看到的那样,冷冻舱已经被拆除。他不能肯定原因是什么,但有可能——就像“秋风之墩号”上所有其他东西一样——是为了执行他们原先那项充满危险的任务,才对设施进行了拆除、改装。

原来冷冻舱所处的位置现在新装了一个控制面板,士官长检查后,发现它是一个海鳗太空布雷系统。他没去启动它。海鳗系统最多可布置三十六颗漂雷,这种漂雷具有靠化学燃料提供动力的驱动装置,这使它既可以停在一个定点上,又可以四处活动,追踪特定的目标。以后会有用得着它们的时候。

他挪到武器库门口,强行把它打开——里面空无一物。

士官长检查了一下他自己的突击步枪:功能完好,可是弹仓里只剩下十三发子弹。

“有情况。”“科塔娜说道。

他回到系统操作员的位置。“给我看看。”

在最小的显示屏上,出现了一个轮廓:一个弹头式小圆锥体,它的一端配有姿态调整推进器。

“可能是个冷冻舱。科塔娜说道,“它的堆进器与燃料箱可以附着在舱体后部,以应付紧急情况……比如不得不抛弃飞船时。”“‘秋风之墩号,的绝大多数船员永远都没有机会从冷冻舱中活过来了,”士官长说道,“虽然他们可能在飞船坠毁之前就被扔了出去。我们靠过去。现在只能开启推进器。”

“航线设定。”科塔娜说道,“推进器启动。”

战机在渐渐加速。

“预计抵达耗时二十分钟,士官长,但是考虑到星盟部队当前的搜寻模式,我估计它们会在五分钟之内发现这个分离舱。”

“我们飞得再快些,”士官长吩咐她说,“但是不要发动引擎否则引擎散发的热能会被它们的探测器察觉。”

“做好准备,”科塔娜说道,“我要冲过去了。”

士官长戴上头盔,锁好空气密封盖,状态灯闪烁出绿色的光芒。“准备妥当。”他说道。

长剑机尾部的舱口先是裂开一条缝,然后“砰”地打开,机内气体冲出机体时发出爆炸般的声响。长剑机这时朝前飞奔而去,而士官长的脑袋则往后一仰重重地撞在头盔上。

“正在调整航线。”科塔娜平静地说道,“预计抵达时间两分钟。”

“我们怎样才能停下来?”他问道。

她叹了口气,“什么事都必须由我来想吗?”她把机尾的舱口重新关上密封好,然后给机舱内部增压,约翰听到微弱的“嘶嘶”声。

一艘圆形的星盟部队巡洋舰减慢速度,朝他们的方向掉过头来。

“敌军提高了扫描信号的速度与强度。”科塔娜报告。

士官长的一只手悬放在武器系统的控制台上。武器启动要花上几秒钟时间。110毫米口径的转轮机关炮可以立即开火,但是,导弹必须等它们的目标锁定软件运行后才能发射。到那个时候,比他们强一百倍的敌军巡洋舰已经把长剑截击机炸成废铁了。

“正在尝试干扰它们的扫描仪。”科塔娜说道,“这可能会给我们争取一些时间。”

那艘星盟部队的巡洋舰慢慢地掉过头面对着比它小得多的长剑机。它没有进一步采取行动……好像在静等他们靠近。

到现在为止一切都还好。士官长戴着金属护手的手握紧又松开。起码我们都还没死。

他凝视着扫描显示器。那个有效信号逐渐变成了更为清晰的图像:确实是一个UNSC的冷冻舱,它正摇摇晃晃地飘移着。这时,士官长才看清分离舱实际上有三个,它们并排连在一起,他原以为只有一个呢。

这样,“秋风之墩号”上全体数百人中可能有三个幸存者。他希望还有更多的幸存者,希望凯斯舰长是其中之一。在士官长眼里,凯斯是他遇到过的最有才华的太空战术家……但是,要一架长剑机单枪匹马地去靠近七艘星盟部队的战舰,即使是凯斯舰长也会颇感踌躇的。

士官长冒险把战机上更多的动力输到科塔娜的系统中。如果他们要渡过这卜难关,他得让科塔娜保持尽可能高的运行效率。

“发现新的有效信号。”科塔娜的话打断了他的思绪,“无论如何,我都认为它是有效信号,但具体是什么不清楚,它紧贴一块巨石,直径五百米。见鬼,它刚转身离开我的视野。”

科塔娜在显示器上重新演示一遍那个不完整的侧影,它停在石块上,形状古怪,棱角突出。她让它的轮廓高亮反显,还使这个多边形转动起来,然后把它贴到一艘鹈鹕运兵船的简图上。

“匹配度42%。”她说道,“正如你预计的那样,它停在那里可能是为了避免被发现。”

士官长在她的话语中似乎听到了一丝恼怒的成分,好像是因为他竟然想到了连她都没想到的事情而对他不满起来。

或普,”科塔娜接着说道,“更可能的是,飞船只是坠毁在那里。”

“我不这么认为。”他指着显示器说道,“那个机翼的位置表明它机头朝上——正准备起飞。如果它是坠毁在地的,朝向就不同了。”又有一般星盟部队的巡洋舰飞向这艘新发现的飞船。“正在转向,长官。”科塔娜告诉他,“做好准备,去取回那几个分离舱。”

士官长解开安全带,飘到船尾。他抓起一根固定索,一端固定在自己盔甲上,另一端固定在长剑机的舱壁上。

他感觉到姿态调整推进器喷射出灼热的火焰,接着战机来了个一百八十度大转弯。

“三秒内减压。”科塔娜说道。

士官长打开空空荡荡的武器库爬了进去,部分身体还露在外面。他准备就绪。

科塔娜打开机尾的舱门,战舰内再次响起爆炸声,一股气流冲了出去。士官长被重重地摔在武器库一厘米厚的A型钛合金门上,随即一个凹坑出现在那里。

然后他爬出来,科塔娜在他的头盔显示器添加了一个箭头状的蓝色导航点,标明冷冻舱飘浮的方位。

士官长从长剑机上跳了出去。

他在太空中向冷冻舱飘去。虽然离它们只有三十米,但是如果因为错误估计了自己的运动轨迹而错过目标,他就再也没机会了——等他回到长剑机重新来过时,星盟部队的战舰肯定会”他们死无葬身之地。

他伸长胳膊用手去够那几个冷冻舱,还差二十米。

他的身体已经无法再往前靠。他把左膝移至胸前,开始慢慢地翻跟头。

还差十米。

相对于分离舱而言,他的上半身是“朝下”翻的。如果他经过冷冻舱时翻滚到的位置恰到好处,他是能够着它们的。这正是他所希望的。

他继续翻滚……现在几乎“站起来”了。

还差三米。

他努力伸长胳膊,肘关节被拉扯得差点断裂,发出“嘎吱嘎吱”“噼里啪啦”的响声。然后他伸展双手,努力使手指够得更远。

他的指尖擦过排头那个冷冻舱光滑的表面,它滑开了,与第二个冷冻舱碰了一下。他手指一弯,但没能抓住它的把手。他再去抓第三个,也就是最后一个冷冻艇——他的中指钩住了舱架。

他的身体往里一翻一缩,然后落在这个冷冻舱上。他迅速把固定索绕在舱架上,自己也用它缚牢,之后开始拉着固定索往回撤。

“快点,长官,”科搭娜在通讯频道里说道,“我们有麻烦了!”

是什么麻烦士官长非常清楚:两艘星盟部队的巡洋舰正加速飞向长剑机,它们的引擎闪烁着蓝色的电光,它们船体上的等离子武器与激光武器由红色变成橙色,温度急剧上升,马上就要开火了。

他竭尽全力往回赶,同时对两条腿的动作进行一些微小的调整,这样在零重力的情况下,他就不会老是磕磕绊绊了。

长剑机不能动弹,那几艘星盟部队的巡洋舰要击中它易如反掌。科塔娜只有等他返回战机后才能发动引擎。即使他与这些冷冻舱经受得住推进器喷射的气流,科塔娜为了避免遭到袭击而采取的任何规避动作都会使战机像挥舞鞭子一样把他和冷冻舱打个粉碎。

星盟部队的飞船已经飞入长剑机的射程范围,它们整齐地排成一排。长剑机危如累卵。

三枚导弹呼啸而至,撞击在星盟部队领头那艘飞船的右舷上。爆炸过后,敌军飞船毫发无损,它的护盾挡住了爆炸产生的能量,在抵消这些能量时护盾发出了淡淡的银色光芒。

士官长转头看见那艘鹈鹕运兵船正飞离原先藏身的小行星,垂直向上面那两艘星盟部队的飞船冲过去。

巡洋舰掉转了方向。比起袭击一动不动的长剑机来,它们显然对猎杀活物更感兴趣。

士官长最后猛地一拉固定索,他和冷冻舱一起冲进长剑机尾部的舱门,撞在战机的甲板上。

科塔娜马上封闭舱门,发动引擎。当战机开始加速掉头转向敌军飞船时,士官长刚好爬到系统操作员的座位上。他启动了武器系统。

那两艘星盟部队的飞船加大马力前去追逐鹈鹕运兵船,但这时它已经飞进了残骸密集区,躲开一大块金属与岩石,从一个冰球上空俯冲下去,又冲过一堆堆被炸碎的外星金属块。星盟部队开火了:能量束撞击在光环的残骸上,没有命中鹈鹕运兵船

“不管是谁在驾驶那艘鹈鹕运兵船,它对鹈鹕运兵船的性能都了解得很清楚。”

“我们欠它们一个人情。”约翰开始用长剑机的机关炮进行扫射,炮弹击打在那艘追踪鹈鹕运兵船的敌舰护盾士,留下一个个银色的小点。“那我们就还它们一个人情。”

“你知道的,”科塔娜说道,“我们实际上根本伤不了那几艘星盟部队的飞船。”

那艘巡洋舰放慢速度,又掉头转向他们。

“那我们看看伤不伤得了。给我制定一个发射导弹的方案,我要让导弹在敌军的等离子大炮开火之前先击中它们,这样敌军飞船部分护盾的功能就必定有短时间的削弱。”

“正在制定,”科塔娜回答,“可是缺乏精确的数据,我不得不把计算建立在假设的基础上。”一长串数学运算出现在武器控制板上,“给我火力控制权。”

约翰用力按下火力系统上的超驰控制装置按钮。“它是你的了。”他说道。

星盟部队飞船上的等离子大炮转过来锁定他们,它们的温度变得越来越高,这时,科塔娜把长剑机上的全部ASGM-10导弹一股脑儿地发给了出去。

导弹拖曳着一条条白色的尾巴蜿蜒奔向目标。

“我们走!”

长剑机马上加速,沿着鹈鹕运兵船的路线冲进残骸区中,机尾的摄像机显示,导弹正朝目标飞驰而去。敌军用反导激光武器进行拦截,三枚导弹被中途击中爆炸,化成了通红的火球。敌军的等离子大炮现在已达到白热化的程度——眼看就要开火了——这时最后一枚导弹终于命中目标,爆炸沿着船体扩散开来。起初士官长还以为导弹击中的是护盾,但是后来才看清:爆炸其实是发生在闪闪发光的护盾内部。等离子大炮开火了,它们发射出来的能量马上被飞船周围的一大团尘土与蒸汽吸收。暗红色的等离子能量在飞船护盾里像气球般不断膨胀,飞船的探测器因此而变得模糊不清。飞船向左舷倾斜,一下变成了瞎子。

“应该够它们忙活一阵子了。”科塔娜说道。

长剑机沿弧形线路飞行在一个半公里宽的金属板下面——这时,刚好一道等离子束击中了面板,面板燃烧起来,发出“噼噼啪啪”的声音,同时不停地旋转。

“也许还不够。”科塔娜咕哝一声,“最好让我来驾驶。”自动驾驶仪启动,控制器猛地从士官长的手中脱离。长剑机的加力燃烧室开启,它加速朝一堆乱石飞去。科塔娜驾驶着战机摇摇晃晃地一路狂奔,机体与凹凸不平的地面之间一直只相距几米。士官长一只手紧紧抓住座位,用另一只手去系牢安全带。他把扫描仪的显示器移到操作台中央的显示屏上,看到星盟部队两艘距离最近的飞船正朝着他与鹈鹕运兵船的方位挺进。这两个UNSC的飞行器以在这片光环残骸区中还可以再躲避几分钟,但它们的燃料很快就会耗尽,到时就只有坐以待毙。

它们究竟能逃向何方呢?长剑机和鹈鹕运兵船都没有肖-藤川超光速引擎,因此他们只有被困在这个星系里,这点星盟部队知道得很清楚。星盟部队有的是时间玩猫捉老鼠的游戏,玩够了再发威也不迟。士宫长对这个星系进行了一次彻底的扫描,希望能找到什么东西——能让他取得战术优势的东西。但是不行,从战术的角度想问题不行,这么做无疑是自寻死路。敌我实力这么悬殊,根本就没有什么战术优势能使他取得这场战斗的胜利。他必须改变思路——改变战略。

他开始扫描那艘庞大的星盟部队旗舰——关键就在那里。

他扭转战局、战胜敌军就全靠它了。

他按下通讯系统的按钮,跟鹈鹕运兵船打招呼。“这里是士官长斯巴达战士117。识别码T α 340。”

“这里是波拉斯基准尉。”那边有许多声音嚷嚷起来,“听到你的声音真他妈太好了!士官长。”

“波拉斯基,你以最快的速度冲到那个方位去。”他径直在显示器上的星盟部队旗舰处标注了一个导航点,同时用箭头标明大致的路线。

通讯频道里寂静无声。

“如何,波拉斯基?”

“正在设计路线,长官,”那边传来了喧闹,紧张的争论声,“我希望你清楚你要做什么。波拉斯基通话完毕。”频道“啪”的一声关闭了。

“我们到那里去,科塔娜。”他说道,用手指敲打了一下那个导航点,“你能飞多快就飞多快。”

长剑机往右边一滚,奔基座星直飞而去。随着过载的增加,士官长的安全带发出呻吟般的“嘎吱”声。

“你真的清楚你要做什么吗?”科塔娜问道,“我是说,我们现在可正朝着这个星系里最庞大、最危险的星盟部队飞船一头撞过去。我估计这还只是你某个鲁莽透顶、简单至极的计划的一部分。”

“没错。”士官长答道。

“噢,那好,坐稳了。”科塔娜说。长剑机向左舷翻滚,俯冲到一块岩石下面,尾部传来巨大的爆炸声。“看来你的‘计划’已经引起了它们的注意。我看到六艘星盟部队的飞船全都开足马力来追赶我们了。”

鹈鹕运兵船呢?”

“还在那里。”科塔娜报告道,“它遭到了猛烈攻击,但也正飞向导航点……当然速度比我们慢。”

“调整我们的速度,以便与它同时到达目标。当我们的距离可以进行安全对接时知会一声。”

长剑机减慢速度,它时而斜向右舷,时而偏向左舷,激光火力在机身四周不停地闪烁。

“你从没详细告诉过我——”科塔娜说道,平静的语调掩饰不住她的恼火,“你的计划是什么。”

“一项凯斯舰长也会同意的计划。”士官长把导航控制台调到主显示器上,“如果我们能幸免于难,我想从这里……”他敲打着旗舰上的导航点,“学会如何利用基座星的重力井进行弹射飞行。”

“行,”科塔娜答道,“但我还是——嘿,它们停止射击了。”士官长打开船尾的摄像机。那六艘飞船虽然在继续追赶他们,但是它们关闭了武器的能量,炮口随之慢慢冷却。“我估计得没错,我们与旗舰处于同一个射出方向时,它们就不敢开火了。

鹈鹕运兵船目前与我们相距1200公里,还在不断靠近。现已达到安全对接距离。”

士官长招呼鹈鹕运兵船:“波拉斯基,解除你对飞船的控制,由我们接管。”

士官长?”

“进行加密对接。回答!”

在一个长长的停顿后……明自。”

科塔娜出现在那块小小的全息影像显示台上,她先似乎在倾听动静,一会儿之后她宣布:“成功控制鹈鹕运兵船!”

