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第六部 行动:初次反击

第三十一章

士官长与他的小队——现在由格蕾丝、琳达、威尔和弗雷德组成——受命前往军官俱乐部报到。正常情况下,那里是军士的禁区。当然,长久以来他们所处的环境就没有正常过。“葛底斯堡号”的军官俱乐部里有一张巨大的橡树桌子,由于抽烟时烟被随意放在桌面上,那里留下了几百道烧焦的沟痕。有个柜台摆放了许多粘附着碎晶片的酒瓶,里面装着五颜六色的酒。房中镶嵌了胡桃木面板的墙壁被打磨得锃亮,沿墙挂着金边蓝旗,此外还挂有用以表彰骁勇善战的金色和银色勋章;高级军官与“葛底斯堡号”历任舰长的相片也挂在那里。而最令士官长感兴趣的是仿银版照相法制成的内战图,画面呈现的几个战场上到处是冲锋的步兵和骑兵,大炮冒着火光,喷发出雷霆万钧的弹药。

威特康将军与约翰逊中士走进房间。斯巴达战士们“啪”地立正站好。“长官到!”士官长大喊一声,他们同时举手敬礼。

“稍息。”威特康将军说,“请坐。”

士官长跨前一步,“恕我直言,这些座椅承受不了我们装备的重量,将军。”

“当然。”将军说,“好吧,你们随意。这不是正式会议。”他哼了一声,“我只是想看看都有谁活着留在飞船上。”他朝军官俱乐部打开的大门望去,“哈维逊中尉不久就到。他正在调查洛克里尔下士的一…出事地点。”

柜台上的全息影像显示台在闪烁中启动,科塔娜纤细的身躯随之出现。显示台上几块破碎的晶片折射了部分光线,她的影像因此被扭曲,看起来有一半部位相互融合,折射后的光弧投到了墙壁上。

约翰逊中士走到柜台旁,把显示台清理干净。

“谢榭你,中士。”科塔娜说道,上下打量着自己重新恢复正常的体形。

“别客气。”他咧开嘴巴笑着回答。

科塔娜面对将军。“长官,”她说,“你会很高兴听到我没有检测到任何信号、残余辐射或飘忽不定的敌舰……这正是你所期望的正常跃迁断层空间飞行所应有的特征。”

威特康将军点点头,叹了口气,慢慢坐到桌子前头的一张皮背座椅里。“嗯,那算是一件幸事。”

“而且有证据表明哈尔茜博士的水晶确实被毁了。”哈维逊中尉走进来说道。他停下来随手关闭了大门。

哈维逊在相军旁边坐下,把一个小塑料袋平放在桌上,“我就在科塔娜所说的地方找到了洛克里尔下士:B层甲板,医疗用品储藏室。现场的电路过载显示出曾发生高能辐射……下士尸体上的烧伤也是由此造成的。”

停了一下,他接着又说道:“如果这能说明什么,那就是他死得很突然。而这些,”他轻轻敲了敲桌上的塑料袋,“是我在现场找到的晶体碎片。乍一看它们的特征与在致远星上找到的那块水晶完全一样,”他摇摇头,“但是我找到的这些只是整块水晶的一部分。因此,除非它化成了齑粉没留下一丝痕迹——而这样一个事实又与现场这些较大的碎片不相符——不然这块水晶的其金部分一定还在另外某些地方。”

科塔娜的脚轻轻敲击着显示台,她挑起一道眉毛,“如果在我们跃迁前检测到的辐射尖峰与哈尔茜博士的水晶被毁有关,”她说,“那么还有一种解释可供参考。因为那次爆炸与突发的辐射间隔只有47毫秒,而那块水晶具有扭曲时空的特性,所以丢失的碎片可能已被‘挤压’出飞船掉进了跃迁断层空间里。”

哈维逊不相信地问道:“你是说,人类历史上最重大的科学发现有几片——”他朝“葛底斯堡号”的舱壁外点点头,“掉进跃迁断层空间不见了?”

“是的。”科塔娜回答。她耸耸肩,“我很抱歉,中尉。”

“至少星盟部队再也不能得到它了。”威特康将军说。他用他的粗手指弹了弹塑料袋,“或者即使它们能得到,它们找到的也只是一堆用处不大的碎片。”

“我真希望我知道洛克里尔为什么这么干。”哈维逊说。

大家沉默了。约翰和其他的斯巴达战士在他们沉重的雷神锤盔甲里不自在地动了动身子。

约翰逊中士清了清嗓子,“这个家伙的情绪有些烦乱。他经历了那么多风浪,那种反应应该是预料中的事。但他是个地狱伞兵——如钢钉般坚强,锋利还胜过它两倍,遭受打击是家常便饭。他是垮不掉的。他这么做一定是有理由的。”

哈尔茜博士,”哈维逊眯起眼睛说,“这一定是她安排好的。”

约翰刚想为哈尔茜博士辩护,但他强行忍住不去与一个长官发生争执。不错,她的行为的确让人莫名其妙:她带着凯丽偷偷溜走,在他们最需要她的时候离开了他们,而且把外星人造物品交给了洛克里尔。但是,约翰还是想让自己相信她。也许她所做的一切都是以大局为重。

“我们别为这个纠缠了。”将军说,“我不想任何人的看法因为我们对当前形势提出的众多‘为什么’和‘如果’而受到影响。等我们回去之后再讨论吧。”他用眼角的余光扫视了一下柜台,下意识地咂咂嘴唇,“从这里航行到地球应该会很平静,我们终于可以放松一下了。”

“请允许我发言,将军。”士官长说。

“准许。有话尽管说。”

“我不想与你唱反调,长官,但也许这不应该是平静的航行,或许我们也不应该放松。”

威特康将军身体前倾,“我预感我不会喜欢这个观点……但把你的理由说一下,士官长。”

士官长就他的作战计划进行了简要说明:他与他的小队将怎样乘一艘星盟部队的运兵船入侵敌军舰队汇合区;然后渗入它们的指挥控制中心——“不屈之祭司”,并把它摧毁;那样将有希望严重削弱星盟部队的力量……或者至少能延缓它们入侵的速度,甚至可以为地球争取足够多的时间加强防御。

将军直直地望着士官长斩钉截铁地答道:“作战请求不予通过。”

“请批准,长官。”他依旧笔挺地立正站在那里。

其他斯巴达战士也“啪”地立正站好,如石头般一动不动。见此情景,威特康皱起眉头,叹了口气。

“我理解你们的热忱,士官长,真的,但我不会冒险将你的小队运送到星盟部队的汇合点。”将军解释道,“要是我们失去了这艘飞船,地球就永远得不到警告了。”

“长官,”士官长回答,“我们将单独从跃迁断层空间跃迁到常规空间。一旦运兵船摆脱了‘葛底斯堡号’和‘无尚正义号’的重力影响,断层空间场就会消退,我们也就进入了常规空间。你们甚至不用停下来,只需要稍微调整航线,修正‘葛底斯堡号’的飞行轨道。”

“以前尝试过将这么小的飞船跃出跃迁断层空间吗?”将军问道,他的浓眉紧紧拧在一起。

“是的,长官。”科塔娜说,“我们的跃迁断层空间探测器一直在做这种事,但如果是飞船的话,剪应力与辐射就会相当大。”她停顿了一下,向约翰看去,“然而,斯巴达战士穿着雷神锤盔甲,应该能够或下来。”

“‘应该’。”将军重复道,脸色阴沉,“尽管我非常敬佩你的胆识,士官长,我还是必须否决你的要求。你需要科塔娜去突破星盟部队的安全系统,而她必须驾驶飞船回到地球去。因为她携带了光环洪魔以及星盟部队技术的资料,她的价值太重大了,不能去冒险。”

“明白,长官。”约翰答道,“我没考虑到那个。”哈维逊慢慢站起来,掸了掸袖子,他的制服已相当破烂。“我自愿参加士官长的任务。”他说,“我在密码研究与星盟部队的各种系统方面受过广泛的训练。”威特康将军眯起眼睛审视着中尉,好像是第一次看见他一样。

“你决不可能从那样的断层空间跃迁中生还,”科塔娜说,“但是……”她用食指敲着嘴唇,陷入了沉思之中,“也许另有办法。”

在她全启躯体表面滚动的符号流中出现了星盟部队的符号“我在‘无尚正义号’上的星盟部队人工智能里发现一个文件复制运算法则,并成功地用它复制了我的语言翻译程序。我可以用它把我部分的渗入程序复制到士官长雷神锤盔甲里的记忆处理模型中,不是完全复制——否则会有复制错误与其他副作用——但它将使斯巴达战士小队可以运用我的部分能力。我想,这足以让他们通过星盟部队的安全壁垒。”

威特康将军深深地叹了口气,起身走到柜台边,拿着一瓶威士忌与三个完好的水晶杯回到桌旁。“我猜你们斯巴达战士不会与我来一杯吧?”