“协调我们的航线,科塔娜,将战机飞到鹈鹕运兵船顶部。”

“正在调整航线拦截鹈鹕运兵船。距离旗舰500公里。”

“作好准备,科塔娜,经过旗舰时改变我们的航线;同时准备把全部扫描仪对准旗舰,要是我们通得过的话。”

“‘要是’?”科塔娜问道。

旗舰的大炮瞄准长剑截击机鹈鹕运兵船,它们就像愤怒的眼睛在漆黑的太空中闪闪发光。

“还有300公里。”

那艘星盟部队的飞船迸发出点点火光,它就要开火了。暗红色的等离子能量在聚集;三枚等离子鱼雷从飞船上射出,直奔他们而来。“快闪——”士官长叫道。

科塔娜使劲把战机向左舷、右舷倾斜,然后启动加力燃烧室.仰起机头往上疾飞。敌军火力奔涌而至,长剑机与鹈鹕运兵船差点就被击中,这股地狱之火随即消失在遥远的太空中。

士官长原先也是这么估计的:凭着他们逼近旗舰时的角度之斜与速度之快,敌军的武器很难命中目标,即使星盟部队以精准闻名的等离子大炮也不在话下。

还有十公里。”科塔娜大声宣布,“正在以突发模式进行扫描。”

一眨眼的工夫他们就飞到了长达三公里的旗舰的上空,士官长看到敌军大炮正极力想锁定他们的行踪。这艘外星飞船线条明快,顶部和底部相对而言显得更为平滑,但从船头到船尾它却明显弯成三个球形;沿船体奔涌着超高温等离子形成的蓝色发光气流;飞船四周围绕着一层银色能量护盾发出的淡淡的光芒。

士官长放下了悬着的心,靠在座位上。他刚才没有意识到自己一直屏住呼吸,这时他才松了一口气。“好,”他说道,“很好。”

“正加速进入弹射飞行轨道。”科塔娜喊道。

长剑机的引擎轰然响起,士官长的耳膜被吵得极不舒服。他有一刻都不知道战机飞到什么地方了。

“再靠近鹈鹕运兵船一些,”他说道,“飞到它的正上方。在它顶部入口跟它对接。”

科塔娜双手叉着后腰,眉头紧皱。“正在重新调整加速参数,但是你要知道,对接起来的飞船在进行轨道加速时位置是不稳定的。”

“我们不会对接得太久。”他说着,解开安全带滑离了座位。他飘到机尾,俯身贴在地板上,打开长剑机的入口。起保护作用的压力门上,绿灯不停地闪烁着。他拆掉安全阀,“砰”的一声打开密封盖。

一只手从下面伸进来,约翰马上将这个人拉入长剑机。

惊喜只持续了一会儿,随即约翰一激灵——他一把抓住这个人的制服,把舱门踢上,推着这个人一起退到舱壁,随后约翰以迅雷不及掩耳之势缴下新来者的手枪,举起来对准这个人的前额。

“你已经死了,”士官长说道,“我亲眼着见你死了,在杰肯斯的任务录像带上。洪魔侵入了你。”

这个黑人微微一笑,露出一排洁白的牙齿。“洪魔?去他妈的!士官长,A·J·约翰逊中士可不是熊包,外星怪物的恐怖表演吓不死我。”

第六章

士官长用一只手牢牢抓住机舱壁,以免身体在零重力的情况下随意飘荡。他另一只手则紧握着手枪,进一步把枪口顶在约翰逊的脑门上。

中士的笑容渐渐消失,不过他乌黑的眼睛里并没有一丝惧色。他哼了一声道:“我明白了,你认为我受到了感染。好啦,我没有。这里……”他拍拍胸脯,“是百分之百的一级陆战队员……此外没别的东西。”士官长站立的姿势不再显得那么紧张,但他并没有放下手枪。“把原委解释给我听。”

“它们的确抓住了我们,那些长得像蘑菇、到处传染病菌的小杂种。”约翰逊说道,“它们伏击了我、杰肯斯,还有凯斯。”提到舰长的名字时他停顿了一会儿,然后摇摇头继续说道:“它们蜂拥而上,从四面八方包围了我们。杰肯斯与凯斯都被它们侵入了……但我的滋味我猜它们尝起来不舒服。”

“洪魔不会‘尝’任何东西。”科塔娜插嘴道,“感染型洪魔重组受害者的细胞结构,把他变成一个战斗型洪魔,之后战斗型洪魔又变成聚生型洪魔——一个产生更多感染型洪魔的孵化器。基于我们所看到的情景,它们肯定不会放过一个受害者。”

中士耸耸肩。他在口袋里乱摸一阵,找到一截烟屁股,把它叼在嘴角上。“这个嘛,我看到的是另一回事。它们‘放过了我’,好像我是火鸡大餐中一棵没有煮熟的菠菜。”

科塔娜,”士官长问道,“这有可能吗?”

“有可能,”她以谨慎的口吻答道,“但同时这种可能性极低。”她稍微停顿了一下,又接着说:“根据我从中士生理监测仪上读取的数据,他的经历是可信的,但在他没有接受医疗机构的彻底检查之前,我也没有百分之百的把握。只是初步的发现表明,他没有受到洪魔的任何寄生感染。很明显他不是个没有头脑、身体半裸的外星杀人机器。”

那好。”士官长“啪嗒”一声关上手枪的保险,把手枪翻转过来递还给中士,但他并不急于松手。“可是一有机会我就要让你从内到外都检查一遍,我们不能冒险让洪魔的感染扩散。”

“我听你的,士官长,我正盼着见到陆战队的那些小护士呢。现在……”中士离开舱壁向舱门飘去,“让我们把其他人拉上来。”他经过那几个冷冻舱的时候稍微停了一下,“我看见你收留了一些游荡者。”

“他们必须再等等。”士官长说道,“解冻至少要花上半个小时,否则他们就有低温休克的危险,我们与星盟部队重新开战之前的这段时间不够用。”

“‘重新开战’,”中士复述道,体会这话的含义。“好。这么过瘾的战斗,我还以为我们就这样跑掉不打了呢!”随即中士打开通向鹈鹕运兵船的舱门。

一枝MA5B型突击步枪的枪管从开口处伸了进来,中士伸手把它拉住。

一个陆战队下士从舱门里蹦了进来。他的制服上缝着他的名字:洛克里尔。他的脸呈棕褐色,剃着光头,一双明亮的蓝眼睛露出狂乱的神情。他从中士手中拿回枪,端着它扫视了一遍舱内的情形。“安全!”他回头冲看卜面的鹈鹕运兵船大声喊道。

“放松,下士。”士官长说道。

下士的眼睛最后定定地瞧着士官长,不信任地摇摇头。“一个斯巴达战士。“他咕哝道,“大家伙儿甭上这该死的战机——”

士官长认出了这个陆战队员的臂章:行星轨道空降突击队的金色彗星徽章。这支富有传奇色彩的部队被大家称为“地狱伞兵”,素以作战顽强闻名。

洛克里尔肯定曾是席尔瓦少校的部下,怪不得这个毛头小伙对他这么虎视耽耽。席尔瓦是个彻头彻尾的地狱伞兵,在光环的战斗中,他刘斯巴达II型持全盘否定的态度……尤其看不起士官长

又一个人自己抓住舱门爬了进来。他腰挎一枝等离子手枪,身穿一套线条分明的黑制服,一头红发整齐地梳向脑后,两只眼睛看到士官长时没有露出多少惊奇。他的中尉军阶线是黑色珐琅质的线。

“长官!”士官长“啪”的一声,干脆利落地行了个军礼。

“正在调整速度与航向。”科塔娜宣布。在显示屏上,长剑机与鹈鹕运兵船的机身在向基座星仰斜。“这样可以给你们站在甲板上提供一个多G的重力。”

中尉在甲板上站好后漫不经心地回了个军礼。“我叫哈维逊。”他说道,颇感兴趣地从头到脚打量一下约翰。“你是士官长斯巴达战士117?”

“是的,长官。”士官长吃了一惊。大多数人,即使是经验丰富的官员,要辨认出哪个斯巴达战士是谁都有相当的难度。这个年轻的官员怎么会这么快就认出他来了呢?

士官长注意到这个人肩上的圆形徽章——三颗星上方有一对银黑色的鹰翅,刻在鹰翅上方的是两个拉丁词“SEMPER VIGILANS”——永远警醒。

哈维逊是军情局的人。

“很好。”哈维逊说道,瞥了一眼洛克里尔与约翰逊。“有了你,士官长,我们就有一线生机了。”他把手伸出舱门,拉另一个人上了长剑机。

最后上来的是个女人,她穿着飞行员的制服,已经很脏的金发被塞进帽子里。她向士官长行了个军礼。“我是波拉斯基准尉请准许我登机,士官长!”

“准许。”他说道,回了个军礼。

印在她制服上的图案是一只红色的牛眼,上面有一个火焰腾腾的拳头。这是太空军第二十三飞行中队的徽章。虽然士官长以前从没遇到过波拉斯基,但可以看出她与被称为“克敌铁锤”的卡罗尔·劳雷上尉来自同一连队。如果她真的是“克敌铁锤”的战友,那么她肯定是一个技术娴熟、无所畏惧的飞行员。

“情况怎样了?”洛克里尔不耐烦地问道,“这里有什么用得上我们的枪杆子吗?”

“放松些,下士。”中士吼道,“你那颗脑袋除了戴头盔就没有别的用处吗?有没有注意到我们没有在飘浮?有没有感觉到那些重力?战机正处于一个弹射飞行的轨道中,我们要绕卫星转个圈再和星盟部队决一雌雄。”

“没错。”士官长说道。

“我们的当务之急应该是逃离这儿。”哈维逊说道,稀疏的眉毛拧在一起,“不要盲目与星盟部队交锋。我们获取了敌军与光环的重要情报,当务之急应该是回到UNSC的控制空域。”

“那也是我的目标,长官,”士官长答道,“但是长剑机与鹈鹕运兵船都没有配备肖-藤川引擎。不能进入跃迁断层空间,回去就要花上好几年的时间。”

哈维逊叹了一口气,说道:“那确实使我们别无选择,是吧?”他转身背对士官长来回踱步,陷人了沉思。

士官长尊重军阶的高下之别,这意味着他不得不听从哈维逊中尉的命令,但是士官长极端厌恶别人背对着他,不管这个人是不是长官。他当然也不喜欢哈维逊一副以领导者自居的嘴脸。

“对不起,长官。”士官长说道,“我必须指出,虽然你是一名高级军官,但我现在重任在身,做什么事我自有分寸。我直接受命于最高指挥部。”

“什么意思?”

“意思就是,”约翰接着说道,“对这两个飞行器,对飞船上的全体人员……包括你,长官,我拥有战术指挥权。”

哈维逊转回身,脸色阴沉。他张开嘴好像要说些什么,但接着又闭上,只是上下打量了一番士官长,然后他薄薄的嘴唇上泛起一丝淡淡的笑容。“当然,我很清楚你的任务,士官长。我会尽我所能协助你的。”

他竟然知道士官长原定的任务是去抓获一个星盟部队的先知?一个军清局的官员干吗跑到这里来?

“那么计划怎么干?”洛克里尔问道,“弹射飞行轨道——然后呢?我们就这样闲扯一整天吗,士官长?”

“不。”士官长回答。

他扫了一眼波拉斯基和中士。波拉斯基值得信赖,至于约翰逊中士,士官长虽然还是怀疑他不可能从洪魔那里死里逃生,但在没有证据证明他受到了感染之前,还是应该假定他是安全的。哈维逊?士官长不信任他,但这个人知道利害关系,应该不会对士官长加以干涉。而洛克里尔就是另一回事了。

这个地狱伞兵身体紧绷,随时准备爆发……或者像枚杀伤地雷一样爆炸。在重压之下有些人被迫屈服,丧失斗志;有些人则精神崩溃,完全不顾他们自己以及团队的安危,盲目地去报复敌人,再加上这个地狱伞兵具有强烈的自尊心以及暴躁的性格,士官长必须在这个人面前树立自己的威信。

“到鹈鹕运兵船上去。”士官长吩咐他,“我们远离基准星的时间只剩下几分钟。把我们用得上的所有东西都拿上来:剩余的武器、弹药、手雷。与我的通讯频道保持畅通,以便你能听到指令。”

洛克里尔站在那儿,盯着士官长的面罩.肌肉紧绷。约翰逊中士张开嘴刚想说话,但士官长暗暗示意他住嘴,于是中士就什么话也不说了。

士官长上前一步走近洛克里尔。“我的命令没说清楚吗,下士?”

洛克里尔咽了口唾沫,他蓝色眼睛里燃烧的火苗逐渐黯淡,眼睛也看向了别处。“不是。”他松懈下来,把步枪扛在肩上,接受了——至少在目前——士官长的权威。“我这就去,士官长。”他走到舱门口,跳进鹈鹕运兵船

要奇袭敌军旗舰,这支队伍缺乏的岂止是凝聚力。

“那么我们怎样去获取肖-藤川引擎呢?”波拉斯基问。

“我们另想办法,”士官长回答,“退而求其次。”他走到控制台的电子方位仪前,打开显示器。扫描到的星盟部队旗舰出现在显示屏上。“这就是我们的目标。”

哈维逊眉头紧皱。“士官长,如果这样冲向那艘飞船,恐怕我们还没来得及向它们开火,自己就早被它们炸上天了。”

“一般而言,你说得没错,”士官长答道,“但我们的计划是把鹈鹕运兵船改造成一艘战舰——在里面装上海鳗式布雷系统,让它做我们的前锋。我们必须对它实行远程操纵,让它加速到它的极限速度。它会吸引敌军火力,还会发射漂雷攻击敌军,这样我们就有机会溜过去。”

波拉斯基听后表情沉重,眉头皱在了一起。

“有问题吗,准尉?”

“没有,士官长。我只是痛心要失去这么好的一艘飞船,是它帮我们安然无恙地从光环中逃了出来。”

这一点他理解。飞行员对飞船有深厚的感情,给它们取名字,把它们当作人一样看待。然而,士官长从不会这么儿女情长。他很久以前就知道,任何装备都是可以为达到目的而牺牲的。也许,科塔娜除外。

“我们这样靠近旗舰,”哈维逊说道,双臂交叉放在胸前,“要与一艘火力比我们强大一千倍的飞船硬碰硬吗?或者你还有其他飞越它的计划?”

“都不是。”士官长指着旗舰的战斗机发射舱说道,“那就是我们的降落区。”

波拉斯基眯起眼睛看着旗舰船身上那个相对对较小的开口。“以这么快的速度冲进这么小的窗口,我看有点悬,但是——,“她咬着嘴唇估算了一番,“从技术上说长剑机还是有可能办到的。”

“它们会发射撒拉弗战斗机来阻击鹈鹕运兵船与长剑机。”士官长说道,“而要这么做,它们就必须撤消部分护盾保护。我们冲进去,把那些怪物统统灭掉,我们就拥有了一艘可以进入跃迁断层空间的飞船。”

“干吧!”洛克里尔在通讯频道那头叫了起来,“到里面把它们都灭了!”

约翰逊中士咬着烟头仔细思考这项计划。

“没人曾经占领过星盟部队的飞船。”哈维逊低声讲道,“有那么几次我们把它们打得到了走投无路的境地,它们就自己把飞船炸毁了”

“我们别无选择,”士官长说道,他的眼睛扫过波拉斯基、约翰逊和哈维逊,“除非有人能想出更好的办法。”

鸦雀无声。

“还有什么要补充的吗,科搭娜?”他问道。

“加速冲出轨道会耗掉我们大量的燃料,并且速度太快,难以调整航向躲避旗舰的截击。我们冲过去的方位有敌人密集的火力网,因此我们必须减速、躲闪一同进行。这比较难以处理。”

“这事交给波拉斯基。”士官长转身对科塔娜说道。

“驾驶长剑机?”波拉斯基缓慢地点点头,她绿色的眼睛里立刻闪现出星直光芒。“我有段时间没驾驶它了,但没问题,士官长,我完全知道该怎么操纵。”她走到飞行员的座位坐好,系紧安全带。

“虽然波拉斯基的技术无可挑剔。”科塔娜说道,“请允许我指出我处理信息的速度要快上一百万倍……”

“我需要你去连接旗舰内部的作战通讯网络。”士官长打断了她的话,“我们靠近它时你要关闭它的武器系统,堵塞它的通讯。”

“让一个无人护卫的‘女士’去给你这家伙打头阵?”科塔娜叹了一口气,“我想也只有我会这么做了。”

“哈维逊中尉,”士官长说道,“我需要你在我们冲出轨道之前把海鳗式布雷系统的发射程序设计妥当,并且安装到鹈鹕运兵船上去——一半设计为在受到撞击时自行爆炸,其余的设计为发射后追踪任何一艘阻挡我们前行的敌军飞船。”

哈维逊点点头,坐到波拉斯基旁边的操纵台前。

两个弹药箱和一个行李袋从长剑机与鹈鹕运兵船的连接口推了上来。洛克里尔接着也冒出来,随即把舱门关闭严实。“就这些了,士官长。”他说道,“一枝高爆手枪,两枝MA5B型步枪,一枝M90型近距离突击霰弹枪,还有大约一箱的破片杀伤手雷,大约一打的步枪子弹匣——但是没有多少个霰弹。”

士官长拿起四颗手雷和半打突击步枪弹匣。他弹出步枪的弹仓,里面已没剩几颗子弹。伴随着“啪”的一声脆响,装满子弹的弹匣被他压人弹盒。

中士抓了一把弹药、一枝MA5B型步枪,还有三颗手雷。

“十秒内加速冲出轨道。”波拉斯基说道。

“把剩下的武器弹药固定好。”士官长对洛克里尔说道,“你自己也准备一下。”

洛克里尔把这些武器弹药放入行李袋,挂在自己的脖子上,然后手扶把手站稳。约翰逊中士靠在冷冻舱上,而士官长则紧紧抓住舱壁。

“正在松开鹈鹕运兵船。”彼拉斯基说道。战舰下面传来“轰”的一声巨响。“鹈鹕运兵船已脱离。鹈鹕运兵船自动驾驶程序编制完毕。”科塔娜说。

“海鳗漂雷安装完毕,随时准备发射。”哈维逊说道。

波拉斯基说:“离加速冲出轨道还有三秒……两秒……一秒。加速!

长剑机的引擎轰然启动,船身在重压之下“咯吱咯吱”地直响,所有人在加速的一刹那身体都往后一仰。

鹈鹕运兵船冲在前头,一马当先绕过基准星的地平线,呈弧形飞回光环残骸区。长剑机紧随其后,喷出物击打着基准星的表面,像流星雨一样砸出一个个坑穴,激起一层层薄薄的尘雾。

波拉斯基打开安装在机身左侧的对准星盟部队巡洋舰的摄像机的显示器。“它们正等着我们。”她叫道,“要躲开它们。”鹈鹕运兵船向右侧翻滚。“加速冲向旗——”

旗舰就在前面,太近了。它一定已经预料到了他们的飞行轨道,但没想到他们竟然会掉头直接向它冲过去,否则,旗舰的位置处于他们上方,正好是开火攻击的绝佳方位。

鹈鹕运兵船正处于前方200公里处。”波拉斯基说道。

这艘庞大的飞船把那几艘巡洋舰的火力都吸引过去了,船身冒出股股黑烟拖在后面,有些部分已被击中蒸发。

“漂雷已发射。”哈维逊宣布,“躲避漂雷的攻击路线,飞入导航点,波拉斯基,不要碰到它们。

“明白。”她答道,“注意——正在进入。”

“烦透了。”洛克里尔喃喃自语,“战舰打来打去,火力这么密集,而我却干坐在这里,什么鸟事也做不成,只是一味听他们说注意注意,自己连什么时候会被炸得粉身碎骨都不知道。”士官长什么也没说,但他也有这种想法。他与这个地狱伞兵一样对太空作战感到焦心,不一样的是他没有这个伞兵那么臭的脾气。

“得了。”约翰逊中士接过话茬儿说道,“马上给我闭嘴,让女士好好驾驶。”他从口袋里拿出一个任务记录器,然后插入一个芯片。屏幕上什么都没有,只有那个微型扬声器爆发出节奏强劲、尖锐刺耳的声音。

士官长听出这是一种“弹击”乐——它的前身是几世纪前嘈杂的“金属”乐。不过,它特别合中士的口味。

“现在就一枪崩了我吧,中士。”洛克里尔抗议道,“要不就把它关掉,别用那个该死的噪音折磨我。”

“好好欣赏,下士,这可是经典。”

“听它还不如去死。”

波拉斯基继续躲避攻击,长剑机翻来滚去,一会儿倾向左舷,一会儿倒向右舷。她让战机一连横滚了两次,以躲避敌军旗舰发射过来的一枚等离子鱼雷。

“卖弄”士官长头盔里的扬声器传来科塔娜的咕哝声。

“正在连接星盟部队的作战通讯网络。”科塔娜在战舰的通讯频道里大声宣布,“正在进入它们的武器系统。准备行动。”

鹈鹕运兵船在前头又拦截了一枚等离子鱼雷,爆炸燃起熊熊大火,一会儿之后就消失了,犹如一团由闪闪发光的离子化金属形成的云层擦过夜空。

敌军旗舰出现在战机前部的显示屏上——与餐碟一般大小。

“没时间玩了。”波拉斯基咕哝道。她按下加力燃烧室的按钮,飞速冲向旗舰。

由于加速过于突然,士官长约翰逊中士一下子就被弹到了长剑机的尾部。洛克里尔虽然还是紧紧抓住把手,但身体飘起来已经快与甲板平行了。

“距离太近,飞入敌军旗舰后无法减速在发射舱软着陆。”科塔娜警告说。“真的吗?”波拉斯基恼火地答道,“难怪他们把你叫作‘聪明的’人工智能。”她把帽舌拉低一些,“驾驶的事我负责,你专心破坏它们的武器系统去。”

“它们正在发射战斗机。”哈维逊警告道。现在星盟部队的旗舰已经充满了半个显示屏,六架撒拉弗战斗机正从庞大的机身里钻出来。“还有二十枚漂雷没爆炸。敌机进入漂雷的攻击范围。正在追踪……锁定目标……调整方向。“泪珠状的撒拉弗战斗机纷纷被炸毁,它们冒出来的一股股火苗混在了一起。哈维逊哈哈大笑,“正中目标!”

“敌舰前部武器系统与护盾均已瘫痪。”科塔娜说道,“门都打开了。”波拉斯基低语道,“它们在请我们进去,拒绝就太没礼貌了。”

敌军旗舰充满了整个显示屏。

“要撞上了。”科塔娜发出警告。

约翰逊中士站起来。士官长知道接着会发生什么事,于是依然躺在甲板上,用手紧紧抓住中士的一条腿。波拉斯基熄灭引擎,打开姿态调整推进器。长剑机这时来了个一百八十度大转弯,机头机尾掉了个个儿。波拉斯基全速往外飞,引擎超负荷运转,发出阵阵轰鸣声。机身由于减速而承受了巨大的压力。

士官长一只手紧紧抓住甲板,另一只手则握住中士的腿,使他不至于飞到战机的另一端。

波拉斯基把显示屏切换成双画面显示——同时监视机头与机尾。她随时调整战机的推进器,对准旗舰的发射舱入口慢慢靠近。屏幕上那个小小的入口以极快的速度变得越来越大。“注意——注意!”

引擎“呜呜”直响,战舰的速度也在减慢……但这还不够。

他们以每秒300米的速度进入发射舱。长剑机的引擎喷射出一道道火焰,把那些手忙脚乱试图逃开的咕噜人技师都冲走了。它们装甲烷的气罐像爆竹一样炸得粉碎。

波拉斯基切断电源。战机结结实实地撞在甲板上。

士官长约翰逊中士以及洛克里尔抱成一团,跌落在飞行员与操作员的座位上。

咕噜人拿着等离子手枪靠近战机。它们的武器正在预热,散发出绿色的光芒。星盟部队的工程师则忙着救火,修补爆裂的管道。

“发射舱上方的护盾正在重新启用。”科塔娜宣布道,“外部气压趋于稳定。请放心站起来,在机舱内走动走动。”

洛克里尔手脚并用地爬起来。“耶!”他大喊一声。这个年轻的地狱伞兵猛地拉起他MA5B型步枪的枪栓,把一发子弹塞进枪膛。“咱们开始行动吧!”

“大家干得不错,”士官长站起来说道。他准备好了自己的突击步枪,“但困难还在后头。”

它们原先蹲伏在长剑机附近保护自己不被射中,现在它们脸朝下倒在磷光闪闪的血泊之中。

士官长从舱门跳下去,翻了个跟头后双脚稳稳站住。他的运动探测器检测到他身侧有三个目标,他忽地转身望去,看到三个星盟部队的工程师。他把手指从步枪的扳机上抽出来。工程师对他们没有威胁。

这种一米高的古怪生物自身能产生某种比空气还轻的气体存储在气囊里面,它们就靠它飞起来。这三个工程师盘旋在甲板上方,它们一边用触须探测那一大团乱麻般的燃料输送管,一边快速地修理着管道与燃料泵。

“还没队伍出来次迎,有趣。”科塔娜低声道,“我查看了这艘飞船的人员名单:三千名星盟兵,大多数是工程师:咕噜轻兵有一个连:精英战士只有一百个。”

“只有一百个?”士官长喃喃自语道。

他挥手示意队伍朝发射舱后部的一扇大门前进。空气中充满浓烟与灭火用的喷雾,这使得能见度减至前方十多米。

突击步枪开火的“哒哒”声在发射舱回响。士官长端起自己的步枪,向左边转身望去。

洛克里尔看着脚下工程师那扭曲的尸体,又对着这些倒下的外星异族射出一梭子弹。

“别浪费弹药,下士。”中士说道,“它们虽然让人看了不舒服,但并没有危险。”

“现在它们是没危险了,中士。”洛克里尔回答。他抹去溅在脸颊上的几滴血液,呵呵地傻笑起来。

士官长比较认同洛克里尔对于来自星盟部队的威胁的看法:如有可疑,杀无赦。不过,他发现这个年轻的陆战队员此时所采取的行动纯属多余……还有些外强中干。

第七章

  • 军历2552年9月22日1750时
  • 未知星系,光环残骸区,一艘未知的星盟部队旗舰上。

等离子束击打在长剑机的机身上,档风玻璃碎得到处者是。一股股发光的能量“嗞嗞”响着穿过驾驶舱,玻璃遭到它们的烧蚀后留下道道暗黑的印痕。

大队咕噜人蹲伏在没有起飞的撒拉弗战斗机与燃料箱后面。有些为了保命还在往那里冲,有些则端着枪蹿出来射出一条条惨绿的等离子束袭击长剑机。

“我来搞定它们。”波拉斯基说道,随后扭开一个开关。

长剑机的起落装置启动,升高到离地一米远后停住。“机炮准备完毕。”波拉斯基大声道,“再见了,伙计们。”

她拿起一个刻度线瞄准仪往发射舱四周扫视一遍。密集的120毫米口径炮弹像冰雹一样把咕噜人的掩体击得粉碎。燃料箱与没有护盾保护的战斗机纷纷爆炸,金属碎片与咕噜人炸飞后落在甲板上。空气爆炸激起的熊熊烈火“呼”地涌向天花板,然后慢慢熄灭。发射舱里一片狼藉,一摊摊燃料还在燃烧,咕噜人星盟部队工程师的尸体都已被烧焦,横七竖八,到处都是。“火灾扑灭系统启动。”科塔娜说道。

一股股灰雾从上面落下,大火一下子烧得更旺了,但很快便逐渐减弱、最后完全熄灭。

“发射舱里有空气吗?”士官长问道。

“正在扫描”科塔娜回答,“有一些灰烬,战舰的机身熔化时产生了一些污染,还有大量烟雾,但里面的空气可以呼吸,士官长。”

“好,”他转过身对着其他人,“我们进去。我领头;洛克里尔,你跟在我后面;中士,你殿后。”

“你必须也把我带上。”科塔娜说道,“我虽然已经把这艘飞船的导航图表弄到了手,但是操纵控制装置已被人为锁定。我需要直接进入飞船的指挥数据系统。”士官长犹豫了。他的盔甲允许连接像科塔娜这样的人工智能,把她存储于一个特殊的水晶层。在光环上,拥有科塔娜就相当于拥有价值无可估量的战术优势。

可是,她也把他盔甲的部分神经界面用于信息处理,就是说她占用了士官长的一部分大脑;而且她从光环的计算机系统出来之后,行为就一直显得……焦躁不安。

他把不快放到一边。要是科塔娜变成了累赘的话,他就把她拔出来。

“你等着。”他说道,随即按下计算机终端的一个键,把科塔娜转储到一个数据芯片上,一会儿之后,终端出现了绿色的脉冲波。

他取出芯片,把它放入头盔后部的插槽。一阵眩晕袭来,在科塔娜跟他连接时,他的脑袋里像被注满了水银与寒冰,这种感觉他很熟悉。

“我看看,这里的空间还挺大的嘛。”她说道。

他没理会她惯常的俏皮话,向约翰逊与洛克里尔点点头:“我们走。”

约翰逊中士向侧门撞去,门滑开了。洛克里尔把步枪搭在肩上,对着舱口一阵扫射。两个咕噜人被击中,往后飞落到甲板上。它们原先蹲伏在长剑机附近保护自己不被射中,现在它们脸朝下倒在磷光闪闪的血泊之中。

士官长从舱门跳下去,翻了个跟头后双脚稳稳站住。他的运动探测器检测到他身侧有三个目标,他忽地转身望去,看到三个星盟部队的工程师。他把手指从步枪的扳机上抽出来。工程师对他们没有威胁。

这种一米高的古怪生物自身能产生某种比空气还轻的气体存储在气囊里面,它们就靠它飞起来。这三个工程师盘旋在甲板上方,它们一边用触须探测那一大团乱麻般的燃料输送管,一边快速地修理着管道与燃料泵。

“还没队伍出来欢迎,有趣。”科塔娜低声道,“我查看了这艘飞船的人员名单:三千名星盟兵,大多数是工程师:咕噜轻兵有一个连;精英战士只有一百个。”

“只有一百个?”士官长喃喃自语道。

他挥手示意队伍朝发射舱后部的一扇大门前进。空气中充满浓烟与灭火用的喷雾,这使得能见度减至前方十多米。

突击步枪开火的“哒哒”声在发射舱回响。士官长端起自己的步枪,向左边转身望去。

洛克里尔看着脚下工程师那扭曲的尸体,又对着这些倒下的外星异族射出一梭子弹。

“别浪费弹药,下士。”中士说道,“它们虽然让人看了不舒服,但并没有危险。”

“现在它们是没危险了,中士。”洛克里尔回答。他抹去溅在脸颊上的几滴血液,呵呵地傻笑起来。

士官长比较认同洛克里尔对于来自星盟部队的威胁的看法:如有可疑,杀无赦。不过,他发现这个年轻的陆战队员此时所采取的行动纯属多余……还有些外强中干。

这艘飞船的发射舱的结构与星盟部队的另一艘飞船——士官长最近进去过的“真理与和谐号”的内部构造差不多。低低地斜射过来的灯光照亮了黑暗的紫色墙壁,外星人的金属板上似乎镂刻着许多微微发光的几何图案,它们奇形怪状,彼此重叠。天花板呈拱状,大约十米高,这毫无必要,与人类的飞船比起来,它简直是浪费空间。

士官长注意到发射舱后部有一扇大门。

这是一扇六角形的大门,整支队伍同时进去都没问题——只是他还没傻到在敌人的地盘让大家排成这样的队形。这扇门分四个部分,当输人开门的密码后,它会从中间悄无声息地滑开。

“它通向主廊。”科塔娜说道,“我们由此可以到达舰桥。”

士官长挥手示意洛克里尔站到门的右侧,约翰逊中士站到左侧。

“哈维逊中尉,”他叫道,“你做我们的后卫;波拉斯基,开启大门的控制装置。现在开始只许打手势。”

哈维逊冷冷地给士官长敬了个礼,然后握紧武器,仔细查看发射脸四周的动静。

波拉斯基上前蹲伏在大门中央的控制面板旁,她把帽舌转到后脑勺,又往前靠近一些,然后回头对着士官长翘起拇指。

他端起步枪,点点头,示意她接着开门。

她把手伸向控制装置——可是她的手还没碰到装置,门就滑开了。

对面站着五个精英战士:两个分别站在门的一边,子弹难以直接射到它们;第三个站在走廊的正中央,平端等离子步枪指着士官长;它后面是殿后的第四个精英战士;而最后一个则蹲伏在大门控制面板前面——与波拉斯基鼻子对着鼻子。

士官长连射两枪,子弹从波拉斯基的头顶呼啸而过。第一枪击中了走廊中央的精英战士,第二枪则射中了殿后的精英战士。这些外星士兵还没有启用它们的护盾,7.62毫米口径的子弹轻而易举地穿过了它们的盔甲。这两个精英战士转眼就倒在了甲板上。

它们站在门两侧的同伴嚎叫着发起反击。等离子步枪射出的蓝白色能量束击打在士官长的护盾上,“嗞嗞”声在发射舱里响成一片。

士官长的护盾在一点一滴地消失,头盔里的警告指示器不停地发出一波波的嗡嗡声。能量武器发射时的闪光炫得他一时什么都看不清,他极力想瞄准波拉斯基面前的精英战士,但是没有用——他看不清目标。

这个精英战士抽出等离子手枪。波拉斯基也抽出了她的随身武器。

她的速度更快——或运气更好。她打开枪套,一把抓起手枪举手就打,只听“砰”的一声巨响,一颗子弹射在精英战士细长的头盔正中心。

精英战士也开了火,不过偏离了目标,等离子束落在波拉斯基身后,烧焦了那里的甲板。

波拉斯基随即把子弹全射在这个外星怪物的脸上。有两颗震得它往后退了一步,它的护盾逐渐消失殆尽,其余的子弹撕裂了它的盔甲,把它的骨头击得粉碎。

它四脚朝天地倒了下去,抽搐两下,死了。

约翰逊与洛克里尔猛烈的交叉火力射向走廊,而波拉斯基紧贴甲板很快就干掉了剩下的几个精英战士

“这就是我所说的,”约翰逊咯咯地笑道,“一场真正的火鸡猎杀活动。”

走廊前面十米远的地方、又有十二个精英战士绕过拐角直奔过来。

“呃——噢。”洛克里尔咕浓了一声。

“中士!”士官长吼道,“大门控制装置!”士官长两个箭步奔到波拉斯基所处的位置,抓住她的衣领,把她拖出火线。等离子束落在她原先待的地方,“嗞嗞”直响。

他放下波拉斯基,拿出一颗手雷,预设好爆炸延迟时间后,对准冲过来的精英战士扔了过去。

中士瞄准大门控制装置一阵扫射,装置随即爆炸,碎片四散,大门也訇然关闭。

厚重的金属门后响起一记沉闷的撞击声,然后发射舱里一片寂静,静得令人害怕。波拉斯基挣扎着站起来,她往手枪里装上新的弹匣,手抖个不停。

科塔娜,”士官长说道,“我们要另寻一条路到舰桥。”

一个蓝色的箭头闪现在他的头盔显示器上。士官长转身看到他右边有一个舱门,他指着舱门示意队伍行动,然后率先跑到那里点了一下控制面板。

这扇小门滑开了,展现在眼前的是一条狭窄的走廊,弯弯曲曲地伸向漆黑的前方。

他不喜欢这条路。走廊太暗太窄——是伏击的绝佳场所。他本来打算回头走原先那扇大门,但很快放弃了这个想法。大门门缝里不断冒出浓烟与火星,在门另一边的星盟兵企图烧出一条路闯过来。

士官长打开夜视仪,一波波绿色荧光冲淡了黑暗。没有敌情。

他停下来重新启动护盾,接着蹲下身子,背好步枪,爬进走廊。

越往里走道路变得越狭窄,它光滑的紫色表面也越暗。士官长不得不侧起身子爬过去。

“这看起来像是一条专门供工程师用的维修走廊。”科塔娜说道,“那些精英战士要想追上我们有它们受的。”

士官长一边小心而缓缓地移动着,一边含糊地应付了她一声。他的能量护盾擦过墙壁时发出一阵嚓嚓声,冒出几点火星。太窄了。他关小能量护盾,稍微宽松些的空间刚好够他挤出舱门。

随后出来的是洛克里尔,然后是波拉斯基、中士,最后是哈维逊。

士官长指了指哈维逊,接着指了指门。哈维逊皱了皱眉,然后点点头。哈维逊关闭舱门,扯断控制装置的电路。

发射舱里有几十个工程师——在这艘飞船上它们有自己的通道,这说明它们的数量非常之多。士官长在“真相与和谐号”上没有见过这样的通道。

实际上,他在那艘飞船上连一个工程师都没看到。是什么使得这艘飞船与众不同呢?从武器装备来看它好像是艘战舰……可是它却有负贵飞船整修的维修人员。

“在这里停下。”科塔娜说道。

士官长停住脚步,关闭他的外部扬声器以便与科塔娜自由交谈。“有问题吗?”