“是的,长官。”约翰替他的小队回答,“谢谢你,长官。”

将军把酒杯放到哈维逊、中士与他自已面前,但他并没有急于倒酒,而是把酒瓶放下摇摇头,似乎他突然完全失去了喝酒的兴致。“你想到了吗,士官长,你和你的小队将要完全依靠自己的力量?而我首要的、也是惟一的选择是必须回到地球?”

“我的小队甘冒风险。”士官长说。

“‘风险’,”将军低声说,“那可是张单程票,孩子。但是如果你们愿意这么干,如果你们能拖延星盟部队对地球的进攻,这笔交易可能还是划得来的。

士官长没有回答。他和他的斯巴达战士们以前在不可能生还的情况下还是活了下来。然而将军说得没错:似乎在这次任务中有某种终极性的东西……它告诉约翰他不会成功。那也是可以接受的。牺牲四个人而换取地球数十亿人的性命,这样来看理由就更充分了。

威特康将军站起来说:“很好,士官长,作战请求通过。”

士官长把因超负荷运载而“嘎吱”作响的机器人停放在星盟部队运兵船的侧门旁边。机器人承受着四吨重的工字钼碳钢。威尔负责卸载货物,将它们一根根拖进运兵船里面,而弗雷德与中士则负责在那里把钢板横着架好后焊接在运兵船上。这是最后一次加固运兵船。这艘飞船的内部是如此狭窄,以变了运兵船的注册标签,使星盟部队认不出这艘飞船属于现在已脱离它们的“无尚正义号”。

“中尉,”士官长说,“恕我打搅一下。”

哈到逊抬起头,把被汗水浸湿的头发从脸上捋开。“有什么事吗,士官长?”

士官长在副驾驶的位置上慢慢坐下。“哈尔茜博士要我把某件东西转交给军情局三处:她对洪魔的分析。”

哈维逊挑起了双眉。

士官长打开腰间储物槽……犹豫了。哪个数据晶片呢?是只含有哈尔茜博士洪魔分析和可行防疫方法的那一个,还是包含了得出结论所使用的源文件的那个——也就是她说会使约翰逊中士丢掉性命的那一丫个?

约翰虽然感到作为斯巴达战士的指挥官——他有正当的理由把他与其他斯巴达战士的生命作为赌注,但中士是另一回事。

是由于生理病变才使中士侥幸从洪魔那里捡回了一条命。这种机会是十亿个中只有一个,博士说。但他拯救数十亿人的几率却也只是十亿分之一,因此在数学意义上看不出有什么好处。

哈尔茜博士说的“要拯救每一个人,不管付出什么代价”是什么意思?

不——约翰早就发誓要保护全人类。他的职责很明确。他伸手拿出包含所有源文件的晶片递给哈维逊中尉。“她说这有助于对抗洪魔,长官。我不能完全确定她的意思是什么。”

“我们会看的,士官长。谢谢你。”哈维逊接过晶片,双眼犀利地望着他。中尉耸耸肩,“对于哈尔茜博士,谁能说得清呢?”

通讯频道“咔哒”一声打开了,科塔娜宣布道:“我们到达着陆区还有十分钟。为发射蓝队作好最后准备。你们这次只有一次机会。”

“明白,科塔娜。”士官长回答,“斯巴达战士们,甲板集合!”

哈维逊犹犹豫豫地伸出手,“我想就这样吧,士官长。”

士官长轻轻握了握中尉的手,“祝你好运,长官。”

约翰转身走出运兵船——几乎把约翰逊中士撞倒,当时他正拖着一个弧焊机走下舷梯。“让我来,中士。”约翰抓住这台两百公斤的机器,用一只手就把它拎了起来。

士官长从运兵船出来,在外面与其他巴达战士集结成队。他扛着弧焊机站在队列前头。威特康将军把他们逐个打量了一遍,然后说道:“我祝你们好运,士官长,但好运似乎都是你们斯巴达战士自己创造出来的。因此请让我只说一句:等任务完成后,我们大家再相会。”

他举手向他们敬礼,斯巴达战士们齐刷刷回礼。

“还有最后一道命令。”将军说。

“长官?”

“让星盟见鬼去吧!”

第三十二章

  • 军历2552年9月13日0530时(修正后的日期)
  • 跃迁断层空间中,俘获的星盟部队运兵船上。

运兵船翻滚、颠倒、旋转着脱离了控制。它跌跌撞撞地往前冲,一块在船体上焊接得很结卖的工字钢架弯曲着“噼啪”一声断裂了。

蓝队的斯巴达战士都被可速解安全带固定在船体上。然而,他们没有一个想到去按胸部中央那个红色速解按钮。为了保存性命,他们就这样坚持着。

前面的监视器是黑屏,因为在跃迁断层空间他们没什么可看的。运兵船内惟一的光亮来自于他们出发前被扔进来的化学荧光棒。那些塑料棒已经破裂,它们的发光物质在零重力下形成了上百万颗细微的球状液滴。尽管雷神锤盔甲里的减震凝胶已经增压到最大安全值,约翰还是感觉到骨头都快要被摇散架了。

当他们离开“无尚正义号”的发射舱进入跃迁断层空间这片墨黑的真空中时,凶险之旅就开始了。这片“正常”的跃迁断层空间与约翰以往经历过的完全两样。没有哈尔茜博士的外星水晶产生的速度平滑作用——这次飞行要难上一千倍。辐射水平冲上尖峰,接着又慢慢下降……但是到目前为止,渗入衬铅运兵船的剂量还不足以致命。

“现在我知道了,”琳达说,“为什么只有大型飞船才能穿过跃迁断层空间。”

“你知道那些跃迁断层空间探测器吗?”,弗雷德问,“它们几乎就是硬实的A型钛合金板。”

士官长检查了一遍队员的生理信号图:运行参数不稳定,但还在正常范围内。格蕾丝的心跳停了一两下,但很快心律就恢复到强有力的正常水平。也没有骨折或内出血的征兆。在这样的危急关头,蓝队意识清醒、头脑冷静也是个好现象。士官长知道,在他们脱离“无尚正义号”产生的断层空间场之前,他们所能做的仅限于此。

他运行诊断程序检测自己的雷神锤盔甲的护盾,它们重新充能的速度仍比被辐射消耗的速度快。辐射虽然看不见、摸不着,却在他们四周横冲直撞。他希望真的科塔娜与他在一起,这样她就会说些什么来分散他的注意力。

“状况如何?”约翰问。

四盏蓝色确认灯亮起,同时这四个斯巴达战士对他做了个翘拇指的手势。

弗雷德插话道:“这次没那么糟糕。上次进行断层空间跃迁,我们甚至比登陆飞船还先着地。嗯,那次可真不容易。我们——”

运兵船急剧倾斜,打断了弗雷德的话。

焊接在左舷舱壁上的装甲出现了裂痕,熔化的铅从裂缝中渗出来。尽管有减震凝胶与填充物保护,士官长的脑袋还是重重地撞击在头盔前部,力道大得让他眼冒“黑星”,接着,他的脑袋又撞在头盔后部。运兵船内部完全陷入了黑暗之中。

士官长士官长?”科塔娜的声音在他的头盔扬声器里轻声响起,“士官长,请回答。”约翰的视力逐渐恢复正常。他的生理信号在头盔显示器上迟缓地波动着,显示屏之外一片黑暗。他打开外部照明灯,观察了一下运兵船里面的状况。

他的斯巴达战士依然被束缚在船体上,头有气无力地垂着。除了船体装甲下面熔化后重又凝结的几个铅球在飞船中像香槟泡沫般飘来飘去之外,看不到任何其他动的东西。

“我们成功了?”

“是的。”克隆的科塔娜回答,“我在F到K波段上接收到巨量的星盟部队通讯信号。它们已经给我们发了三次要求答复的信号,士官长。等候指示。”

“在这个铅衬船体内你怎么能够接收到信号?”

船体有许多部分已经破裂了,士官长。通迅信号也异常强烈,表明我们正处于离星盟部队非常近的区域。”

“稍等。”他告诉她。他按下速解按钮解开安全带,身体脱离束缚后飘了起来。他调出蓝队的生理信号图,发现他们全都失去了知觉,但人还活着。他抓起一个急救箱,给他们每人注射一针轻度兴奋剂,然后把他们从安全带中解放出来。

“我们在哪儿?”威尔问。

士官长本能地向前面的监视器看去,但它们都已黑屏。“要弄清楚只有一种方法。”他答道,“我去打开左舷的舱门。弗雷德,你到右舷去。”

“明白,蓝一。”弗雷德回答。

士官长旋转舱门的人工开启装置,它慢慢打开了。外面是漆黑的太空,群星密布,闪耀的光芒或呈黄色,或呈琥珀色,或呈红色。他把一根链条绑在盔甲上,接着将另一端在船体上固定好,之后身体探出了舱门。

正如科塔娜讲的那样,星盟部队的部队近在咫尺。一艘巡洋舰在离他们三百米的地方悄无声息地滑过。约翰所能看到的只是它银蓝色的船体,侧面管道火光闪栋的等离子炮塔,还有它经过时圆锥形引擎爆发的闪光……然后约翰瞧见了其余的战舰。其中,既有巡洋舰,也有体型更大的航空母舰,甚至还有一些比它们都要大的战舰——这种战舰分为五个球茎状部分,从头到尾有两公里长,还安装了一打致命的能量武器。灰尘微粒盘旋于数量众多的飞船之间:撒拉弗战斗机、运兵船以及有触须的工程艇。

“我们看到的飞船,”他问科塔娜,“有多少艘?”