“没有,交好运了也说不定。看你左下方二十米处。”

士官长眯起眼睛才注意到墙壁有一部分突了出来,形成一个圆形的开口,与他的拇指尖一般大小。“那是一个数据端口……或者是星盟部队工程师某种专用数据端口的通道。我正从那里通过短波与红外线接收交换信号。把我拿出来插到那里。”科塔娜说。

“你肯定吗?”

“我跟你在一起发挥不了什么作用,然而我一旦与这艘飞船的作战通讯网络有了直接联系,就可以渗透进去接管它们的系统;同时我也许可以控制附属系统,给你争取时间。你仍必须赶到舰桥去,通过手工操作让我进入它们的控制系统。”

“只要你有把握。”

“我什么时候没把握过?”她有些恼怒了。

士官长通过神经界面可以感觉到她的不耐烦。

他从头盔的插槽取出科塔娜的数据芯片。士官长感觉到她离开了他的大脑,热量重新涌入头部,随着心跳的节律一起搏动……盔甲里又只剩下他一个了。他把科塔娜的芯片插入星盟部队的数据端口。

洛克里尔脸上露出厌恶的神色,低声说道:“你就是给钱我也不会把那种东西插进自己身体的任何部位。”

士官长对着他的脖子挥手做了个砍下去的动作,这个陆战队员马上不做声了。

“我进去了。”科塔姗说道。

“情况如何?”士官长问道。

停了有半秒钟。“与我想的……不一样。”科塔娜回答,“沿这条路往前走三十米,然后左转。”

士官长示意队伍前进。

“与我想的太不一样了。”科塔娜喃喃自语道。

科塔娜是专为入侵软件而建造的。军情局三处设计的每一个伎俩与密码破解运算法则都被编入了她的程序,而她又凭自己的能力掌握了更多的技巧。她就是个终极神偷与电子间谍。现在她溜进了星盟部队的系统。

长剑机冲向旗舰时,她第一次进入它们的网络可谓轻而易举。那时,她把它们的武器系统设置为自诊断模式,星盟部队查清问题后迅速重新设置了系统——但是这已经给波拉斯基提供了宝贵的几秒钟,使她虽然反应迟缓(人类的反应都这样慢),却也有足够的时间进入发射舱。

“情况如何?”士官长问道。现在科塔娜的那份惊奇已经消失,系统的反入侵系统正保持高度戒备。她似乎感到眼下有个什么东西在系统里巡查,那个东西好像在用细微的探针触探科塔娜藏身之处。它探查一阵后,又缩了回去。

感觉好像是有其他的什么东西在系统里游走。一个星盟部队的人工智能?以前从没有有关外星人工智能的报告。这种可能性激起了她的兴趣。

“与我想的……不同。”她终于回答道。

她扫描了飞船系统中存储的每一张示意图,然后飞快地逃过飞船三千个监视系统的监视,挑选了一条从当前位置到达舰桥最短的路径,把它存入偷来的三级系统缓存中。她让自己的某些区块同时执行多项任务,然后继续分析飞船的构造与子系统。

“沿这条路往前走三十米,然后左转。”

科塔娜控制了飞船外部的摄像机,侦察到太空中那六艘星盟部队的巡洋舰。它们停止了对长剑机的迫逐,现在盘旋于旗舰右舷一百公里处。一艘艘奇怪的“U”型运兵船从这几艘飞船里发射出来,一窝蜂地涌向旗舰。麻烦即在于此。

在旗舰内部,她发现十二队猎杀型精英战士正在扫荡各个走廊。她破坏了飞船的跟踪系统,制造出士官长及其队伍的电子幻影,让他们沿着通往船头的通道行进:UNSC的指挥控制中心一般就设在船头。也许这样她能尽情地耍耍那些精英战士,让它们追了老半大后什么也找不到。

她把敌人的方位坐标上传到士官长的头盔显示器里。

通过数据流反馈回来一个具有挑逗性的信号。

科塔娜锁定那个反馈源,仔细倾听,辨认出那个信号是非随机模式,随后切断了与它的联系。不管这个系统里还有什么东西,她都没有时间与它捉迷藏。

科塔娜最终不得不承认自己无力与一个可能存在的敌军人工智能一比高低。她已经从光环的系统里吸收了巨量数据,这些永远值得保留的记录包括:光环的控制与维护,关于洪魔的宇宙生物学特征,以及一些关于星盟部队深为敬重的神秘“先贤”的零散信息。一刻不停地对这些信息进行检验、校对、整理,要花上她一个星期的时间……更不用说理解了。

虽然这些数据都经过了压缩,但她的储存空间还是趋于饱和,并且占用了她通常保留下来用于信息处理的光脑子系统。她老是怀疑压缩文件时是不是过于匆忙——担心光环的数据可能被破坏了。

实际上是她拷贝的大量信息使她臃肿不堪,才导致了她的运行速度减慢,效率降低。

她没向士官长提起这事。科塔娜对自己的智慧极具信心,打心眼儿里不愿承认自己被这些数据拖慢了;但如果还是像什么变化都没发生一样照常运作的话,会显得更愚蠢。

她发了一个困塞信号来破坏“另一个智能体”与她取得联系的企图。

在她的一部分意识检验飞船的构造时,发现有另一条路通往舰桥。愚蠢。她应该一下子就注意到它的,但是这个通道在图表上被划归为应急系统。它是一条很小的走廊,尽头连着一套逃生分离舱。这条线路与一个控制通道共用一个出口。

士官长,另有一条路通往舰桥。”

“收到。稍等。”通讯频道里传来一阵扫射声,然后静了下来。“继续,科塔娜。”

“正在上传路线。”她说道,“我认为你穿着盔甲通不过这条新路,建议你兵分两路,齐头并进,这样会大大增加到达舰桥的机会。”

“明白。”士官长说道,“波拉斯基和哈维逊跟我;约翰逊和洛克里尔,你俩走逃生舱那条路。”

她继续与两个小队保持联络,同时跟踪星盟部队几支队伍的相关位置。她又复制了一些幻影信号来迷惑敌军。

科塔娜接收到的旗舰与巡洋舰之间的通信带宽越来越大。报告入浸者——请求增援——一个传回本部星球的警告。它们有好几次提到“圣者”。令她感到好笑的是,那些情报试图加密以免遭截获。她满腹狐疑,觉得有必要调查清楚星盟部队看得如此重要、以至于要藏着掖着的究竟是些什么东西。

她一边破解上述信息以及其他可资前后参照的信息,一边把它们分类归人通讯频道的信息存储器。这时,她观测到旗舰侧面的传感器上闪过一道能量尖峰。右舷有一艘巡洋舰往远处飞去,它掉转了船头,引擎闪耀着火花,周围的黑暗泛起一片铁蓝色的光芒。这艘星盟部队的飞船加速朝前飞去,撕裂了黑暗,最后消失在跃迁断层空间里。

科塔娜记录下它们离开时的矢量以备将来参考……这可能会给确定它们大本营所处的方位提供线索。

星盟部队竟然会请求增援,这让人大惑不解。它们的士兵极其高傲,几乎从来不会从战斗中退却。它们不会请求增援……不会为它们自己而请求、那么,这艘飞船,尽管装备得像条战舰,可是配备的人员却不像是来打仗的。它只带了几百名战斗人员,工程师倒是有一大帮。

科塔娜思索这些事时,继续发出阻塞信号应付系统中另一个物体的探查。她希望自己的行动能掩盖多久就掩盖多久。另一个物体的信写变成了一系列贝塞尔函数,她随即进行校对以免露出破绽。

她利用星盟部队自己的导航计算机自动处理这个程序,然后移动士官长及其手下的电子幻影以迷惑正在追赶他们的精英战士

同时,她继续研究星盟部队的飞船与它的系统——这种机会千载难逢。关于它们先进的跃迁断层空间驱动装置以及武器的信息,能使人类的科技向前跃进几十年。

科塔娜?”士官长的声音使她从全神贯注的状态中惊醒过来,她听到等离子束的爆炸声与自动武器的射击声。“我们遭遇到身穿隐身服的精英战士,需要在这个交叉点周围找到出路。”

她忽略了精英战士的屈光技术。她做的事情太多,弄得自己心力交瘁,应接不暇。她停下对星盟部队科技的研究,在交叉点周围给士宫长找到了一条出路。

她重新启动与人类的通信装置以及路线草拟程序,说道:“你右边的检修门,士官长。往下走三米,正前方五米,左转,然后再往上。”

她听到一声爆炸。“搞定。”士官长说道。

科塔娜必须集中精力保护士官长。她中断其他搜索,仔细察看飞船的图表。她得找到她能派上用场的什么东西。一枝武器也好,一个阻止敌军的方法也好——就在那里:空气预处理程序的备份端。与其他系统不同,它被划分为低优先级,安全防护级别也低。

她在一微秒的时间之内算出一二十万个星盟部队所用的密码,成功破解了这个系统。她首先把士官长及其队伍所处的走廊上的通风口连接至空气流通主系统,然后指令抽气泵运行程序抽出飞船其余部分的空气。

飞船87%的通道气压陡然下降,整个计算计系统得警报装置纷纷发出一闪一闪的光芒。她把它们统统关掉。

系统中的那个未知智能体试图关闭抽气泵。她对它发送的信号进行封锁,给安全系统重新设置了一个密码:我们遗憾地通知你。

她听到这个人工智能体尖叫起来,一波又一波的回声在她的处理器里激荡。她熟悉这种声音——听起来像是人发出的,不过被严重扭曲了。

她扫描一遍飞船上的摄像机,看见咕噜人痛苦地长声尖叫,摔倒在地上,它们的呼吸器由于外部气压降低而漏出了甲烷。工程师全身变成蓝色,行动迟缓,然后死掉了。它们飘浮在空中,触须卷曲着,似乎仍想找个可以粘附的东西。猎杀型精英战士停在走廊里,用手扼住自己的喉咙,张开下颚试图咬住已被抽走的空气,不久它们就倒在地上窒息而死了。

这时,一道脉冲自她的道德子程序传过来,发出一个中断指令,意图使她停下来重新考虑自己的决定。但是,科塔娜知道现在不是敌死就是我亡,于是她更改了道德程序发送过来的信号路径,然后把这个程序关闭了。她不能被这些婆婆妈妈的顾虑拖慢速度。

士官长。”她在通讯频道里低声说道,“请注意我现在上传到你导航系统里的通道都被放光了空气,进入那些地区你的手下都会丧命。”

士官长停了有三秒钟,然后答道:“明白。”

利搭娜对星盟部队牵涉到“圣者”的信息进行解密,但在解密程序运行一圈后不得不中止。它们所用的语言异乎寻常地华丽——比起精英高级官员所写的华丽文章有过之而无不及,要一个字一个字把它们都翻译出来是不可能的,但她查明某个重要人物预计要到光环残骸区来。很快。

这个来访者是如此重要,现在这些星盟部队的战舰不过是先遣队,更多的飞船还在后面,有上白艘。

士官长,”科塔娜说道,“我们可能有麻——”

“听我说,科塔娜,”士官长打断她,“我们现在正位于指挥中心门外。你能否告诉我里面有多少人?”

“不能。它们关闭了舰桥的传感器。”她答道。

“你们都听到了科塔娜的话,”士官长对他的同伴说道,“做好最坏打算。中士,你和洛克里尔各就各位。”

“明白。”约翰逊中士低声道,“已就位,我要把星盟部队的屁股踢烂。”

“我们打算在这端把门炸开,科塔娜。准备。”

科塔娜注意到旗舰边上的传感器能量奔涌。星盟部队的那几艘巡洋舰掉转了头,它们的等离子大炮已预热完毕,就要开火了。

士官长。”科塔娜说道,“赶快!”

“我要扔等离子手雷了。”士官长在通讯频道里说道,“注意!扔出去了,快隐蔽!”

士官长扔了两枚等离子手雷,它们像镁带燃烧一样冒出炫目的火焰,然后就粘在封闭舰桥的合金隔离门上——这是这种外星武器最有用的特性之一。他迅速奔到走廊的拐角,站在哈维逊与波拉斯基面前充当他们的盾牌。五秒钟过去后,一道闪光照亮整个走廊。士官长回到门边。在手雷爆炸处,大门闪耀着镜子般明亮的光芒,但是它们并没有受到什么严重的破坏。

一百个手雷也炸不开这些门——但是,星盟部队的等离子手雷在爆炸时毁掉了电子设备与保护装置。士官长把套在盔甲里的手指插进门缝——但愿维持大门关闭状态的发电机与保护装置都被摧毁了。

他使出浑身的力气试图依靠这个缝隙把门拉开。它们滑开几厘米,然后又停了下来。士官长调准站立的方位,接着再次用力把门往两边拉,但是门纹丝不动。

士官长的运动探测器上出现警告性的脉冲波——门的另一边有敌军在活动。

他把突击步枪的枪口插进狭窄的门缝后扣动扳机,弹出来的弹壳“咔哒咔哒”地跌落在地板上。

一声嚎叫从门那边传来,一缕青烟飘出门缝。

士官长背好步枪,接着双手抓门,屈臂,拉——这次,两扇厚重的金属门总算挪窝了。

一道等离子束擦过他的护盾,炫得他头昏眼花。他没去理会,闭上双眼继续用力把门拉开。又一道等离子束射过来,击中了他的胸脯。

两扇门被拉开半米远——够了。

他滚到一边给他的护盾补充一段时间能量。

没有反应。盔甲的警报装置仍持续发出脉冲。他眯起眼睛透过那些游移在视野中的发光点扫视了一遍损害报告——雷神锤盔甲的内部温度超过60℃。士官长听到盔甲里的微型制冷压缩机“吱吱”地叫个不停,它正试图通过制冷把温度降下来。

“陆战队员!”他大喊道,“火力压制!”

“是,士官长!”洛克里尔答道。他单膝着地,对着门的开口扫射起来;约翰逊站着开火,子弹从洛克里尔的头顶上“嗖嗖”地飞过。

士官长重新启动他的护盾控制软件。

还是没有反应。他的护盾系统瘫痪了。

射击停止。“搞定。”洛克里尔说道。

“进去。”士官长说道。

他冲进室内,跨过他面前那个死在地板上的精英战士。它的尸体已经被撕裂——它是在试图不让大门被拉开的时候被打死的。

士官长扫视了一遍房间。房间呈圆形,直径二十米;中央有个悬在空中的平台,直径十米,四周是全息操纵面板。这个平台浮在甲板里的一个凹坑上方。这个坑里有炸裂的光纤线路,还有三个被吓得缩作一团的星盟部队工程师

“不要杀死这些工程师。”科塔娜警告道,“我们需要它们。”

“明白。”士官长回答,“听清命令了吗,洛克里尔?”

通讯频道没有立即传来洛克里尔的答复,停了一会儿他才说道:“明白。”

环形墙壁上,从甲板一直延伸到天花板的显示器上充满各种各样的图表,还有星盟部队稀奇古怪的标记,这表明了旗舰的身份。同时,它们也显示出周围的空间状况,可以看到星盟那五艘留下没走的巡洋舰正在逼近。

士官长周边视觉察觉到了异常:从墙上的显示器里出来一个身穿乌黑盔甲的精英战士,它的隐身服正在一点一点地消失。它大步向士官长奔来,一边发出挑衅的吼叫声。

士官长一把抓起步枪扣动扳机。三颗子弹呼啸而出,然后空仓挂机,弹药计量器上显示出“00”——没子弹了。

子弹击打在精英战士的护盾上冒出一串火花,幸运的是有一颗子弹穿透护盾打在了它的肩膀上,紫黑色的鲜血滴落在地板上,但它对这个伤口毫不在意,一刻不停地直奔过来。哈维逊冲进房间举枪瞄准精英战士。“不许动!”他大喊了一声,同时用拇指打开了武器的保险。精英战士抽出一枝等离子手枪朝中尉就是一枪——但它的眼睛始终没离开士官长

哈维逊骂了句娘,在等离子束向他袭来前赶紧跳出了房间。

士官长换了一种手势握枪,身体下蹲准备搏斗。即使护盾失灵了,他还是有信心打败这个孤身一人的精英战士

精英战士拿掉头盔,把它丢在一边,很快等离子手枪也被“吧嗒”一声丢在甲板上。它身体前倾,嘴巴咧开像是在笑〔士官长是这么猜的)。它迅速逼近,约翰眼前亮起一道闪光,只见一把蓝白色的光剑赫然握在它的手里。

精英战士高举光剑冲过来。

第八章

  • 军历2552年9月22日1802时
  • 未知星系,光环残骸区,星盟部队一艘未知旗舰上。

士官长在“嘶嘶”作响的光剑砍来时闪身避开,接着朝精英战士俯冲过去,挥起枪托重重地们在它的上腹部。

精英战士痛得直不起腰来,士官长又举起枪托砸向它的头顶……

可惜精英战士往后一滚躲开了。光剑再次砍来,士官长还没看消楚,手中的步枪已被劈为两截。他把这枝报废的MA5B丢到甲板上。

剑锋裹挟着白热化的能量呼啸而至,差一点就劈中了士官长。雷神锤盔甲的内部温度急速蹿升。

士官长不能冒险在这么近的距离内一味跳跃躲闪,因此他做了一件最让精英战士意想不到的事:突然欺身近前,抓住了它的两只手腕。

精英战士手臂上的一块块肌肉坚硬如铁,它极力挣扎企图挣脱士官长的掌握。士官长用劲扭住这个外星人持剑的手,迫使剑锋移到一边——但是他的力气大部分都耗在这里,因此他不得不减少使在它另一只手上的力气。

光剑再次发威,劈向士官长的头部,剑锋几乎是贴着脸皮擦过,两者相距只有几毫米,使得他的头盔显示器上出现了一波一波的静电。

光剑就是白热化等离子形成的一个扁平三角形,这些等离子被限制在由剑柄发射出的电磁外壳里。士官长亲眼见过这种武器把一个个身穿战甲的地狱伞兵劈为两半,A型钛合金盔甲也被戳得千疮百孔。

更糟的是,这个精英战士狡猾强硬,训练有素——并且它没有在光环上毫不停歇地作战。士官长现在觉得每一处伤口都在拉扯着身上的肌肉,拉伤的肌腱也痛彻心肺。

哈维逊与波拉斯基跑到舰桥上,他们手里虽然握着枪,但由于怕误伤土官长而迟迟不敢开火。

“走开,士官长!”哈维逊喊道,“见鬼,否则我们瞄不准目标!”

说得轻巧。要是他放手的话,精英战士不把他劈为两截才怪。

士官长“哼”了一声,使劲把精英战士的背部转向他们。

这个外星怪物反抗了一会儿,接着往后退去——而不是继续抵抗——正好退到士官长两个队友的来路上。

精英战士飞快地调整光剑的角度,射出的能量弧劈向哈维逊与波拉斯基。

哈维逊惨叫一声倒在地上,光剑把他的手枪切成两半后击中了他的胸部。波拉斯基骂了句“该死”,朝它一枪打过去,但子弹从它的护盾边一掠而过。

这个怪物朝子弹的来处瞥了一眼,然后怒气冲冲地用它充满喉音、颤音的语言吼叫起来。

“把中尉弄出去。”士官长喊道。他提起一条腿,在膝盖顶到胸部后,猛地向前踹去。他的靴子踹进了精英战士的胸甲。这个外星怪物的能量护盾顿时闪出一阵耀眼的光芒,然后逐渐暗淡。它的胸甲像受到沉重一击的瓷器散成了碎片。

精英战士踉踉跄跄地往后退去,拖着士官长也一齐后退。它咳出的紫黑色鲜血弄脏了士官长的面罩,模糊了他的视线。它的脚踩到了地上的什么东西——是它丢掉的头盔——它一下子失去了重心。

他俩同时摔倒在地。士官长依然紧紧抓住精英战士握剑的手臂,然而外星人的另一只手却挣脱了,它用这只手抓起掉在地上的等离子手枪。枪口射出一道惨绿的能量束。

士官长在手枪开火的时候急忙滚向右边,等离子束弧线飞过去,击打在他后面的显示器上溅射开来。

这些显示器的画面开始闪烁,接着产生了强烈的光亮,冒出大量的火星——它们的机件被能量束熔化了。然而就在这些显示器的图像完全消失之前,士官长看见星盟部队的一艘巡洋舰开火了。等离子能量束像长矛一样划过太空直奔旗舰而来。

士官长精英战士都挣扎着爬起来。士官长一拳击落等离子手枪,它“啪嗒”一声掉到了控制中心的另一边。

精英战士张开嘴巴猛地咬住士官长。它现在发怒了,或者是发慌了……士官长感到它咬得越来越紧。

他抓住精英战士的手不再那么有力。

精英战士后面有人在活动。约翰逊中士与洛克里尔仍在努力把舱门拉得更开一些。

“中士——准备开火。”

“准备就绪,士官长!”中士在门的另一边大声喊道。

士官长加劲握紧精英战士持剑的手臂,前臂顶住它的喉咙,迫使它沿着舰桥一路往后退。最后他把这个狗东西用力撞到舱门开口处。

光剑划破士官长的盔甲,保护上臂的合金被熔化了。

“中士,马上!开火!”

爆炸声在舱门边响起,声音显得异常沉闷,这是因为子弹直接射进了精英战士的背部。这个怪物咆哮连连,躯体因痛苦而变得扭曲,但它并没有放开士官长。这个外星战士来回拉动光剑,刀刃在士官长的手臂上割得越来越深,雷神锤盔甲那坚硬的外壳都被割破了,减震凝胶从伤口渗出来……其中混合着士官长的鲜血。

“继续!开火!”

精英战士残破的胸甲被子弹射穿了孔——碎裂的盔甲与肌肉溅了士官长一身。

士官长使劲把精英战士往舱壁一推,它撞在一块控制面板上,面板则被撞得直冒火星。通往逃生走廊的大门“嘶嘶”地滑开,精英战士朝后打了个趔趄。

这个怪物失去了平衡,士官长终于占了上风。他推着精英战士连连后退,把它的手臂摁在舱壁上一拳一拳捶下去。外星金属舱壁发出铜锣般的响声,光剑从精英战士的手中掉到了地上。剑的能量渐渐消失,最后变得毫无光泽,这件武器的故障自动保险使它永远失去了作用。

士官长步步紧逼,这个外星人节节后退。甲板上到处是血,一不小心就会滑倒。最后他迫使精英战士转向右边,接着一记重拳径直打在它受伤的胸脯上。

精英战士疼痛难忍,大声嚎叫起来,接着纵身往后一跃,跳进一个没关门的逃生舱中。

“你给我下去吧。”士官长说道。他按下一个控制钮,舱门猛地关闭。在固定夹松开的时候,传来一阵刺耳的金属撞击声,接着逃生舱呼啸着飞离了船身。

士官长呼出一口气。汗珠流进他的眼中,一时模糊了他的视线。

“干得好,中士,洛克里尔。”他气喘吁吁地说道。他的肩膀被烧伤了。他试图让它活动活动,但它已经变得很僵硬,一点反应都没有。

飞船突然倾斜。

“右舷前甲板遭到等离子攻击!”科塔娜大声叫道,“护盾的能量下降了33%。”她停了一会儿又接着说道,“令人惊奇的辐射特性。士官长,你必须关闭超驰控制装置,以便由我控制飞船。”

哈维逊与波拉斯基大步向士官长走来。哈维逊的手抓着胸部,脸因疼痛而变得扭曲。波拉斯基把手放到士官长的肩上。“你伤得不轻……”她低声道,“我去鹈鹕运兵船拿急救箱,然后——”

士官长耸肩摆开她的手。“以后吧。”他看到她的表情一下子就从关切变成了……怎么说呢?恐惧?迷惑?

科塔娜,告诉我该怎么做。”士官长说道,同时迈步走向舰桥中央那座高高在上的平台。“波拉斯基,你与哈维逊去把另一扇舱门打开。”

“是,是。”波拉斯基咕哝道,声音显得很不自然。她与哈维逊走到舱门边开始工作。

士官长看着这些操纵面板。他的手放在它们上方时,那些本来是二维平面的操纵装置就会上升,变成一个由奇特的星盟标记形成的三维网。“在哪里?”他问道。

“你的手往右移半米。”科塔娜答道,“再往上移二十厘米。那个操纵装置。不,往左一点。”她叹了口气。“就是那个了。拍它三下。”

士官长碰到它时,它的表面发出几道暗淡的光线,接着一下子就变成了耀眼的红色与橘黄色,最后慢慢冷却,变成了明亮的蓝色。

“它已经启动,”科塔娜说道,“导航操纵装置正在连线。我终于可以开动这个家伙了。大家注意!”

飞船斜向左舷。只见功能完好的显示器上又增加了四艘星盟部队的巡洋舰,它们紧追不舍——并且开始进行火力攻击。

旗舰加速前进,但是等离子鱼雷划出道道弧线扑过来,咬住他们不放。“不好,”科搭娜说道,“我无法使我们飞得更快。它们就要击中我们了……除非我们能设法进入跃迁断层空间。”

一个显示器里传来一波波有节奏的颤音,随后发出一道耀眼的红光。

“噢不!”科塔娜惊叫道。

第一枚等离子鱼雷撞在护盾上,暗红色的火焰充满了显示屏。

“‘噢不’是什么意思?”哈维逊问道。

飞船的跃迁断层发生器没有反应,”科塔娜回答,“导航控制装置关闭是个假象。肯定是星盟部队的人工智能搞的鬼,它引诱我来到这里,而它却早已把驱动装置与核反应堆的耦合器断开了。我怎么操纵都行,可以给跃迁断层发生器下达指令——但是系统没有电力的支持,飞船哪里也去不成。”

“竟然有个星盟部队的人工智能?”哈维逊咕哝道,惊奇得眉毛都竖立起来。

“上传电力藕合器的方位坐标。”士官长说道,“这事交给我去办。”

又有两枚等离子鱼雷装在护盾上,护盾发出炫目的光芒。“能量护盾正在消失。”科塔娜说道,“注意!”

最后一枚鱼雷也击中了旗舰。船身温度急剧上升,等离子体把一层层的装甲板逐渐熔化掉。随着团团超高温的金属蒸汽排出飞船,飞船也跟着翻滚起来。

“再被那样击中一次飞船就要报废了。”科塔娜说道,“飞船正全速前进。”

“电力耦合器的方位坐标,科塔娜。”士官长坚持要求道。

一条线路出现在他的头盔显示器上。这几间控制室在舰桥之下二十层。

“没用的,”科塔娜对他说道,“下面肯定有许多猎杀型的精英战士等着你。即使你把它们都消灭掉了,也没办法及时修理好电力耦合器。我们既没有工具,也没有技术。”

士官长朝舰桥四周看了看。必须找到办法,办法总是可以找到的……

他从中央平台的边缘探出身体,抓起下面一个蜷缩的工程师。他提着它飘浮的衣服把它拖到上面。这个外星生物不断地扭动躯体,连声尖叫。

“我们也许没有技术。”他说道,摇了摇手中的工程师,“但这个东西有。你能与它交流吗?告诉它我们需要什么?”

科塔娜没做声,过了一会儿她才答道:“有那么一套语际交流设备在星盟部队的词——”

“你就告诉它我要带它去修点东西。”

“好吧,士官长科塔娜说道。

一阵尖锐的卿卿声从舰桥的扬声器里传出来,这个外星工程师听后六个眼睛睁得溜圆。它不再扭来扭去,而是用它的触须紧紧缠在士官长身上。

“它说‘好,和‘赶快’。”科塔娜告诉他。

“其他人都留在这里。”士官长说道。

“如果你非要坚持的话。”哈维逊喃喃说道,他的脸色煞白,胸脯上的伤口血流不断。士官长望着约翰与洛克里尔:“别让星盟部队重新占据舰桥。”

“没问题,士官长。”约翰逊中士响亮地答道。他说完后一脚踢在死去精英战士的牙齿上,然后“啪”的一声给他的MA5B新装了一个弹匣。他猛地一拉枪栓,朝房间开了一枪,然后全副武装站定。“那些星盟部队的胆小鬼要想踏入这全房间,就必须先在我面前跳一曲探戈。”

显示器上显示星盟部队的两艘巡洋舰又开火了。

士官长看着等离了束向他们奔过来,火焰照亮了周围漆黑的太空。“科塔娜,多给我争取些时间。”

“我会尽力的,士官长!”科塔娜答道,“但你最好尽决行动。我的选择不多了。”

科塔娜非常恼火。她竟让星盟部队的人工智能——存在于系统中的另一个物体无疑是个人工智能——愚弄了她。由于导航系统的防范程序设置得很简单,因此她不费吹灰之力就直接进到了里面。她从没有对飞船的系统做过一次全面检查,总以为只有自己才会在这里搞破坏。如果她专心致志的话,就绝不会犯这样的错误。

她对飞船的系统逐个进行了检查,然后使用自己的安全措施将其隔离开来。

科塔娜中止了自己既怒且愧的情感程序,专心保护飞船不再受到攻击,保全士官长的性命。不行……经过重新考虑后,她又恢复了自己的情感程序。她这个存在于智能模饭上的程序具有“直觉”能力,它在战斗中弥足珍贵,不可或缺。

她操纵旗舰飞向临界星,一颗巨型气态行星。这个星球的磁场可能会消弭等离子束的威力——只要她有胆量飞得够近。

科塔娜把船头护盾的能量转移到船尾,围在旗舰四周的护盾也随之变了形。接着,她把七座等离子大炮都转向船尾,发射了两枚等离子鱼雷拦截星盟部队不断射来的鱼雷。等离子大炮的温度越来越高,最后它喷出一股股炙热的火焰——但是只射出几米远就分散成暗红色的云雾,然后逐渐变稀变薄,最后完全消失了。

她看到有一个子系统连接在武器控制装置上:附属磁场增效器。星盟部队就是靠它来确定等离子体的形状并引导等离子束的发射方向,它的作用相当于一个精确聚焦透镜。然而,这里有个东西不对劲——这个东西的名字出现在这个系统的目录里,但它的应用软件却被清除掉了。

科塔娜发誓要是捉到这个专门伺机搞破坏的星盟部队人工智能,就把它一行一行地删除掉。

不了解引导磁场的运作原理,发射等离子大炮与放烟花没什么区别,一点威力都没有。

然而,星盟部队发射过来的等离子束能量集中,就像是一个个小太阳。它们追上旗舰,击打在船尾的护盾上,闪烁着炫目的光芒。它们在银色的能量盾牌上沸腾翻滚,直至护盾变暗,消失。

等离子体把船尾的一部分船体熔掉了,好比滚水溶化食盐一样。科塔娜能够感觉到空气减压时发出的沉闷撞击声。

她查看了一下士官长。他的信号仍留在船上,他的生理监测仪表明他还活着。

士官长,你到那里了吗?我打算实施最后一个计划。”通讯频道里只有静电噪音,过了一会儿士官长才低声答道:差不多了。”

“注意安全。你的盔甲破了,再也不能在一个危险的环境中行动自如。”

他的确认灯闪了闪。

科塔娜使飞船上的核反应堆超负荷运转,并设计了一条绕临界星飞行的路线。她必须进入临界星大气层的外围,那里的热量、电离子以及星球的磁场可能保护他们免遭等离子武器的攻击。

旗舰向下进入临界星稀薄的云层。朵朵云彩或是由白色的氨气凝成,或是由珑珀色的氢硫化铵组成,它们犹如条条飘带蜿蜒游荡于空中。一团紫红色的磷化合物被旋风卷起,一道弧形的闪电划过长空,照亮了大气中一层淡蓝色的冰晶。

但是,他们的飞船已经失去了护盾,在它擦着临界星的上层空间飞行时,船身的温度因摩擦而高达300℃。

从船尾摄像机上,科塔娜看到正在追来的星盟部队飞船又一次开火,能量束扑过来,就像一群猛禽凶狠地扑向猎物。

“有本事就过来抓我。”她咕哝道。

她调整旗舰的仰角,让船头朝上,使飞船略微上升。她把注意力集中在温度越来越高的飞船尾部,只见船尾拖着一条不断翻滚的超高温尾气。

科塔娜?”波拉斯基说道,“再往下的话,我们就可能无法冲出轨道了。你太靠近行星了。”