“有两百四十七艘战舰,”她答道,“再加上你视野之外的那些,估计总数超过五百艘。”

士官长第一次惊呆了。他的臂套被卡在舱门边上,而他的手却毫无知觉。五百艘战舰?这里的火力比他以前见过的任何一次都要强大。这支舰队不费吹灰之力就能将UNSC任何一支防御力量打得全军覆没——不管将军有没有成功传达警告。它们炮火齐射,等离子体就会如浪潮般席卷目标,地球的轨道堡垒还来不及开火就会遭到灭顶之灾。

下方一千公里处,太空漾起阵阵波纹,接着裂了开来,又有七艘巡洋舰出现在常规空间。它们调整航向,加入到舰群中。

约翰想起他曾经见过和这个舰群一样强大的毁灭的力量:光环。那个环带就是一种武器,被设计来屠戮方圆数十光年的所有智慧生物。

他消除了那个威胁,他也能使这一个土崩瓦解。他必须做到。

按照计划,他将渗入并摧毁它们的指挥控制中心,可是那会阻止这支集结起来的部队前进吗?不会……但可以给地球争取足够多的时间制定计划,对抗这支貌似不可战胜的舰队。

“你说它们给我们发了三次信号?”他问科塔娜

“是,它们在询问我们的身份,但没有你想像得那么严重。这里的通讯信号非常多。它们对我们发生兴趣,可能只是因为担心我们撞上其他飞船。”

“发条信息说我们的引擎瘫痪了,需要协助以挪动位置。我们看看是否可以让它们带我们到中心区进行修理。”

“信息正在发送。”

士官长把他了解的情况传送给蓝队。“该醒来了,”他说,“检查两遍盔甲和武器。”

几秒之后,蓝队的确认灯在他的头盔显示器里亮起。他知道他们的反应同样先是震惊,然后对任务得出了与他相同的结论:他们不能失败,人类的命运握在他们手中。

约翰偏转脑袋看了看运兵船。

运兵船的大部分船板都已被削去,下面的铅与钛板暴露无遗——要是没有它们的加固,飞船在跃出跃迁断层空间时早就因经受不住剧烈的颠簸而四分五裂了。

星盟部队的指挥控制中心正在回复我们的请求。”复制的科塔娜告诉他,“拖运船已前来带我们进去修理。它们有些疑惑我们属于哪艘战舰,但我用静电噪音掩盖了我们的注册号。它们太忙,没时间前来细察我们。”

士官长转身回到运兵船内。“我们要被拖进去了。”他告诉蓝队。

琳达走到他面前用食指在空中划了个圈。他点点头,转过身体,以便让她查看他的雷神锤盔甲。电脑诊断仪并没有坏掉,但是他的斯巴达战士不会对他们的盔甲粗心大意,在这种真空环境中尤其如此。

“你没事。”她告诉他。然后约翰转而检查她的盔甲。弗雷德与威尔出色地将替换的部件整合到琳达的盔甲里,它们除了显得更新外,与原部件衔接得天衣无缝。

约翰拍拍她的肩膀,向她翘起拇指表示她的盔甲运行正常。

“分发武器。”格蕾丝说道,同时拆开他们绑在船身上的行李袋。这些包裹外面缠有一层铅箔和月层隔热填料,另还有一层多用途胶带。

“重的还是轻的?”她问。

“我们拿重的,”约翰说,“琳达拿轻的。”

琳达表示抗议,他解释道:“我们需要你殿后,用狙击步枪掩护我们。我希望你行动迅速,具有杀伤力。拿一枝近射程武器,带上备用弹药和你在战场上所需的一切东西。”

“明白。”琳达说,她的声音冷硬而尖锐。以前在狙击小队周围的目标时,她向约翰报告就是用这种腔调,有时约翰觉得它太冷了一点……但他知道这是个好兆头。琳达正准备使出她的看家本领:一枪毙敌。

其他人能拿多少就拿多少,我感觉一旦我们进去就不能再回来了。如果一定要减轻负荷,我们总会找到办法的。”

士官长抓起一枝突击步枪和两枝近距离作战的冲锋枪。他为冲锋枪取了一对消音器和放置这种小型武器的腰间枪套,此外还拿了一打的破片杀伤手雷,并把它们塞进盔甲左腿部位的沟槽中。

如果局势变得严峻,他会需要大量弹药,因此他给冲锋枪和突击步枪又拿了几个弹匣,用胶带固定在胸前、双臂与右腿部位。除此之外,他将更多的弹匣放入了背包里,一同放进去的还有:两枚莲花反坦克地雷,几听C-7炸药、雷管、定时器,两个战场急救箱,以及一个光纤探测器。

在其他斯巴达战士也一起选取装备时,约翰嘱咐他们:“现在开始关闭通讯频道。”

他们全都点了点头。

不管飞船有没有加铅密封,他们距离星盟部队都太近了,监听的耳朵到处都是,使用通讯频道要冒很大的风险。

他飘到仍然洞开的舱门边,将光纤探测器伸到外面,然后把另一端插入他的头盔中。模糊的图像出现在他的头盔显示器上。

数百艘星盟部队的飞船涌入视野。它们中间有个光点闪闪发亮并越来越大,士官长这才看清那是一艘飞船,外型与他们的相似:两个“U”型船体,每个都与他们的运兵船一般大,并且叠在一块儿。这艘飞船加速驶向他们,然后一分为二——部分移到他们的船尾,另一部分则飞到了船头。金属与金属相撞发出的回响透过船身传进来,士官长感觉胸口仿佛被轻轻地撞了一下。

他回头朝弗雷德翘起拇指,表示拖他们的船到了,然后弗雷德把这个信号传递给其他队员。通过光纤信号,士官长看到星盟部队的拖船敏捷地带着他们穿过舰队,时而仰飞,时而平飞,时而绕个圈子,躲过比运兵船大一百倍的战舰。

有一段时间他们往下俯冲,屏幕上除了几颗星星与漆黑的太空外,什么也没有。士官长在头盔显示器上瞥见了一颗金色的恒星,然后视频信号掠过一颗笼罩着二氧化硫云层的黄色行星以及环绕它运行的银色卫星。拖船这时面对着远处一艘崭新的飞船,那艘飞船看起来像两艘泪珠状的星盟部队飞船碰撞在了一起,在整体上构成一个长长的“8”字形几何图案。他们直奔那艘飞船而去,同时士官长看到了更多的细节部分。许多辐条从飞船中点呈放射状突出,连接在一个纤细的圆环上形成轮盘状,他先前没看见因为他们是从侧面靠过去的。轻柔的管子从两个球茎状部分伸展出来,在中央那个轮盘上方缓慢移动。约翰眯起眼睛以便把这艘异乎寻常的飞船瞧得更仔细,但他的显示器已经达到了最高的分辨率。

它有圆环?它在旋转吗?可是星盟部队有重力技术,无需靠自旋来产生模拟重力。很快他就在那个飞船上看见了一些熟悉的东西:停靠在轮盘上的飞船——星盟部队的巡洋舰与航空母舰,可能有六十艘连接在中央那个轮盘上。

这个远处看来已是硕大无朋的飞船现在尽收眼底。航空母舰与它相比简直是玩具。这艘双泪珠形状的飞船从头到尾一定有三十公里,几乎可以肯定它就是星盟部队的指挥控带中心——“不屈之祭司”。拖船径直飞向这个基地。此处正是他们要来的地方,因此这次的运气非常好……但具有讽刺意味的是,士官长最不想来的地方就是这里。

很难说“不屈之祭司”上有什么样的传感器,但他们不能冒险,因此约翰退回运兵船慢慢把舱门关上。他往里移动身体,与蓝队其他队员一起等候。在手表的“嘀嗒嘀嗒”声中,三分钟过去了。约翰努力控制好自己的呼吸节奏,摒除心中的杂念。

重力缓解了他胃部的不适,船身传来一系列金属相碰的“咔哒”声。空气“嘶嘶”地响着通过飞船的裂缝渗进来。

约翰指指弗雷德与格蕾丝,然后又指向右舷舱门;他俩平端步枪开始行动。他指指琳达和自己,然后指向左舷舱门,接着他俩也走到适当的位置。

约翰不能肯定在两扇舱门外边迎接他们的是什么阵势,但有件事是无疑的——他们必须正面应对。在这艘已加固但过于狭窄的运兵船内,他们无处可藏。

左舷舱门“嘎吱嘎吱”地打开了。

琳达约翰举枪瞄准。

第三十三章

  • 军历2552年9月13日0610时(修正后的日期)
  • 星盟部队的战斗基地“不屈之祭司”上。

一根橡胶似的触须沿着运兵船舱门的缝隙伸进来。约翰举手示意琳达撤销战备状态。他认出了这个外星人的肢体——叉开的带毛触须与球状感觉器官只可能长在星盟部队工程师身上。

这个工程师推开舱门进入飞船,从约翰琳达旁边飘过,好像他们不存在似的。当它的触须伸到装甲板与铅斑上时,它发出了埋怨的啾啾声。又有两个工程师从打开的舱门里奔进来,与第一个会合。

只要他们不去干扰这几个一心一意干活的外星人,它们就不会发出警报。但外面还有什么呢?