“我知道我们所处的轨道,准尉。”她一说完就关闭了通讯频道。她最烦别人教她要怎么飞。

最前面的那道等离子束追上了他们。它紧紧跟在后面,在接触至大气后随即发生了剧烈的爆炸。旗舰往前一跃,落进不稳定气流中,而等离子束的能量则被消耗殆尽,不能进一步对他们造成伤害。在旗舰后面是一个伸展开来的带状物,长达几百公里,那是临界星表面上一个火红色的巨大裂缝。

科塔娜为取得的胜利兴奋异常——但很快就恢复了冷静。

目前面临一个新的问题:飞船在受到爆炸的冲击后改变了航线。热量与压力巨大的冲击波使大气变得稀薄……刚够旗舰再往下飞700米。一束束冰晶向船首涌来。

现在他们已经深陷在这个星球,再没有足够的能量冲出轨道。他们会盘旋着进人大气层,最后被临界星巨大的重力压得粉碎。

士官长在半空中翻了个筋斗,双脚稳稳地落在“地上”。升降梯里已没有了重力,要穿越这些层层叠叠的甲板就显得容易了许多……他只需要跳来跳去,检查这部分飞船的电力是否可以恢复。抓住他肩膀的工程师轻轻敲了一下墙上那个不大的控制面板,升降梯底部的门“吱吱”地叫着慢慢往两边滑开。

有意思的是,这个外星生物并不在意约翰是什么或是谁。难道它不知道人类是敌人?很明显它一点也不笨,可以沟通。也许它不在乎什么敌人或盟友,也许它一门心思都放在了工作上。

前面是一道走廊,五米宽,天花板呈弯窿形。走出最后一道拱门之后就进入了核反应室。走廊与室内的照明灯都没亮,然而沿着反应室远端的墙壁下排着一列十米高的反应线圈,它们放射出一道道蓝白色的电光,在墙壁上投下清晰的影子。士官长调好他的夜视仪以消除反应堆发射出来的光亮。他分辨出几个箱子与其他机器的轮廓,他也看到墙上有一个阴影在动……这明显是一个咕噜人摇摇摆摆走路的懒散姿势。然后动作消失了。

有埋伏,毫无疑问。

他停住脚步,仔细倾听。他听到至少有半打咕噜人的喘息声,然后是一阵尖锐不安的吱吱声,这种怪物一兴奋就发出这种声音。

这让士官长松了口气,看来这里没有精英战士。要是有精英战士在的话,咕噜人会噤若寒蝉,不至于这么没有纪律。

然而士官长还是有点犹豫。他的护盾已失效,盔甲也有损伤。他感觉时间仿佛过去了好几年,而他就这样几乎一刻不停地战斗着。他不得不承认,自已的忍耐力已达到了极限。

优秀的战士总会谨慎地评估战术形势——而目前看来,他所处的形势就非常严峻。他万一被一道等离子束注中,他的手臂、肩膀就会造成三度灼伤,这样一来他就完全失去了战斗力,使咕噜人把他干掉有机可乘。

士官长屈了屈受伤的肩膀,马上感到一阵钻心的疼痛。他抛开痛楚,集中精神思考如何才能赢得这场战斗。与星盟部队最强悍的战士较量他没倒下,与洪魔决战他也没落败,要是现在死于一小撮咕噜人手中,那对他简直是一个莫大的讽刺。

士官长,”科塔娜在通讯频道里说道,“你到那里了吗?我打算实施最后一个计划。”

士官长低声答道:“差不多了。”

“注意安全。你的盔甲破了,再也不能在危险的环境中行动自如。”

他按亮确认灯回复科塔娜,然后专心思考眼前的难题。使用手雷不行,等离子手雷或破片杀伤手雷在反应线圈附近爆炸会破坏它们的保护壳。

那只剩下设陷阱——以智取胜。

也许他还是要使用手雷。士官长把一枚等离子手雷放在升降梯中央,接着取出剩下的两枚破片杀伤手雷,把它们也放在一旁他沿着梯壁摸索,不久就找到了他所需的东西——细如毛发的光纤。他拔出三米长的一段。

工程师对他的破坏大为生气。

士官长把这条光纤穿进破片杀伤手雷的拉环里,将拉环末端固定在离地板十厘米的地方,而手雷则被卡进门缝里。

陷阱布置妥当,现在只差一个诱饵。

他把一枚等离子手雷放在远处的梯壁上,一把拉开拉环。

他迅速挤进走廊。距爆炸还有四砂。飞船的这一部分还有重力,因此士官长不能飘起来。走廊里阴影重重,他融入其中后继续沿着廊壁往前冲了两米,然后在第一个支架内侧停住脚步。三秒。

一个咕噜人发出一声惊叫。一道等离子能量束“咝咝”地响着射向走廊中央。

两秒。

士官长摸索着从肩膀拿下工程师,把它紧紧按在支架与廊壁的交汇处。

一秒。

工程师“唧唧”地叫了一阵,然后安静下来,也许它察觉到将要发生什么事了。

等离子手雷爆炸了。一道强光闪现,照亮了整个走廊与远处的核反应室。

其余的咕噜人也大喊大叫起来。等离子束与结晶弹充满通道,一股脑儿都射进了升降梯。

接着咕噜人停止了射击。其中一个小心翼翼地从箱子后面出来向前爬去。它发出一阵紧张的笑声,犹如狗吠一般;然后见没遇到任何抵抗,就摇摇摆摆地向升降梯走去。

另有四个跟在后面,它们从士官长旁边走过,浑然不知他就躲在廊壁的支架后面,离它们还不到半米远。

它们靠近升降梯,先用鼻子乱嗅一气,然后走了进去。

手雷拉发线将破片杀伤手雷的拉环拉掉时,轻轻地发出“砰”的一声。

士官长用身体盖住工程师

一个咕噜人长声尖叫,叫声中充满恐惧。它们转身就跑。

两枚手雷同时爆炸,封锁住了升降梯的出口。沿着走廊到处都是飞溅出来的碎肉与金属块。

一枝针弹枪滑过来,停在一米远的地方,它被摔裂了,能量线圈暗淡无光。士官长一把抓起它——在他弯下腰的时候,正好一道等离子束从他的头顶呼啸飞过。他退回到支架形成的掩体内,试图启动这枝武器,但不幸的是,它一点反应都没有。

工程师用一根触须缠住针弹枪把它从约翰手中拖了过去,打开枪的外壳。它一根触须的末端分裂成一百根针尖细的纤毛,在内部工作部件上来回清扫。一会儿之后它重新组装好这支武器,先紧握了它一下,然后递给士官长

针弹枪“嗡嗡”启动,透明的水晶闪耀着冷冷的紫光。

“多谢。”他低声说道。

工程师“唧唧”地叫了一声。

士官长走到支架边沿。他在等待时机,针弹枪紧握在手中,身体一动也不动。他有的是时间,他这样告诉自己。无须操之过急,让敌人自己送上门来。一直……

一个咕噜人把鼻子从箱子上面伸出来,试图确定敌人的藏身之处。它朝走廊乱射一气,什么也没打着。

士官长继续待在原地,举起针弹枪,开始射击。一连串针弹涌向走廊,刺在咕噜人身上。它往后跌倒,然后针弹爆炸。

士官长还是没动,仔细倾听动静。除了反应堆低沉的嗡嗡声外,什么都没有。

他沿走廊回到反应室,在清查房间的时候,针弹枪一直握在胸前。他特别留心观察空气细微的波动,担心里面藏有穿着隐身服的精英战士。但什么也没有。

工程师原先飘浮在他身后,现在加速飘向出故障的动力耦合器。操纵一小块正方形的光学晶片时,它不停地发出“嘶嘶”声与啁啾声,那是它在整理耦合器的内部电路。

科塔娜,”他说道,“我找到了耦合器。工程师看来知道怎么解决故障。一会儿你就有电力启动跃迁断层发生器了。”

“太迟了。”科塔娜对他说道。

第九章

  • 军历2552年9月22日1827时
  • 未知星系,光环残骸区,星盟部队一艘未知的旗舰上

旗舰一头扎进临界星气流翻腾的大气层。科塔娜无力维持飞船的高度。它摇摇晃晃地往下坠落,在云层里留下一道灼烧而成的伤口。

没有护盾,旗舰船身的温度持续升高到了1700‘C。船头闪烁着暗红色的光芒,中间部分像是涂上了琥珀色,而在船尾则变成了白热化的气体。管道与轻薄的天线阵都被熔化、分解,熔化后的金属在船身后接连发生爆裂。船头承受的压力过于强大,导致整个船身不停震动。飞船与星球稠密的大气层摩擦得厉害,几秒钟之内就会被撕成碎片。

科塔娜,”士官长说道,“我找到了耦合器。工程师看来知道怎么解决故障。一会儿你就有电力启动跃迁断层发生器了。”

“大迟了。”科塔娜答道,“我们现在所处的方位太低,难以逃脱临界星的重力场。即使开足马力,我们也无法阻止飞船的逐渐下降,也无法开辟一条跃迁断层空间的隧道。”

星盟部队射过来的火力迫使他们进一步深入大气层。她竭力确保飞船飞行轨迹的安全——要么这样做,要么被等离子吞没。她只是将他们死亡的宿命推迟了一分钟而已。

她重新计算了一遍各组数据:推力,速度,还有引力。即使她让反应堆超负荷运转达到濒临熔毁的程度,他们还是摆脱不了一直盘旋下降的颓势。数据不会撒谎。

士官长工程师一定已经修好了电力耦合器,因为跃迁断层发生器又可以启动了——对他们而言这毕竟是件好事。

飞船要进入跃迁断层空间,必须远离强重力场。重力会扭曲量子线特别精细的形状,科塔娜要靠它才能计算出路径。星盟部队的跃迁断层空间技术确实极其高超,但她怀疑敌人是否曾经尝试过在离行星这么近的时候进入跃迁断层空间。

科塔娜踌躇着要不要试一试——启动跃迁断层发生器,也许她够幸运,能把握住亿万分之一的机会,通过那一大团被重力扭曲的量子线确定正确的矢量坐标。但她排除了这种可能性。照目前这个速度来看,操纵飞船进入跃迁断层空间的任何尝试都会使它胡乱翻滚,陷于万劫不复之境。

“试试看,”士官长说道,声音令人惊奇地平静。“什么都试试。”

科塔娜叹了口气,“明白,士官长。”

她启动星盟部队的跃迁断层发生器,软件信息随即涌入她的意识区。UNSC的肖一藤川跃迁断层发生器是通过强力在正常的太空中撕开一个洞,但星盟部队的技术使用了另一种方法。传感器已连线,科塔娜实际上可以“看到”旗舰周围纵横交错的量子线组成的网。

“太神奇了。”她低声说。

星盟部队可以在亚原子维度中找到出路,发生器产生的轻微推力使能量场扩大到刚够飞船以最少的能量完整无缺地进入另一个空间。它们在提高时空分辨率方面比起人类的技术来不知要强多少倍。科搭娜觉得自己以前都是瞎子,宇宙围绕在自己四周,自己却一直对它视而不见。它太美了。

这解释了星盟部队为什么能以如此高的精确度进行空间跃迁。毫不夸张地说,它们设计的路线误差不会超过一个原子直径的距离。

“状况如何,科塔娜?”士官长问道。

“等等。”她回答,为他的打岔感到恼火。

有了这么高的分辨率,科塔娜可以看清楚临界星在太空中产生的每一条磁力线,还有这个星系的其他行星、恒星,甚至包括由庞大的飞船导致的空间扭曲。她可以消弭那些扭曲带来的影响吗?

压力传感器检测到船身有十七层甲板受到损坏。科塔娜对此不予理会。她把所有外围系统全部关闭,专注于手头上的任务。这是他们冲出这里的惟一途径:进入跃迁断层空间,脱离当前险境。

她的心思都花在如何进入这个不断变化的空间上面。她进行大量的数学运算来估计及消除重力导致的扭曲。

能量从反应堆涌入跃迁断层发生器,就在他们面前一个通道出现了——先是一个小孔,接着变成了不断旋转的虫洞。

临界星的大气急速流动,源源不断地涌进洞中——它们被吸入了另一个纬度的真空。

科塔娜把她的运行时间全都投入到监测飞船周围空间的状况当中,并冒险对飞行路线作了些精细的调整,以操纵飞船进入那个变化无常的通道。船头离开常规空间时,长长的船身冒出无数飞舞的火星。

她小心翼翼地让飞船其余部分也进入虫洞。周围狂风肆虐,电光如戟。

她“砰”地关掉传感器,在损坏的甲板上采取了一系列瞬间减压措施,船身的温度迅速下降。

科塔娜从封闭的专注状态中回过神来,马上感觉到另一个智能体就在她附近,监测她对跃迁断层空间所作的计算。实际上,它就在她上面。

“异端!”它从牙缝里挤出这个词后就退走了……消失得无影无踪。

科塔娜循着飞船里的每一条线路对系统进行检查,希望能找到星盟部队的人工智能。毫无结果。

“狡猾的小畜生。”她在系统中大喊道,“有种就给我回来。”

它看到她做的事了吗?它理解她刚才是怎样成功进入跃迁断层空间的吗?答案要是肯定的话,它为什么又要说这是“异端”呢?

确实,在十一维时空操作八十八个随机变量可不是儿戏……但是,另一个人工智能有能力领会她的计算也是可能的。

也许不是。星盟部队只会模仿,不会创新。至少军情局所有关于外星种族的情报都证明了这一观点。科塔娜一直认为这个观点夸大其词,是为了鼓舞人类的士气所作的宣传。现在她不那么肯定了。因为如果星盟部队真的完全掌握了它们自己的伟大技术,它们就不仅可以从一个星球的大气层中进入跃迁断层空间,而且也可以直接跃迁进入一个星球的大气层。

这样它们就可以轻易绕过致远星的轨道防御系统。

星盟部队的人工智能把这称为“异端”?可笑。

也许人类最终能够凭着自己的智慧战胜星盟部队,只要有足够多的机会接触敌人的各项技术。科塔娜意识到人类实际上有机会赢得这场战争,他们需要的只是时间。

科塔娜?请报告状况。”士官长说道。

“等等。”科塔娜报告道。

士官长听到了减压时响起的爆炸声,雷鸣般的回声透过甲板传过来。当空气排出飞船后,爆炸声在突然之间沉寂了下来。

他等着爆炸来把引擎室炸个稀巴烂,或是等离子束来打得他体无完肤。他扫描了一遍引擎室,看有没有咕噜人精英战士的蛛丝马迹,然后他呼了口气,静等死亡的到来。他这样直接面对死亡,已不知有多少次了。

他总是同死亡擦身而过。他不是个宿命论者,而是个现实主义者。他不喜欢这种结局,但是,他知道自己已经尽了最大的努力,为了自己的队伍、太空军陆战队,还有人类……他奋力搏斗赢得了这么多胜利。这样一想,他觉得时间不再那么难熬了。令人啼笑皆非的是,他感到现在是他一生中最平静的时光。

科塔娜,请报告状况。”他再次说道。

科塔娜在通讯频道里停顿了一会儿,然后才说道:“我们安全了,正处在跃迁断层空间,目的地未知。”她叹了口气,声音听起来带着一丝疲惫。“我们远离了光环、临界星,还有星盟部队的舰队。如果这艘船承受得了的话,我想把我们与它们的距离拉得更大一些。”

士官长答道:“干得好,科塔娜!非常好。”他向升降梯走去,“现在我们要做一个艰难的决定。”

他停下脚步,回身望着星盟部队的工程师。这个外星生物离开了修好的电力耦合器,飘移到一个被等离子束击中的面板上。面板已被烧坏,有一半熔化掉了。工程师先对着它吹了几口气,然后移开外壳,修理里面纠结在一起的光学电缆。

士官长没去干扰它。它对士官长士官长领导的小队没有威胁。实际上,这艘飞船的修理以及士官长一行人的生存可能都要依靠它这样的工程师

他继续向升降梯走去,跨过躺在走廊里的咕噜人的尸体。他轻轻地用脚去踢它们,以确定它们都已死去;然后他拾起两枝等离子手枪与一枝针弹枪。

他走进升降梯,推开甲板,由于这里没有重力,所以他飘着上去了。在经过走廊回到舰桥的过程中,他一直睁大眼睛。竖起耳朵,提防任何暗藏的危险。一切都很平静。

在舰桥门口他停了下来,看到波拉斯基准尉正在监视一个工程师。那个工程师拆除了被炸坏的大门控制面板,翻转一个熔毁的晶体片,举到它的六只眼前面看了看,然后从地板上拿起一个完好的晶体板插入舱壁。

波拉斯基在她满是油污的制服上擦了擦双手,然后挥手示意他进去。舰桥仍然充满淡淡的蓝色烟雾,但是士官长注意到大部分显示器面板又恢复了工作。旁边,约翰逊中士在照料哈维逊的伤口,而洛克里尔则站在一旁警戒。这个年轻的陆战队员双眼一直盯着工程师,手指放在MA5B的扳机附近——虽然没有放在上面。

工程师旋转着飘回来。它先看了看波拉斯基,然后又看了看士官长

舰桥的扬声器里突然传来一阵静电的噪音,工程师看着他们,然后目光转向波拉斯基。它敲了一下控制装置,舰桥的大门徐徐关闭。

工程师把一根触须伸到控制装置上方。它们闪烁出蓝色的光芒,然后暗淡下去。“它现在锁上了。”波拉斯基告诉他们,“这个丑八怪真有一手。”

扬声器中传来三声超声波的啸叫。这个刚刚修好舰桥大门的星盟部队工程师马上专注地倾听,眼睛定定地望着前面。它啁啾了一声作为回应,然后向士官长飘去,试图到他背部去。

“它要做什么?”士官长问道,转身对着这个外星生物。

工程师恼怒地直喷气,试图再转到他身后。

士官长不让它得逞。虽然约翰看得出这些生物对他们并没有敌意,但它们毕竟是星盟部队的一分子。让一个这样的生物待在自己背部,他的神经受不了。

我让它去修理你盔甲上的护盾。”科塔娜说道,“让它做吧。”

士官长这才任由这个小东西飘到他后面。他感觉到安装于背部的护盾发生器的面板被移开了。在正常情况下,需要有三人一组的技术人员来移除雷神锤盔甲的保险,进入核动力装置。士官长不自在地移动着身体。他一点也不喜欢这种做法,但他知道科塔娜对所要做的事总是成竹在胸。

洛克里尔惊奇地看着,伸手摸了摸自己的光头。他站在高高的中央平台上,这时他转身去监视另一个星盟部队的工程师,它正在修理室内靠左舷一侧被烧坏的显示器。洛克里尔紧握MA5B的手逐渐放松,但枪口还是对着工程师那个方向。“科塔娜说了什么我不管,他对士官长说道,“我就是不信任它们。”

洛克里尔旁边的工程师飘到舰桥的全息控制装置那里,把一根触须伸到一系列凸起的小点上。屏幕“啪”的一声亮了,上面出现了三艘紧紧追在后面的星盟巡洋舰。

士官长的血液里肾上腺素激增。“科塔娜,快!采取躲避措施!”