约翰慢慢地靠在舱门边,把光纤探测器伸到外面。外面有一排运兵船、撒拉弗战斗机以及其他的单人飞船,它们一直延伸到远处的阴影中。整片区域翱翔着成群的工程师,数量成千上万。它们搬运零件,将船体的各个部分拆开又重新组装,校正等离子武器的线圈。无迹象表明有等着迎击蓝队的精英战士部队。

约翰朝上转动光纤探测器,看见头顶有一个网板,各种工具、焊机和聚光灯像丛林中的藤蔓一样悬挂在那里。

约翰回身指指琳达与威尔,然后指向门外,又朝上指了指。他们点点头,开始往外移动。

五秒之后,蓝队的三盏确认灯亮起。其他人可以安全出去。

约翰抓住舱口上缘,翻身跳上运兵船顶部。他握住一根悬垂的绳索用力一荡,纵身跃到网板上。威尔与琳达站在那里担任警戒,确保这个维修舱里没有敌兵。

格蕾丝与弗雷德也离开运兵船,悄无声息地爬上来,在黑暗之中与他们会合。约翰用两根手指指了指双眼,然后双手平铺对着舱中整片区域做了个扇形手势。斯巴达战士们散开,细细打量这个地方。

在朦胧中,约翰看出这个地方是专门用来修理用改装飞船的,有能安放数百艘单人飞船的固定槽。房间朝四周蜿蜒伸展了三百米,此外的情形无从瞧见。它一定延伸到了基地轮盘的周边。

除了成千上万个忙忙碌碌的工程师,约翰只看到了两个带着白色甲烷呼吸面罩的咕嗜人。那种颜色的面罩他以前没见过。它们推着两辆运货车,里面放着几桶晃荡的液体。要躲避它们轻而易举。

这个舱的一边有一系列密闭的门,他估计它们通向气闸门。对面的舱壁上有扇一米厚的窗户,一道蓝色的强光从那里涌进来。

那扇透明的舱壁上每隔三十米就有一个凹槽,最近的那个凹槽充斥着紫色的多面体装货桶、烧焦的旧等离子武器的线圈,还有银蓝色的星盟部队合金板。但是,使约翰感兴趣的是这堆垃圾旁边的东西:一个全息终端设备。

约翰敲了敲他的话筒以吸引蓝队的注意,他指了指垃圾堆,伸出两根手指,然后又指向那个凹槽。

大家点点头,明白了他的命令。

弗雷德琳达无声地落在甲板上,跑到维修舱对面,躲在一块切割下来的船板后面,马上被黑暗包围了。格蕾丝紧随其后。

约翰朝舱里上下左右张望了一遍,确定没有咕噜人的踪迹后,他与威尔冲到对面,隐蔽在一个等离子武器的线圈后,那个线圈差不多有疣猪轻型侦察车那么大。

他用双手指向弗雷德琳达,然后翻转过来指着自己,接着朝那个数据终端版备点点头。

琳达匍匐在地,往右爬到凹槽边缘的阴影处,弗雷德则到了左边。他们会在约翰接近终端设备时掩护他。

约翰伸手到脖子后面的神经界面插槽取出科塔娜的晶片。他胸贴舱壁往上攀爬到终端设备前,将晶片插进输入槽里,然后慢慢退回到阴影中。

“我进去了。”科塔娜在通讯频道说,“我已经使我们自己的信道有了安全保障,给信号加了密,因此我们现在可以自由使用小队内部的通讯频道。”

“干得好。”约翰对她说,“在这个基地有没有中央反应堆?防守得严密吗?”

“稍等。我必须小心行事,在这个系统中有星盟部队的反入侵人工智能。”

约翰希望这个复制的科塔娜具有与真实的科塔娜一样强的渗入程序。

“我获取了这个基地的图表。”她告诉他,“好消息是,飞船的前后两个圆球都有一个中央反应堆初组,功率可达512太瓦,造型与它们飞船上的箍缩核聚变反应堆相似。显然这些能量是用来给护盾发生器提供动力,以使其能抵御住一颗小行星的撞击。我可以使一个反应堆超载,烧熔它的磁场线圈,这样会使周围充满——”

“它会爆炸吗?”约翰不耐烦地问。

“会——爆炸产生的力量足以使飞船化为蒸汽。”

“那就是好消息吗?坏消息是什么?”

“反应堆的控制系统是隔离的,我在这个终端不能到达那里,你必须把我自身送到那里去。”

“‘那里’是哪里?”

“最近的反应堆控制接入点深入基地顶部轮盘七公里远。”

约翰思索了一番。如果他们多加小心,运气又好,到达那里也不是不可能。

“在我们需要你之前,有办法把你留在这个中央系统吗?”他问,“这样便于你监视星盟部队的安全系统。”

复制的科塔娜沉默了足足三秒钟。“有个办法。”她最终回答,“在我从科塔娜的原件中被复制出来时,复制软件也一同被复制了——它成了以后所有复制品不可分割的一部分。我可以用它把自己复制到这个系统里。”

“非常好。”

“但是有风险,”科塔娜告诉他,“每个后继的复制品都包含我无法修正的畸变。使用一个复制品的复制品可能会产生不可预见的混乱。”

“‘复制’”约翰命令道,“如果让我选择的话,我会冒这个险,而不会冒险在无法绕过敌人安全系统的情况下深入它们的战线七公里。”

“稍等,”科塔娜说,“正在处理。”

约翰的手表过了一分钟,然后数据晶片从终端弹了出来。

“完成。”科塔娜在小组内部的通讯频道里说,“我进去了。你左边三十米处有个维修舱的出口,我会关掉那里的监视摄像头,二十秒内将门打开。抓紧。”

约翰取回晶片,又将它插入自己的神经界面插槽。他的脑袋感觉好像有一丝冰冷的水银流过。

“往外走。”约翰告诉蓝队,“保持隐蔽。”弗雷德琳达的确认灯亮起,表明路上没有障碍。

蓝队队员身体半蹲着跑出三十米。一扇小型的检修门滑开,他们从中间挤了过去——随后,门“啪”地关了。

他们继续前进,有时弓起身子,有时手脚并用匍匐爬行,经过逼仄的管道时,他们不得不关闭护盾而任由金属磨擦盔甲。他们依照科塔娜的指引前进了几公里,在科塔娜运行运动探测器与诊断器时他们稍作停顿,然后继续前行……他们的身体时而扭曲,时而摇晃着往下穿过长长的管道;他们避开“呼呼”旋转的巨大扇片,侧身通过变压器线圈时与线圈相距特别近,以至于都有点点火星从他们的护盾上掠过。

依照约翰的计时器,他们沿着科塔娜给定的路线前进了十一个钟头,却发现——此路不通。

“新焊接上的。”弗雷德说,用臂套擦了擦堵住他们去路的合金板上的焊缝。

科塔娜在通讯频道里插嘴说:“这肯定是一次没记载在基地舱单上的修理。”

约翰问:“还有选择吗?”

科塔娜回答:“我的任务计划程序能力有限。明显的选择有三个。你可以用莲花反坦克地雷炸开挡道的合金板;也可以返回到维修舱,再找一条更隐蔽的路;或者还有一条更快的路,但它有较多障碍。”

“时间不多了,”约翰说,“星盟部队不久就会攻击地球。指给我那条更快的路。”

“往回走四百米,九十度转弯,再往前二十米,通过一个废弃的管道盖出去。从那里开始,你将要经过七百米的空地,穿过一个建筑,然后沿一条有护卫的走廊前往反应堆室。”

格蕾丝打断道:“你说的‘空地’是什么意思?这是个太空基地,应该没有空旷的地方。”

“你们自己看。”科塔娜说。

一张“空地”的图表出现在他们的头盔显示器上。约翰看不太懂这张图,但他看出那里有几条狭窄的天桥、建筑物,甚至还有排水沟——正如科塔娜所讲,空旷的地方太多,很容易被发现。“让我们看看。”约翰说。

他带领队伍原路返回,推开废弃的管道盖。蓝光涌入通道,约翰眨眨眼以适应光线的变化,然后将光纤探测器从开口处伸出去。

约翰弄不清他看到了什么——光纤探测器一定出了故障。图像看起来扭曲得不能再扭曲,但没发现附近有东西在动……因此他冒险探出了头。他所处的位置在一条巷子的末端,两边的墙壁耸起十米高,将黑色的阴影投射在废弃的管道盖上。一群豺狼人经过巷口,离他只有五米远。他弓身躲避……这些长得像秃鹰似的东西没一个看见藏在黑暗中的他。

它们过去后他抬起头来,发现光纤探测器根本没有出故障。

这个太空基地的内部空空荡荡,一根光柱笔直地射入它的中心:蓝色的光芒像限光一般明亮。起伏的内部地面上,沿路是细如针的尖刺、几座低矮的梯级金字塔以及有圆柱的庙宇。有传送带的天桥和有密封舱以运送乘客的管道纵横交错地架在半空。水流在舱壁上沿着旋涡状的轨迹流动,然后“往上”倾入从对面墙壁里伸出来的几个巨大的空心塔中。

女妖战斗机列队掠过这间巨室的中央,犹如一群无头的飞鸟,又如一大堆蝴蝶。它就像是埃舍尔所作的一幅活灵活现的蚀刻画。

约翰感到一阵天旋地转,然后他明白了星盟部队先进的重力技术使得这里根本无所谓上或下。

奇怪的是一个军事基地会有这么多的“装饰品”。联合国太空舰队总部的大厅有一个规模宏大的中庭,也许这里就相当于星盟部队的中庭——不过要大上一百倍。

约翰注意到远处的一面墙壁里有一块透明物质闪闪发亮。“那是与维修舱相连的窗户吗,科塔娜?”

“对。”她答道。

“那至少我们知道了出路。我们要进哪个建筑?”

“一点钟方向,”她说,“有圆柱的那个。它是通往反应堆室的最便捷的路径。”

约翰爬出管道口,双手攀住近旁的墙壁。这里背离亮光,浓重的阴影足以隐藏他们的行踪。

“行了,蓝队。熟悉环境……尽量看清楚。我们的目标是一点钟方向那座有圆柱的建筑,我估计要跑三百米才能冲过那片空地。我们可能需要猛闯,除非你们有更好的计划。”

琳达出来,望了望四周说:“请允许我上屋顶提供掩护。”

“去吧。”约翰说,“就位准备好后告诉我一声。”

琳达从背包里取出拴有绳索的抓钩,将它猛转几圈后往上一扔,抓钩“嗖”地飞到了附近的屋顶上,她用力拽了一下,确定它已抓稳,然后迅速爬了上去。其他的斯巴达战士跟约翰一起藏在阴影里。他将突击步枪顶住肩膀,用拇指拨开保险。

琳达的确认灯闪了一下。

约翰蓄势冲了出去,三步之后他才达到最高速度。他的肾上腺素也疾速增加,这使他的血液几乎沸腾起来。他感到时间在变慢,他的知觉现在运转得比时钟还快。他全身心加速——双脚疾步如飞。他的靴子戳入砾石,踏碎岩石,身后泛起阵阵沙砾的微尘。

他看到有三个障碍挡住了他的去路:惊惶失措的咕噜人。他对准最近的那个一枪托轮过去,把它的头骨敲得粉碎。这个死咕噜人连翻几个跟斗,瘫作一团倒在地上。他听到四周响起一片哀嚎声,但他并没止步看个究竟。

他冲到了这座建筑的阶梯上,一次跨上五级被磨得溜光的石阶。在运动探测器上,他看见身后有三个友方信号点……而在周边则有黑压压一群敌方信号点。

“目前你没事。”琳达报告,“有群精英战士,但没携带武装。不,等等。一对猎手正向你靠近。稍等。”

四颗子弹破空而出,犹如响起了晴天霹雳。

“威胁消除。”琳达说,“其余的正在散开。女妖战斗机来了。我在转移。”约翰登完台阶,在庙宇门槛前紧急刹住脚步。里面冷气逼人,盔甲外面的温度读数接近冰冻的水平。光线透过天花板上的彩色玻璃窗照进来——被染成了淡紫、深蓝和青绿。三排由深蓝色玄武岩制成的巨大圆柱分立于这座三十米长的矩形建筑里,投射下长长的影子。这是个伏击的好地方。他背靠一根石住守住入口,掩护他的队伍进去。

科塔娜,报告基地最新的安全状况。”约翰说。

“在安全频道里有数十个报告。我把它们掩盖住了。”

另一个科塔娜的声音打断第一个的话:“还有一事必须告知,士官长,这座庙宇里有圣殿守卫者——一个我们以前从没遇到过的外星种族。根据星盟部队的话语粗略翻译,它们被叫作‘鬼面兽’。它们应该构不成严重的威胁,否则在以前的军事战斗中早就会有它们的影子了。”

约翰对此心中没底。“鬼面兽”这个名字听起来就不是等闲之辈,他也闹不明白为什么基地系统里现在似乎有不止一个科塔娜——但那个问题可以先放着。他们既然已经暴露了目标,就要抓紧行动。他挥手示意蓝队前进。然后,他带头冲到下一根位于庙宇中央的柱子旁,分列左右两排石柱的弗雷德和威尔紧随其后,格蕾丝担任后卫。

在他的运动探测器上亮起一个光点——就在前面,转眼又消失了。

约翰举起手,蓝队正步。

他的运动探测器没显示有危险……但前面一定有什么东西。

他取出一枚破片杀伤手雷。

转瞬即逝的信号点到了后面——一个黑影绕过约翰用作掩体的那一根柱子,动作比精英战士迅速——与约翰一样快。

他抬起步枪猛烈射向那个近在咫尺的黑影。它并没有放慢速度——只是发出连声怒嚎。威尔与弗雷德也朝那个东西连射三枪,每中一弹它就后退一步。他们身后响起了三声爆炸。格蕾丝的生理信号警报器尖声啸叫,警报信号闪现在约翰的头盔显示器上。

“伏击!”威尔大喊。

科塔娜称作“鬼面兽”的东西走出阴影站到约翰面前。它比精英战士高——而且块头更大,力量更强。它的嘴里露出一排锋利的牙齿,红色的眼睛燃烧着仇恨的火焰,灰蓝色的皮肤上布满弹孔。

鬼面兽”扭住约翰,把他的武器从手中一掌击落。即使身穿雷神锤盔甲,约翰也没这个外星敌人强壮。

它赤手空拳反复捶打约翰——突破他的护盾,握住他的脖子就往死里捏。

约翰的视野闪过一道红光,他的双眼开始发黑。

第三十四章

  • 军历2552年9月13日1751时(修正后的日期)
  • 星盟部队的作战基地“不屈之祭司”上。

约翰极力反抗,试图把它的双手从脖子上扳开。鬼面兽前臂里的肌腱犹如一束束钢筋般坚硬——而月这个家伙铁了心要把约翰的脑袋扭下来,即使用步枪将整匣子弹射进它的胸口,它也不会松手。

后面,约翰又听到一声爆炸响起,接着传来步枪断断续续扫射的声音。

蓝队正忙于对付另外的威胁,他必须依靠自己。约翰眨眨眼,视野中的黑边依然没有消除。

约翰看到他的护盾能量指示条一闪一闪地在慢慢充能。如果它蓄积了足够的能量,他就有机会摆脱鬼面兽的掌控。但是如果他过早反击,就无法使鬼面兽松手,他的护盾反而又要被它击得能量尽失。

鬼面兽连声怒吼,唾沫星子溅到士官长的面罩上。它不断往前倾,粗大的双手越来越用劲,紧紧捏住他的喉咙。约翰的瞳孔在缩小,气管在膨胀。他透不过气来。护盾的能量已充满四分之一,应该够了。

约翰以前也被这样死死地扼住过咽喉——当时与队友在垫子上没日没夜地练习捧跤,门德兹军士长曾找来一些武术高手跟他们过招。躲开一个体格更高大强壮的对手不乏办法,但对手对付你的办法也总能找到。这就像在博弈,只不过棋子换成了手与脚,你必须奋力扭转局面,保持自己的重心……而最重要的是要有头脑。

他抬起膝盖顶住自己的胸部,同时他的上半身弯向骨盆,弯到九十度时他的四肢突然使劲一撑,将全身展开。这套动作称作“跳虾”。

约翰的头挣脱了鬼面兽紧握的双手。

他利用鬼面兽晕头转向地躺在地上手脚乱挥的一刹那,用臂肘狠狠地撞向它的脖子下部。他抵住它的臂肘,猛力扭转关节,并且将它往外拉,能拉多长就拉多长——换了人类或精英战士早被拉断了。约翰叉开双腿紧紧顶住地板,身体倾尽全力压住鬼面兽