“放松,士官长。”洛克里尔说道。他伸手在一个全息图像控制按钮上挥了一下,屏幕上的画面马上定格不动了。“这只是回放。”他转身仔细看着屏幕上直飞过来的等离子束,它们刚好击打在旗舰的护盾上。“好家伙,”他低声道,“真希望我们的飞船也有那种武器。”

“我们可能很快就会有与那玩意儿一模一样的武器了,老兄。”哈维逊中尉说道。他皱着眉头站起来,然后走到屏幕前面,看着出现在临界星上层大气里的风暴。“把这个放一遍,下士。”

洛克里尔在一个控制按钮上敲了一下。

一条蓝色电光闪耀在屏幕上,旗舰的船头在屏幕侧端显现了出来。这条蓝线在太空撕开一个口,飞船向前跳了进去。临界星的云层随即消失,屏幕上只剩下一片黑暗。

哈维逊把垂到脸上的几缕红头发捋到后面。“科塔娜,”他问道,“有谁,不管是人类还是星盟部队,曾经在大气层里进行过断层空间跃迁吗?”

“没有,中尉。一般来说,这么强的重力场会扭曲与毁坏肖-藤川穿越视界的设备,然而,有了星盟部队的跃迁断层发生器,我极大地提高了分辨率,这使我找到了补救的办法。”

“太神奇了。”他低声道。

“真他妈运气。”波拉斯基咕哝道,拉一了拉帽缘。

“飞船运行良好。”士官长对他们说道,“至少目前是这祥,这就够了。”他面朝大家站着,极力不去注意附着在他背部不停捣鼓的工程师。“我们必须计划好我们下一步的行动。”

“抱歉,我不能同意,士官长。”哈维逊中尉说道,“科塔娜成功操纵飞船是目前唯一重要的事。”

士官长直直地盯着中尉,一言不发。

哈维逊举起双手,“我承认你有战术指挥权,士官长。我知道你的权威来自于高级官员与军情局三处,在这一点上我毫无异议,我只是要向你说明,你最初的任务被这艘飞船上发现的技术取代了。我们必须取消你的任务,掉头直接回到地球上去。”

“最初是什么任务?”洛克里尔问道,声音充满了怀疑。

哈维逊耸耸肩,“到了这个地步,我看没什么理由再对这条情报保密。告诉他,士官长。”

士官长不喜欢哈维逊的作法——“承认”了他的战术指挥权,却又马上命令他透露高级机密。

科塔娜,”士官长说道,“舰桥没谁在窃听吧?”

“等一下。”科塔娜说道。多道红光绕着房间四周扫了一遍。“现在没了。继续,士官长。”

“我与我的小队……”士官长开始叙说。

他犹豫了——一想到他那些斯巴达战士同伴他就浑身冰冷。他知道他们都已经阵亡,然而他还是把痛苦丢在一边,继续讲下去。

“我们的任务是俘获一艘星盟部队的飞船,潜入星盟部队控制的太空,俘虏一个它们的领导者。司令部希望他们能用它迫使星盟部队停火、谈判。”

大家听了都沉默不言。

最后洛克里尔用鼻子“哼”了一声,眼珠滴溜溜直转。“典型的太空军自杀式任务。”

“不,”士官长答道,“这个尝试虽然成功的机会很小,但我们毕竟还是有机会。有了这艘飞船我们的机会就更大了。”

“对不起,士官长,”波拉斯基说道。她摘下帽子,拿在手里绞扭着,“你的意思不是说你打算继续执行那个不现实的任务吧?我们刚刚过了四天地狱般的生活。上帝保保我们逃离了临界星,没在光环星盟部队打死……洪魔就更不用说了。”

“我有责任完成我的任务。”士官长对她说道,“不管有没有你们的帮助我都会去做。与更多处于危急关头的人比起来,我们个人的痛苦——甚至我们的生命算得了什么呢?”

“我们不是斯巴达战士。”哈维逊说道,“我们受到的训练不是为了去执行你们那种任务。”

这一点没错,他们不是斯巴达战士约翰的队伍从来不会退缩,但当他看到他们疲惫的面容时,他不得不承认他们不适合去执行这项任务。

约翰逊中士走上前说道:“如果你还是想去,我跟着你,士官长。”

约翰点点头,但即使在中士乌黑的眼睛里他也看到了疲惫。任何一个战士,甚至像约翰逊这样的陆战队中坚分子,在耐力上都有极限。尽管他自己非常不愿意承认,但他感觉好像自己一辈子都在拼杀,甚至他自己都忍不住要在继续执行任务之前停下来整修一下。

“这艘飞船上的东西,”哈维逊说道,“可以拯救整个人类。你去执行任务不就是为了实现这个最终目标吗?让我们回到地球交由军部去决定。考虑到目前的形势,还有你已全军覆没的小队,”他停了一下,又接着说道,“没人会在你解释为什么下达这个命令时提出疑问。”

哈维逊在说话时刻意不流露什么感情色彩,但士官长还是大为恼火,这家伙再次提到了他的小队——而且还试图控制他。他回想起他命令弗雷德、凯丽及其他队员前往致远星的地面执行任务,原以为他、琳达和詹姆斯的任务会更“艰难”。

“听中尉的话吧!”洛克里尔说道,“我们随便把这里的一些东西交给研发专家,也许就会获得一段时间的假期。我赞成那个计划,”他向哈维逊敬了个礼,“真他妈棒!”

“这里不讲民主。”士官长说道,声音平静,却又带有一股杀气。

治克里尔抽搐了一下,但并没有退缩。“对,也许是不讲,”他说道,“但我上次参加战斗是受命于特种部队的长官——而不是某个太空军军官。长官。”

中士皱着眉头看着这个地狱伞兵,然后走到他身旁。“你最好安静点,老兄。”他吼道,“否则士官长一伸手就把你的那些花花肠子给揪出来!那对你算是非常、非常仁慈了……我对你可不会这么手软。”

洛克里尔在心里嘀咕着中士的话、还有士官长充满威胁的沉默。他看了看波拉斯基,又看了看哈维逊。

波拉斯基睁大眼睛盯着这个陆战队员,然后把头别向一边。哈维逊对他轻轻摇了摇头。洛克里尔叹口气,神情有些委顿。他垂下眼睛说道:“长官,我真是烦透了这个狗屁任务。”

我讨厌插嘴,”科塔娜说道,“但是我发现中尉说的有道理。”

士官长打开私人通讯频道。“原因?科塔娜。我原以为你就是专为我们这项任务而制造的。你现在为什么要退出?”

“我不是要‘退出’。”她马上回答,“我们接受命令的时间是在UNSC还有一支舰队的时候,是在致远星还是一个完整的军事基地的时候。现在一切都变了。”

士官长不得不承认她所说的事实……但是她的话里还包含有其他的意思。约翰第一次意识到科塔娜可能对他隐瞒了什么。“我们现在拥有这艘星盟旗舰里完好的等离子武器与反应堆新技术。”科塔娜继续说道,“你想想看,要是每一艘飞船都能在跃迁断层空间里以如此高的精确度进行操纵的话会怎么样。”她停顿了一下,“如果UNSC在太空作战时就能像你在地面作战时一样富有成效,我们实际上能够赢得这场战争。”

士官长眉峰紧缩。他不喜欢中尉与科塔娜的观点——因为他们说的都有道理。放弃他的任务是不可想像的。他执行任务一直都有始有终,并且一直都能胜利完成。

作为一名职业军人,约翰为了胜利什么都愿意放弃——个人的幸福、朋友,甚至生命,如有必要的话——但他从来没想过为了获取更大的利益,连自己的尊严与荣誉也要牺牲。

他叹了口气,点点头说道:“那好,哈维逊中尉,我们就按你说的办。我特此放弃我的战术指挥权。”

“好的,”哈维逊说道,“谢谢。”他面对其他人继续说道,“中士,你、波拉斯基,还有洛克里尔,你们返回鹈鹕运兵船把凡是没被摔碎的装备都拿上来、也把医疗箱给我找来,赶快!”

“是,长官。”约翰逊中士回答,“我们马上就去。”他与波拉斯基掉头向大门走去,敲了一下控制装置,大门徐徐滑开。

波拉斯基回头飞快地看了一眼士官长,然后摇摇头,跟在中士身后往外走去。

“狗屎!”洛克里尔骂道,边检查他的步枪边一溜小跑地追赶他们。“等等我!长官,我永远别指望能睡上一个钟头的觉。”

“你死了再睡吧,老兄。”中士说道。

舰桥的大门重新合上。

哈维逊说道:“设计一条返回地球的路线,科塔娜,然后——”

“对不起,哈维逊中尉,”卡塔娜答道,“我不能这么做。直接返回地球会违反《科尔协议》,而且,我们走间接路线也是不允许的。《科尔协议》第七分款规定,在没有对可能引导敌军进入我们基地的跟踪系统进行彻底搜查之前,不得将星盟的飞船带入人类控制的太空。”

“第七分款?”哈维逊奇道,“我怎么没听过?”

“没什么人听过,长官,”科塔娜回答,“它不过是个技术性细节。在这艘飞船之前,实际上没人曾经俘获过一艘星盟的飞船。”

“在目前的情形下,对这服飞船进行彻底的搜查会很困难。”哈维逊说着,用手托住下巴思考起来,“它的长度可能超过了三公里。”

“我有个建议,长官。”士官长说道,“到居中的目的地去:致远星。”

致远星?”哈维逊吃了一惊,但很快便用微笑加以掩饰,“士官长,在致远星星系除了星盟的舰队外,什么都没有了。”

“不,长官,”士官长答道,“还有……其他的可能性。”

哈到逊扬起眉毛,“继续,士官长,我很感兴趣。”“第一个可能性,”约翰说道,“是星盟部队把整座星球都变成了玻璃,然后继续寻找下一个目标。在这种情况下,应该会有UNSC的飞船被抛弃在那里,但还可以使用,我们修理好后就可以驾驶它回到地球。我们把星盟部队的旗舰留在低轨道,而把合适的科技人员与装备带回去以提高我们的作战能力。”

哈维逊点点头,“成功的希望不大,但‘幼发拉底河号’确实配备有一艘巡游舰。它们原先的任务是侦探敌情,在接到命令后它们才抛开一切,致力于帮助保卫致远星。这样看来,我们成功的希望可能也不会太小。另一个可能性呢?”

星盟部队仍在那里,”士官长说道,“它们攻击自己旗舰的可能性很小。我说的两种情况都没有违反《科尔协议》,因为星盟部队已经知道致远星所处的方位了。”

“确实。”哈维逊说道。他踱到舰桥中央,“很好,士官长科塔娜,设定到致远星的路线。我们先进入这个星系的边缘,评估一下局势。如果局势严峻,我们就再次跃迁,另找一条路回家。”

“明白,中尉。”科塔娜答道,“考虑到这艘飞船横越跃迁断层空间的速度比起我们UNSC的来要快得多,预计十三个小时后到达致远星。”

士官长叹口气,稍微放松了一些。选择致远星还有一个理由,这个理由他没对中尉说。他知道,不管是谁,能在致远星表面幸存下来的机会都很小。实际上,是根本没什么机会……因为星盟部队一旦决定把一个星球变成玻璃,它们就会干得极其彻底。但是,他必须亲眼去看看,这是惟一一个能使他接受他的队员已经牺牲的事实的办法。

一股静电笼罩了士官长,先是沿着他的脊椎流动,然后包裹在他躯干周围,可以听到里面“啪啪”作响,整个雷神锤盔甲也冒出了点点火星。

工程师松开了缠住他的触须,兴奋得“啾啾”直叫。

士官长的头盔显示器上出现了诊断程序。左上角的护盾能量指示条闪烁着红光,慢慢充满。

“它们被修好了。”士官长说道。重新拥有护盾使约翰心里踏实了许多,虽然他不会忘记没有护盾时的作战情形。这次经历也是一个让他清醒的警告:不要过于依赖科技;这也提醒他,大部分战斗的成败都取决于自己的头脑,在与敌人交锋之前就要先思考清楚。

“令人难忘的小东西。”哈维逊赞叹道。这个工程师飘到安装有显示器的舱壁上,又开始了修理工作。哈维逊的眼睛一直没离开它。“不知道星盟部队的等级体系怎么——”

“长官!”约翰逊中士的声音乍然响起,冲破了通讯频道里的静电噪音,“你们必须尽快下到鹈鹕运兵船来。你,还有士官长。”

“你们遭到攻击了吗?”士官长问。

“没有,”他答道,“但你拾回来的一个冷冻舱有情况。”

“怎么回事,中士?”哈维逊猛地问道。

士官长,里面有个斯巴达战士。”

第十章

  • 军历2552年9月22日1852时
  • 跃迁断层空间,方位未知,俘获的星盟部队旗舰上。

士官长下去探视冷冻舱之后、哈维逊检查了一下舰桥大门,确保它们已经锁得严严实实。他转身向修理好士官长盔甲的那个工程师走去。

“迷人的小东西。”他喃喃自语道,抽出随身武器瞄准了它的后脑勺。

工程师六只眼睛中有两只定定地盯着枪口,它一根触须分裂成许多细微的探测触角向手枪伸去,碰到了蓝灰色的金属外壳。

科塔娜问道:“你要干——”哈维逊扣动了扳机,子弹穿过工程师的头颅,血液飞溅,洒在它刚才正在修理的显示器上。

“哈维逊!”科塔娜惊叫道。

另一个工程师转身看到这一切,凄厉地尖叫起来——然后它的注意力被破损显示器上的闪光吸引,于是它又埋头于自己的工作,好像刚才什么事都没发生。

哈维逊跪在死去的工程师旁边,把手枪放回枪套中。“我别无选择。”他耳语般地说道,抚摸着这个外星生物古怪、光滑的皮肤。它的皮肤正逐渐由淡淡的粉红色变成冷冷的灰色。

他把它拖到安全艇口,打开舱门,然后把尸体放在走廊上。他停了一停,回身把它的那些触须折叠整齐放在尸体上面。“对不起,你本不该死的。”

“你为什么要那样做?”科塔娜质问道。

哈维逊站起来,在裤子上擦了擦双手,然后关上安全舱口的大门。“我真奇怪你干吗非得问这个问题,科塔娜。”他极力压制住不断止升的怒火。他不是恼火科塔娜,而是恼火自己——为自己必须做出这样的丑恶行径而恼火。

星盟部队只知模仿——而不知创造。”他说道,“你命令去修理士官长盔甲的工程师刚才亲自接触到了我们的护盾技术,这项技术我们从星盟部队那里窃取回来后加以了改进。如果这个工程师得以逃脱回到星盟部队那里,那么这项改进的技术就会变成它们的。你希望看到这项技术被它们用来改良个人护盾以装备那些精英战士,或者用来提升它们战舰的性能吗?”