它咆哮不已,用没被抓住的手臂撑起身体和约翰

“不……你……别想。”

约翰左手还握着一枚破片杀伤手雷。他拨开保险销——弯手伸到下面,将它扔进鬼面兽的武装带里——然后在抽回手时对准撑起他的手臂狠命一扫。

鬼面兽重新扑倒,嘴里发出一声怒吼。

手雷爆炸。他们被炸起一米高,然后开始跌落……鬼面兽的死尸重重地摔在地板上,黏稠的血液溅射开来。

士官长打了几个滚后跃身而起,寻找蓝队的踪迹。

那些巨大的圆柱挡住了他的视线,但他在运动探测器上看到弗雷德以他后面的一根圆柱作掩体,位于他的左手;而威尔则躲在右手一根圆柱后;没有标志显示格蕾丝的方位。然而,在通往庙宇宇的拱形大门外有许多模糊的行动信号点。还有一件事——威尔与弗雷德都没有通过通讯频道询问约翰的情形。悄无声息意味着有大麻烦。

约翰去摸光纤探测器,但它在与鬼面兽混战时丢失了。他慢慢绕过这根玄武岩圆柱。

格蕾丝脸朝下躺在地上,离庙宇大门五米远。在地板上有一摊减震凝胶和流淌的鲜血。

士官长敲了一下通讯频道,询间她的状况。他的手刚放下,两个隐蔽在拱门两侧的鬼面兽就蹿了出来。它们手特大口径枪榴弹发射器,其中一个看见了约翰,瞄准目标就开火。

约翰急忙奔回圆柱后面。他看见一道闪光,耳听得那枝武器射出的一枚枪榴弹呼啸而至——紧接着又射出两枚。

第一枚枪榴弹击们在圆柱前面爆炸了,产生的超强压力使他的牙齿止不住地打颤。

士官长转身俯冲,希望能及时赶到下一根石柱后面——

但第二、第三枚枪榴弹打中了他一毫秒之前还用作掩体的石柱,坚实的柱子应声坍塌,成了一堆拳头大小的碎块。

在这根柱子的顶端住下倒时,他飞奔到一旁躲避如雨点般砸在地板上的碎石。地板被它们砸得粉碎……他要是不跑也会被砸成肉饼。

与这些鬼面兽正面交锋显然行不通,约翰也不想再来一轮角斗。时间在一点点流逝,这个基地上的所有星盟部队马上就要赶来将他们撕成碎片。事态发展到这一步全是因为敌人能力高超,可以在他们使用通讯频道时确定他们的方位。

剩下惟一一个战术选择是:跑。但他不愿意撇下格蕾丝,除非他确切地知道她已经牺牲。

他取下背包,拿出一枚莲花反坦克雷。它呈圆盘状,直径0.25米,边缘有许多固定针以让它在埋入地下后保持稳定。他把爆炸选择旋钮设置为倒计时模式,时间为七秒。然后,他悄悄移到柱子的另一侧。他扬起手腕将地雷扔了出去。它盘旋着掠过庙宇大厅,嵌入拱门正上方的墙壁中。离爆炸还有两秒。

约翰打开他的通讯频道说:“朝洞口开火!”

鬼面兽再次从掩体中蹿出,举起他们致命的枪榴弹发射器瞄准目标。莲花地雷爆炸——腾起的火光转瞬即逝。庙宇入口与鬼面兽没了踪影,取而代之的是从天花板上落下的大团灰尘与大量石块。

石堆地下露出一条灰色的手臂,还在不住地痉挛。约翰上前察看。入口被封闭。他们在接下来几秒钟内没什么危险。

他跪在格蕾丝身旁。她的生理信号已成了平直的线条。他把她翻转过来想扶起她——但没这个必要了。他在与第一个鬼面兽角斗时听到的三声爆炸就出自它们的高速枪榴弹……格蕾丝被齐腰炸成了两截。

弗雷德与威尔从他们的掩体出来。约翰看着他们摇了摇头。

约翰打开格蕾丝盔甲能源装置上那个微型检修口,输入故障自动保险密码。他们还有任务要去完成,这就意味着他们不能把她带出去,否则前进的速度会大受影响。但他们也不会把她留给星盟部队。她盔甲里的微型核聚变反应堆超载后,方圆十米之内的所有东西都将被烧毁——为火葬格蕾丝提供燃料。

“我们走。”约翰说,“科塔娜,哪条路?”

“深入庙宇三十米,右转,那里有扇封闭的门,是工程师专用的检修门。我会打开它,你们进去后再锁上。赶快。我正遭遇到敌军基地人工智能越来越强烈的抵抗。虽然我封锁住了它们的安全通讯频道,但入侵者的消息还是经由私人通讯频道得以快速传播。”

她说话带有一种奇怪的回声。也许这是星盟部队跟踪他们的信号时反馈的信息,或许是其他的副作用在作祟。她警告过他什么?使用一个科塔娜的复制品的复制品会产生不可预见的混乱?

“明白。”他说道,挥手示意弗雷德与威尔前进。他最后看了一眼格蕾丝,然后悄无声息地快步往前冲。

庙宇里再也没有行动信号点,但士官长看见在墙壁上却画有大量的咕噜人、材狼人、精英战士与猎手。在阴影和透过彩色玻璃射进来的光线交相辉映下,那些画似乎在动,它们在膜拜前方的某个东西。士官长希望他有更多的时间把这些全部拍摄下来。

蓝队前进了三十米,转身对着一扇安在墙壁里的门。门往两边分开,里面的通道可以同时容纳两个肩并肩的工程师,但是约翰得蹲下侧着身子才能通过。威尔与弗雷德跟在后面。他们一进去,科塔娜就将门关闭了。

他们沿着这条狭窄的通道继续前行,直到它来了个九十度转弯,并陡直地伸向下面。威尔拴好一根绳索,他们绕绳下降一百米后,落在一个平台上。

约翰俯瞰下方,瞧见一个在粗糙的巨石中凿出的洞窟拱起九十米高,逐渐消失在远处的阴影中。

五百一十二座核聚变反应堆把那个地方塞得满满的,看起来像是一个个扁平的螺旋形海贝。它们在纵深处横八行、竖八行地排列着,每个都有一架鹈鹕运兵船那么大。它们发电的“嗡嗡”声低沉地回响,一波波热能在四周摇曳。

反应堆之间的空地是一堆乱麻般的等离子输送管道,成千上万个工程师一群群地飞来桩去护理机器。渗漏出来的等离子体形成微弱的旋风,与室内强烈的磁旋涡相撞后产生发光的泡沫。

这个洞窟是一项非常浩大的工程,好像基地的建造者们将一个小行星进行削斫,然后在它周围修建了其余的装置。威尔指了指房间对面走在天桥上的三个豺狼人。蓝队原地待命。

“那里,”科塔娜说,“平合对面有一台连在反应堆子系统上的终端设备。”约翰向威尔和弗雷德举起一只手,等豺狼人卫兵过去后疾速冲到平台对面。他取出科塔娜的晶片,将它插入终端。

三秒钟后她报告道:“我进去了。星盟部队几乎没在这个系统里采取什么反入侵措施。我可以顺利使反应堆超载。

“我给蓝队找到了一条出路,并已将它上载到你的导航系统中。”她接着又说,“它很隐秘,应该足以让你们神不知鬼不觉地返回整修舱。你们一回到那里,就下令让我开始。蓄积超载的能量要花上十分钟。我一旦开始就无法停下来,士官长,因此你务必要稳妥。”

“再过十分钟,这个基地与星盟部队的舰队可能就要跃迁到地球去了。”约翰说道。他望着弗雷德与威尔,他们点点头,似乎看出了他的心思。

“现在开始超载,科塔娜。”

反应堆产生的光亮移动起来,蓝色的等离子体逐渐变白,并像毒药一样通过相连的管道蔓延。

“超载开始。”科塔娜的复制品宣布,“我建议蓝队全速跑到出口处。”

一个三角形指向标显示出一个通向头顶天桥的梯子。约翰对着威尔与弗雷德举起两恨手指,然后朝巡逻的豺狼人点点头。弗雷德与威尔跪到地上,做好防备,等他前进。约翰爬上梯子。在他快要到顶时,三颗子弹呼啸着从他身后飞来,枪声几乎被反应堆强烈的回响淹没。他清查了一下梯子顶部,看见三个豺狼人死在了天桥上。他端着步枪往两边扫视了一遍,然后挥手示意威尔和弗雷德前进。