科塔娜沉默了。

“洛克里尔说得没错,”哈维逊咕哝道,“我也真烦透了这个狗屁任务。”

“我理解。”科塔娜终于开了口,但她的声音冷若冰霜。

哈维逊叹了口气,看着自己的双手。工程师的血液溅在他皮肤上,留下了一个个极细微的蓝黑色小点。“你认为士官长会在致远星上找到他真正想找的东西吗?”

“‘真正想找的东西’,你指的是什么?”科塔娜问道,声音依然冷冰冰的,但在好奇心的驱使下,语气有些松动。

“我指的是其他的斯巴达战士。”

哈维逊短促地笑了一下,“确实,他主张去致远星的理由合情合理——我们也没其他的地方可去,但他的目的却不在于此。他派他的部队下到致远星表面……这一派就要了他们的命。哪个指挥官不会回去看看呢?哪个指挥官不希望他们还活着呢?不管这种机会有多大,他都会这么做。”

第十一章

  • 军历2552年9月4日0930时
  • 地球,澳大利亚,悉尼,UNSC最高指挥部B-6指挥中心。

两周半前。

瓦格纳中尉经过金属和爆炸物检测大门后走进正厅入口。这座占地广阔的大厦结构略呈圆锥形,在被正式指定为UNSC最高指挥部的B-6指挥中心之前,它就有个绰号,叫“蜂巢”。

悉尼的天气阴沉沉的,暗淡的阳光透过头顶上的水晶弯窿射进来。

他穿行于忙忙碌碌的官员与军士之间,完全无心欣赏一旁的金合欢树与奇异的蕨类植物,它们是为前来参观的新闻界与普通市民而摆设的。他今天没这个闲情逸致。

再过一个小时,最高指挥部表面上的平静与高效将被撕得粉碎。只有几个高级官员已经获悉UNSC最坚固的前哨基地——致远星——现在已化成了灰烬的消息。

在三个身穿盔甲的陆战队宪兵的监视下,瓦格纳向传达处走去。

隐瞒致远星的陷落不是UNSC最大的秘密,远远不是。事实上,近地(球)殖民区的民众全都不知道他们岌岌可危的处境,不知道离输掉这场战争已为时不远。军情局二处的工作干得非常出色,它们让人们还以为地球的军队抵御住了星盟部队的进攻。

远地(球)殖民区的民众会怎么想呢?那些没有逃到边远的前哨基地或隐蔽的民用基地的民众,决不会造成麻烦——星盟部队不会留俘虏,只会把他们统统杀掉。

“正等你来呢,中尉。”传达员说道。她是个年轻的军士长,对他的到来并没有流露出特别的关心,或者说对他前来的目的显得毫不知情,但她的一双眼睛说明她知道了些什么。她也许并不知道详情,但无疑日益增多的保密报告都经过了她的手……或者她的上司时常显露的眼神使她预感到出了什么事。

“请到八号电梯。”她讲完后,又把注意力集中到她面前的显示器上。

他在心里记下这个心思敏锐的人,打算弄清她是谁后看能不能把她调到三处去。瓦格纳走到钢铁筑成的墙壁前面,两扇门分了开来。他跨进这个小小的电梯间,门关闭后伴随着极细微的“咔嗒”声锁上了。

一个DNA身份认证仪与视网膜扫描仪丛墙壁里伸出来。瓦格纳把手按在身份认证仪上,一根针刺入他的食指。他们要检验他的DNA,与记录在档的样品相比照。他眨了一下眼,然后把下巴放到视网膜扫描仪上。

“早上好,中尉。”他的耳朵里响起一个女性甜美轻柔的声音。

“早上好,利茜西亚。今天感觉如何?”

“非常好,因为我看到你执行任务平安回来了。我猜一切都如预期的那样顺利。”

“你知道那是机密。”他对这个人工智能说道。

“当然。”她回答,语调显得很调皮,“但我总会弄个水落石出的,这你也知道,所以你还是直接告诉我好了。”

尽管他很乐意与利茜西亚这样私下闲聊,他知道这样的对话也是生物测定扫描的一部分。她扫描他的脑电波与答问时的声音模式,然后把它们与瓦格纳以前储序于她记忆中的记录相匹配。很可能她还在检验他对保密措施的忠诚度——他饶不了三处那帮家伙,他们变得一天比一天多疑。

“你当然会弄个水落石出,”瓦格纳答道,“但我还是不能告诉你。那是违反保密条例的,会受到428一A款的严厉惩罚。实际上……”他以一种更严肃的语调说道,“我必须把这种违纪情况汇报给我的上司。”

她大笑起来,听起来就像精致的骨灰瓷相互碰在一起,清脆而悦耳。“你可以走了,中尉。”她对他说道。

门往两边分开,展现在眼前的是一条走廊。走廊两侧装饰有胡桃木嵌板,有油画《华盛顿横渡特拉华河》和《科尔司令的最后一役》,还有各种各样的异域风景画以及太空激战图。

虽然瓦格纳几乎没感觉到下降,但他知道自己已经深入地球三公里,穿过了层层坚固的花岗岩、钢筋混凝土和A型钛合金板,以及能抵御电磁脉冲的金属。不过,这些东西没一个能让他更有安全感。军情局致远星的研究中心的结构与这里一模一样,可是并没有给躲在那里的一帮可怜虫带来任何好处。

他走出电梯。利茜西亚在他背后轻声细语地说道:“到那里要当心。他们正想要把某个人的脑袋挂在矛尖上呢!”

瓦格纳倒抽了一口冷气。他把制服上那些细微的褶皱牵拉平整,极力寻找拖延的理由——不管什么,只要能让他不进入走廊尽头的房间就行。他叹口气,克服了自己的惰性。没人敢在去见UNSC安全委员会成员时迟到。

当他靠近那座双扇门时,两个宪兵突然出现。他们没有敬礼,手放在装着武器的枪套上面。他们的眼睛凝视着前方,但瓦格纳知道如果他的举止稍有不对,那么他们就会先开枪把他撂倒,然后再对他进行讯问。

门悄无声息地从里面打开了。他迈步进去,门在他身后关闭,锁上。坐在月牙形桌子旁边的高级官员瓦格纳大部分都认识:尼古拉斯·施特劳斯少将、舰队司令特雷斯·胡德、詹姆斯·艾克森上校。威特康中将的座位空着。

在场的还有六位官员,都是将校级的人物,这使得瓦格纳非常紧张。他们每个人前面各摆着一台显示器,瓦格纳看出那上面是他提供的初步报告与录像。

瓦格纳敬了个礼。

施特劳斯少将身体前倾“啪”地关掉他面前的显示器。“老天!我们以前知道它们有那么多该死的飞船吗?”他一拳头砸在桌上,“我们到底为什么不知道?军情局中是谁把这个情报轻易放过去了?”

艾克森将身体往后一靠。“这不能怨谁,少将——除了星盟部队,明摆着的嘛。我更关心我们对这次入侵的反应。我们的舰队完蛋了。”

瓦格纳想起了关于艾克森的传言。瓦格纳曾听说艾克森过去如何为了确保自己的军事行动超过三处而不遗余力,而他与“斯巴达II计划”的主持人凯瑟琳·哈尔茜博士的竞争则是传言的主要内容。瓦格纳以为艾克森已经被重新分配到前线作战岗位,但显然他又从那里回来了。麻烦正在于此。胡德司令挺直身板,将显示器推到一旁,这下他终于看到了瓦格纳。他回了个礼。司令穿戴极其整齐,头上的银发一丝不乱,然而他的双眼周围却出现了黑眼圈。“稍息,中尉。”

瓦格纳把双手放在腰背后面,腿稍微分开一些,可是他一点也放松不下来。当一个人面对着狮子、鲨鱼、蝎子一样上级的时候,怎么能做到泰然自若呢?

艾克森两眼又望着报告。当注意到加盖的时间与日期印记时,他扬起了眉毛。“可是,有一件事,我想首先得到答复。”他面无表情地盯住瓦格纳,“报告里的事情与现在所距的时间差……”他说话的声音逐渐减小,陷入了沉思之中。“恭喜你,中尉。这个速度刷新了从致远星到达地球的纪录,尤其是我得知你按照法定的要求在返回地球之前花时间进行了随机跃迁。”

“长官,”瓦格纳答道,“我是严格按照《科尔协议》行事的。”这是一个谎言,所有在场的人都知道。军情局对《科尔协议》一直都是阳奉阴违。就瓦格纳这事来说,由于他提供的情报价值巨大,所以违反《协议》也算是情有可原。而且,如果他们想把他正法,只要去检查一下他巡游舰引擎上的时间日志,算一算那些数字就能查明真相了。

胡德挥挥手,“那无关紧要。”

“我认为关系重大。”艾克森厉声说道,“致远星已经陷落,地球与星盟部队之间已无屏障可言——我们能保守的秘密就这些了。”

“我们以后再检讨三处的行为,上校。”胡德司令转向瓦格纳,“你的报告我看过了,中尉,它非常详细,但我还是想听你亲自说说,你看到了什么?有没有一些细节你认为太敏感不便于写在报告中?都给我讲讲。”

瓦格纳深深地吸了口气。这个他早有准备,于是他尽可能详细地对情况进行了汇报:星盟部队的飞船怎样在星系中出现,UNSC的舰队怎样英勇地保卫致远星,他们又是怎样被打败并进而覆灭。“在星盟部队的部队偷偷地溜到致远星表面攻占轨道大炮的发电机组之后——一切都结束了。不过,我看到的只是结束的开始。它们后来把整个星球变成了玻璃,是从行星南北两极开始下手。”

两年前瓦格纳被星盟部队的等离子武器击中,身体的三分之一被烧伤,那时他没有叫过一声痛、流过一滴泪;现在他一想到致远星的惨况却不由得有些哽咽,泪水模糊了他的视野。他眨眨眼睛忍住眼泪,继续说道:“我是在致远星的太空军学院接受培训的,长官。在远地(球)殖民区中,只有它才能给我家的感觉。”

胡德同情地点点头。

艾克森的鼻子“哼”了一声。他推开座椅站起来,走到瓦格纳旁边。“收走你的感情,中尉。你说它们把致远星变成了玻璃,是指所有东西吗?”

瓦格纳觉察出上校的语调里有种期待——好像他巴望着星盟部队把致远星完全摧毁似的。

“长官,”瓦格纳答道,“在我进入跃迁断层空间之前,我亲眼见到致远星两极被摧毁,星球表面大约有三分之二燃起了大火。”

艾克森点点头,看来对这个回答很满意。“这么说来,致远星上的每一个人都难逃一死了,威特康中将,还有哈尔茜博士。”他点着头又说了一句,“损失真惨重。”他的声音里一丝同情的意思都没有。

“我只能这么推测,长官。”

“用不着。”艾克森咕哝道,回到他的座位上。

施特劳斯叹了口气。“至少我们还有你的‘特种武器计划’,艾克森。哈尔茜的‘斯巴达II计划’获得了这么巨大的成——”

艾克森的目光向少将射去,犀利得都能穿透钢板。

少将马上闭嘴,话说到一半就不说了。

瓦格纳一动不动地站着,眼睛直视前方,假装并没有看见军事条例受到这么明显的违犯。一个少将屈服于一个下级军官?这表明发生了什么不寻常的事——可能是制定了某种与“斯巴达计划”相似的后备计划,而艾克森则是负责人。上校因此而突然不可一世起来。

瓦格纳继续装疯卖傻——不管怎样,他就是不与艾克森上校对视。要是艾克森知道他了解内情,这个混蛋就会把他干掉,以免他的秘密被带回三处。

经过一阵好像长达一个世纪的尴尬沉默之后,胡德司令清了清嗓子。“‘秋风之墩号’,瓦格纳中尉,这艘船也被击毁了吗?还是它也进入了跃迁断层空间?你的报告中没提到它。”

“它进入了跃迁断层空间,长官。但是,遥测装置表明‘秋风之墩号’被几艘敌军飞船追赶,因此它以后的命运也只能靠推测。我没有在报告中提到‘秋风之墩号’,是因为这艘飞船被列在三处的保密名单上。”

“好,”胡德闭上双眼,“那么,至少还有一些希望。”

艾克森摇摇头,“尽管我对前辈哈尔茜博士敬重之至,但是‘秋风之墩号,上的斯巴达战士根本没有一点机会去完成他们的任务。你倒不如在他们每个人的脑袋上来一枪完事大吉。”

“够了,艾克森,”胡德说道,怒目看着他,“够了。”

“长官。”瓦格纳斗胆说道,“上校说的可能没错……至少就他对任务的判断来说。我们在‘秋风之墩号’上的情报人员在他们消失之前给我们发了信号,他在报告中遗憾地说,有许多斯巴达战士被派去地面保卫致远星的轨道大炮了。”

“那么他们也死了。”艾克森说道,“哈尔茜的那些怪物不可战胜的神话终于被打破了。”

胡德司令合上嘴。“哈尔茜博士,”他说得很慢,不让自己的感情失控,“还有她的斯巴达战士应该受到我们最祟高的尊敬,上校。”艾克森转身面对他,但是被胡德瞪得不敢对视下去。“如果你希望保住你在安全委员会新获得的位置,你就要向他们表达这样的尊敬,否则我一脚就把你从这里踢回墨尔本。”

“我只是——”艾克森说道。

“那些‘怪物’,”胡德不理会他的辩解继续说道,“比三个师的地狱伞兵更有杀伤力,UNSC授予的重大嘉奖中每一项都有他们的份儿。那些‘怪物’救了我两次,在座的最高司令部高级官员大部外都被他们救过。控制好你的偏见,上校。明不明白?”

“抱歉。”艾克森咕哝道。

“我要你正面回答。”胡德司令咆哮道。

“长官,”艾克森说,“我完全理解,司令。这样的事再不会发生。”他满脸烧得通红。

然而,在瓦格纳看来,他脸红不是因为羞愧,而是因为愤怒。

斯巴达战士。”胡德耳语般地说道,“哈尔茜博士。威特康。我们在致远星损失了太多优秀的人才,更不用说那几十艘飞船了。”他抿紧了嘴唇。

“我们应该派遣一支侦察队去看看那里还剩下了什么。”施特劳斯少将建议。

“不明智,长官。”艾克森答道,“我们必须撤退,加强近地(球)殖民区与地球的保卫力量。新的轨道平合还要过十天才能运行。在那之前,我们的防御部署会非常薄弱,我们需要现有的每一艘飞船。”胡德司令“嗯”了一声,把两根拇指顶在下巴上,思考着两个人的观点。

“长官,”瓦格纳说道,“还有一件事我的报告没有谈及,当时它也没消显得特别重要,但是如果你现在正在考虑要不要派侦察队的事,我想它可能会给你些参考。”

“要讲什么就快讲。”施特劳斯说道。

瓦格纳咽了口唾沫,极力制止住想与艾克森对视的冲动。“星盟部队催毁一个星球前,它们的大型战舰一般都会飞近该星球,用一系列纵横交错的火力网布满整个星球,以确保地面每一平方毫米都遭到等离子能量的轰炸。”

“我知道星盟部队的轰炸规律。”胡德愤愤地说道,“那又怎么样?”

“刚才我也讲过,敌军是从两极开始下手的,可是只有几艘飞船干这事。它们稀疏地分布在近赤道纬度线一带,而且也没有更多的飞船飞来。实际上,星盟部队的飞船大都离开致远星星系去追赶‘秋风之墩号’了。”

艾克森轻蔑地挥挥手,“致远星已变成玻璃了,中尉。要是你留在那里把整个过程都看完,它们会把你也烧成灰烬。”

“是,长官。”瓦格纳答道,“但是,如果有侦察任务,我愿意报名前往。”

艾克森站起来大步走到瓦格纳面前,他们的脸相距只有一厘米,眼睛互相盯着对方。艾克森的眼神中充满了怨毒。瓦格纳竭尽全力不退缩,但还是忍不住偏转了目光。只看一眼,他就知道这个家伙想要置他于死地——不管出于什么原因:由于他听到了艾克森替代“斯巴达II”的计划,由于艾克森不想在致远星上花费气力……或许正如利茜西亚警告的那样,艾克森正想找个人脑袋挑在矛尖上。

“你是不是聋了,中尉?”艾克森关切地问道,语气充满了嘲讽,“由于参加战斗而导致了某种听力受损?”

“不是,长官。”

“那么,当你坐在小小的巡游舰里进入跃迁断层空间的时候,你就受到了各种辐射伤害的危险,或许目睹致远星被摧毁留下的创伤使你神智不清。不管你有什么毛病,你离开这里之后马上去医院。他们给了你没有传染病的健康证明之后,你才可以回去担任现役职务。”他耸耸肩,“你一定有什么毛病,中尉,因为尽管我把话都讲得这么清楚了,但着来你还是没有听懂。”

“长官……”

“那么我们就试试。我们不会浪费一艘UNSC的飞船去证实我们已经确认十几遍的事情:致远星完了。”他又逼近瓦格纳一步,“上面所有的东西都被炸成了碎片,烧成了玻璃,化成了蒸汽。致远星上所有的人都死光了,”他伸出一根手指重重地戮在瓦格纳的胸口上,“死光了!死光了!死光了!”