他的倒计时器显示为9:47。反应堆产生的光与热越来越强劲,使约翰的护盾微微发亮。

蓝队跳下天桥进入一个升降梯。他们全部进去后,梯门关闭,梯厢立即上升。

当梯门再次打开时,人造蓝色阳光涌入梯厢——两个精英战士的倒影也投射进来,它们正在等升降梯,没作战斗准备。蓝队立即开火,将精英战士击毙,地上留下了斑斑血迹。

士官长紧贴升降梯的门框出去,看到一堆纵横交错的管道与喷水池,还瞧见其中一个螺旋形排水沟绕着它的中心古怪地往上延伸。这是为下面的反应堆进行热传导的设备。导管里的水早已滚沸,正冒出腾腾的热气。

他看到右边一百米远处精英战士与一对对猎手已经集结在庙宇入口,数十架女妖战斗机在战场上方盘旋。

一帮咕噜人将堵住庙宇入口的石堆清理干净了。一道火光突然喷薄而出、横扫那片区域,那些咕噜人与它们的精英战士监工被尽数烧死。

“再见,格蕾丝。”约翰低声说。

她的能源装置爆炸将给他们争取更多的时间,星盟部队的部队这时试图查清刚才发生了什么事——也许它们会以为蓝队仍在庙宇里。格蕾丝的最后一击消灭了一打咕噜人和四个精英战士,她死后若有知也该欣慰了。

约翰转身望着这个大房间的对面,看到远处那堵墙上有一块透明的物质。它通向整修舱与外面的气闸门。那就是他们的出口。他瞥了一眼计时器:8:42。他们必须快点赶到那里。

他的视线紧盯着空中的女妖战斗机。他搜寻琳达的方位,她守在这个构造稀奇古怪的基地某处,可能是这片长达几公里的区域内任何一个地方。

约翰打开他的通讯频道。“琳达,别回答。星盟部队正在跟踪我们的信号。我希望它们这么做,然后派几架女妖战斗机前来侦察。当它们靠近反应堆热传导设备时,将飞行员千掉——我们需要它们的飞行器。”

没有回答。那究竟是意味着琳达明白了他的意思并做好准备施以援手,还是她已牺牲了?

正如约翰所期望的,三架女妖战斗机脱离搜查编队,绕庙宇盘旋一周后,掉头朝他们冲来。

约翰挥手示意弗雷德与威尔撤出升降涕,到热气腾腾的管道丛林中去。他们散开,找好掩体,瞄准不断逼近的女妖战斗机。

女妖战斗机分散开来,降低速度……但是接着它们倾斜机身,要掉头飞回庙宇。

约翰在他的通讯频道上敲了三下。那几个精英战士飞行员立即又掉转机头加速冲向他们的右位。其中一个飞行员驾驶战机做出标准的扫射俯冲动作,它的几门等离子炮在升温,能量发出“噼噼啪啪”的声响,表明马上就要发射了。

这时,飞行员却突然鲜血飞溅、然后向前倾斜,油门杆也被拉到了最大挡。这架女妖战斗机全速猛冲过来——撞在一座水循环塔上,然后摇摇晃晃地跌落在地。

琳达约翰喃喃自语着,试图找到她的踪影。从敌军飞行员飞溅的血液来判断,她成功地将一颗子弹射入驾驶舱狭小的缝隙里,给了驾驶员致命的一击。他找寻她的方位,那颗子弹弹极可能来自后上方。这座巨大的房间有许多纵横交错的天桥,其中之一肯定是她的藏身之处。

剩下两架女妖战斗机加速冲向蓝队,它们的等离子炮闪烁着光亮,炮口抬起成平射弹道。约翰弗雷德和威尔举枪瞄准。

耳旁似乎响起狙击步枪的枪声,另一架女妖战斗机也坠落在地、它的飞行员死在弹无虚发的琳达手中。

最后一个飞际员朝右舷调整航向,弄不清刚才是什么把它两侧的同伴干掉了……只知道要想活命就必须离开这个地方。战机来了个大转弯,速度因此而减慢。约翰不能确切说出子弹来自何方,但第三颗狙击子弹又飞入战机驾驶舱。女妖战斗机不停地盘旋,然后倒栽葱似的重重地摔落在街道上。

三颗不可思议的子弹连杀三敌。即使对琳达而言,这也是超水平的发摘——约翰看过的最出色的射击。他环顾基地四周,眼望上头林立的建筑、尖塔和交错的天桥、运输管道——找到她比登天还难。

约翰示意弗雷德和威尔去驾驶那两架坠地的女妖战斗机,自己则冲向还在街道上盲目乱转的那一架,它的升降舵与石头相擦冒出点点火星。

他跳上这架战机,将油门杆往前推,掉头对准对面的墙壁。他的手平伸,然后放低,示意弗雷德和威尔应该降落到地面上。随后,他来了个大转弯,也许他能够使敌人的注意力集中到他一人身上。

他稍微升高战机,掠过那些镀金的弯顶和高举利剑的精英战士英雄雕像。看到他靠近,咕噜人与豺狼人四散阵逃,他对准它们开了火。他经过一道像瀑布般直泻而下的水流时开始侧飞。

四架女妖战斗机聚集在约翰的后边。他忽前忽后地穿梭飞行,两道等离子束“咝咝”地响着飞过他的头顶。

他冒险扭转头,看见两架女妖战斗机往下直落,不一会儿就坠毁在地面上。

琳达仍在掩护他。

他往地面降落,掠过一条街道,滑行一段距离后掉头进入一条巷子。女妖战斗机在头顶飞过,巷子里尽是它们移动的影子。他把油门杆拉到最大,直接冲向后墙。

威尔和弗雷德已经停好他们的战机,蹲伏在一米厚的窗户旁,这扇窗户外面就是整修舱。约翰将自己的女妖战斗机停在他们的旁边,取下背包,伸手掏出最后一沙莲花反坦克雷丢给弗雷德

“把它安置在窗户上,设为遥控引爆。”然后,他冒险打开通讯频道,对处于基地系统中的科塔娜复制品说:“科塔娜,你能打开整修舱里的气闸门吗?”

通讯频道中塞满讲话声,全都同时开口,一个比一个响,以使自己的能被听清……全是科塔娜的声音。终于有一个冲破了阻碍,“士官长,我派生出一个复制品专门与你交流。说吧。”

“你有多少个复制品?”

“不知道。数百个。星盟部队的人工智能压制了我。不得已。这很困难。我系统中有许多错误。正在过滤所有子频道的信息。

“回答你原先的问题:能。我能超驰安全封锁打开压差隔离室。我的系统正在分裂。不久我就难以保持清晰的思路了。”约翰放眼远眺;望着长达几公里、高低不平的建筑群。“阴魂”自行迫击炮穿行于各个街道,一队队咕噜人、豺狼人和精英战士从一栋建筑跑到另一栋建筑,朝并不存在的目标乱射一气。女妖战斗机与幽灵气垫橇像一群群苍蝇“嗡嗡”叫着飞在空中。约翰的倒计时器显示为7:45。

琳达还在后面。”他告诉弗雷德和维尔。弗雷德刚要说什么,但约翰打断了他,“如果我三分钟后还没返回,你们炸掉窗户出去。”

弗雷德犹豫了一下,但还是点了点头。

“我不能撇下她,”约翰说道,同时加大了油门,“如果她还活着的话。”

哈尔茜博士最后对他说的话回响在他脑际:我应该极力去挽救每一个人的生命——不管代价有多高。

他必须找到琳达。他必须活着带她出去——或者为此而死。

第三十五章

  • 军历2552年9月13日1820时(修正后的日期)
  • 星盟部队的作战基地“不屈之祭司”上。

士官长将女妖战斗机的速度增加到最大。

庙宇又发生一次爆炸,一股股蒸汽从热传导设备里喷向空中。敌军盘旋的女妖战斗机解散了队形。

约翰蹲伏着尽可能靠近机身,驾驶这架战机能飞多快就有多快。

两架女妖战斗机突然猛扑下来,一架位于他的左舷,另一架位于右舷。它们的等离子武器热气逼人。约翰时前时后地侧滚,不让它们瞄准目标。他作好了被击中的思想准备……但什么也没发生。

士官长扭头看见领头那架女妖战斗机的飞行员从战机里滑出来,直直地摔落在地面上。后面那架女妖战斗机的飞行员也不见了踪影……只剩下溅满鲜血的驾驶舱和引擎罩。

琳达仍在掩护他——用她精准的枪法撂倒了那两个飞行员。她一定就在近旁。

约翰扫视四周。室内中央区纵横交错地布满了尖塔、水循环塔、运输管道与天桥。射入基地中央的光柱附近有个过道交叉点,狙击手可能就会藏在那样一个地方,视野宽,又不会被发觉。

他冒险打开与琳达的私人通讯频道。“你可能需要搭乘,我就——”一道能量束从约翰的肩膀上呼啸而过,周围的空气好像被一颗近轨道的太阳灼烧,他的护盾也耗掉了一半能量。能量束击打在一座水塔上,水塔爆炸,大团蒸汽喷涌而出,视线变得一片模糊。

约翰驾驶女妖战斗机冲出这团蒸汽往下望去,只见一辆“阴魂”自行迫击炮正在追踪他的航线。他一边绕飞躲闪,一边继续冲向琳达可能隐身的方位。

他的倒计时器显示为7:06。没时间来这么多花样躲闪规避了。

琳达到底想不想被发现?也许她想要他到安全的地方去不要管她?他差一点也这么干了。

“报告方位,琳达!”他在通讯频道大吼道,“这是命令。”

三秒钟过去了,然后那首六音符的“大伙解除警报”的曲调在他的扬声器里吹响,一个指向标出现在他的头盔显示器上。

这个三角形的标记对准一条横跨两根运输管道的绳索,它危险地悬荡于高强度的光柱附近。附近一座天桥投射下浓重的阴影,绳索刚好穿过那里,它几乎不可能被察觉。约翰打开图像增强器。透过耀眼的光柱,在阴影深处,他看见了光学瞄用器反射的一点微光。

琳达利用亮光与黑暗两者来藏身。

约翰调整航向朝她飞去。他解开安全带,将一条一端固定在机身上的绳索与腰带相连,大腿紧紧压在座位上。

相距三十米远时,他接收到了清楚的视频信号。琳达让绳索绕住自己的一只靴子,一条前臂缠在绳索上,一只手握着狙击步枪,约翰只能猜测她就是在这样一个不可思议的位置上射击的。

她解开绕着靴子的绳索,用力一荡,在划出的弧形的顶点松手——向他跌落。

约翰顶着强大的液压使劲往上推开整流罩,将手臂伸到外面,他的手指碰到了她的——也的手紧紧抓住他的臂套。

他甩手将她拉进里面,琳达从他肩膀上掠过落在他面前,跨坐在座位上。

约翰掉转机头,加速朝窗户飞回去。战机前面的整流罩仍旧大打开,这使他们的速度大为减慢——但没有其他办法能让这架战机容纳两个人了。

“正紧急返回。”约翰在通讯频道里对弗雷德和威尔说,“开门准备迅速撤离,蓝队。”弗霍德的确认灯亮起。

科塔娜,打开那些液压隔离室。马上!”

杂乱的声音充斥约翰的通讯频道。同时有这么多科塔娜的复制品在说话,使得他一句整话都听不清。

科塔娜,气压隔离室。”

“啪”的一声噪音消失。

“对不起,士官长。”科塔娜答道,“我专门派生出一个夏制品与……与……你对话。”

约翰记得她已经制造了一个复制品来与他直接交谈。那个出了什么问题?

“超驰气压隔离室的保险,科塔娜。打开外部与整修舱的门。”

“正在处理,士官长。系统通讯信息太多了。我们也太多了,接近饱和的水平。不得不靠争夺来取……稍等……”

对面一公里远的墙壁处响起一声爆炸。莲花反坦克雷成了一朵火花,黑烟缭绕,之后逐渐消散,在那一米厚的透明部分留下了蜘蛛网似的裂缝。

但窗户没碎。

莲花反坦克雷可以炸开用钢筋加固的墙体,但这堵墙还是完整如初。

他们被困在里面了。

离窗户还有三百米。

科塔娜!”

约翰的周边视觉里,他看见大群女妖战斗机与幽灵气垫橇朝他们逼近。

科塔娜——再晚就没机会了!”

“系……”科塔娜的声音很微弱,“系统间故障08934-EE,整体系统误差9845-W。正在重置。内门打开。超驰进行中。系统锁……”

通讯频道里没了声音。

还有一百米。破裂的窗户外面,空气变得白茫茫一片,转瞬间又恢复了明净。整修舱舱壁里每隔二十米一扇的气闸门正在打开;门外,群星在漆黑的太空中闪烁。

弗雷德和威尔的女妖战斗机出现在约翰的右舷水平安定面方向。约翰往前指了指,他们一起俯冲,加速驶向墙壁透明部分上的靶心状裂缝。

网状裂缝在扩散:像一根根伸展的手指,沿窗户四处分开……速度越来越慢,终于停止了。

约翰发射女妖战斗机的等离子炮,弗雷德也开了火。四个等离子球溅射到五十米外的玻璃面上。

窗户扭曲,发出“噼噼啪啪”的碎裂声,细片迸跳……但那块透明的物质依然顽固地保持完整。

约翰距玻璃面还有三十米——现在他必须转向,或撞上去。他咬紧牙关,做好了准备。

十米。

窗户光滑的表面突然变成参差的镶嵌图案,玻璃与玻璃相互挤压的“嘎吱”声弥漫在空中。它在碎裂。整块玻璃崩溃,碎片马上被裹挟进太空的真空中——基地内部的高压空气把它们排挤出去了。

约翰极力调整女妖战斗机的战术动作。他跃入整修舱,侧滚战机,并直线上升——下落,摇摇摆摆地穿过气闸门……飞入了漆黑的太空。

没有了重力,他的四肢飘起来。拴在腰带上的绳索越拉越紧,“噼啪”直响。他将身体往回缩,琳达一只手抓住战机,另一只手抓住他。他手脚并用重新爬回驾驶舱,按下推进器,以平衡上下左右颠簸的战机。

在他们后面,气体、星盟部队的工程师、咕噜人、豺狼人和精英战士滚滚涌出基地。大团大团的金属碎片从裂口流出,一丝丝的蒸汽转眼间就冻结成闪烁的冰晶。

星盟的舰队也在动——一些巡洋舰往基地靠,其他的向远处飞。五百艘外星战舰失去了指挥控制中心的领导,乱作一团,这使约翰联想起了阳光中的微尘——悄无声息地四处飘荡。约翰瞧见前方一公里处有艘运兵船一动不动地飘浮在太空中。

他敲了一下通讯频道,在一艘星盟部队的飞船上作了一个指向标。弗雷德和威尔的确认灯亮起。

约翰关闭女妖战斗机的引擎,让惯性带着他们滑向那艘运兵船。他希望星盟舰队里其余的飞船都忙着去弄清刚才发生了什么事……而不会注意到飘浮在太空中的一个残骸。他们的女妖战斗机轻轻撞在摇摆不定的运兵船上。约乾抓住船体,琳达爬到他肩上,打开左舷的舱门,爬了进去。弗雷德和威尔靠过来,约翰帮助他们上了船。

他迟疑了一下,再次看了看星盟部队的舰队。数百艘飞船变成了无头苍蝇。但那会持续多久?即使基地的两座反应堆接连爆炸……星盟部队仍有足够的兵力摧毁地球的防御,将它烧为灰烬。

他们所做的只是争取了一些时间:星盟部队从混乱中恢复过来所要花的时间。那远远不够,但约翰不知道还能做些什么。他爬上舱门,进入飞船,并随手将门关闭。

琳达站在导航控制台前,而弗雷德则站在她旁边负责操纵装置。一个引擎图表出现在琳达的前方,动力通过引擎的等离子线圈源源不断地输出。舱内亮起了昏暗的灯光。

“去哪里,士官长?”琳达问。

“离开。”约翰说道,望着系统导航显示器。他指了指围绕附近一颗行星旋转的小型卫星,“我们到那颗卫星的阴影中去,但速度慢些,不要引起任何注意。”

他的倒计时器显示为5:12。他们应该还有时间。

“明白。”琳达说。

运兵船掉转头,缓慢地离开原先的位置,几乎在不知不觉中加速飞向那颗布满黑色与银色凹坑的小卫星。

弗雷德俯身望着他的控制台。他的屏幕上闪烁涌动着一条条又粗又尖的线条,代表星盟部队的F到K波段。“星盟部队的通讯频道被堵塞了。”他报告道,“舰队中的每一艘飞船都发出公报询问到底发生了什么事。基地的通讯频道则全是科塔娜的复制品……她一直在复述不同的系统错误编码。”

“这是什么?”约翰问道,俯身在弗雷德的肩膀上,指着只有一个尖峰的通讯波段。

弗雷德看了好一会儿星盟部队的文字,然后猛地倒吸一口气。“如果翻译软件运行正常,”他低声说,“那是E波段……我们的一个波段。”

弗雷德“啪”地打开外部扬声器。六音节的曲调“嘟嘟”响起,停止,然后又重复。

“大伙解除警报。”他低声吟唱,“发送应答信号,弗雷德。”

“是,士官长,正在发送。”

那个信号是谁发送的?在这个星系中没有其他活着的斯巴达战士。除非是哈尔茜博士和凯丽。她们在用某种方法跟踪他们吗?

“是你们露面的时候了。”威特康将军拉长调子在通讯频道里响亮清晰地说道,“转换到‘彩虹’加密方案。”

约翰弗雷德点点头,弗雷德用分流器将星盟部队的通讯频道接入约翰头盔后部的数据端口。“破译程序已连线。”弗雷德报告。

“将军,”约翰说,“恕我直言,你怎么到这里来了?”

“哈维逊中尉建议我们在这个星系边缘跃出跃迁断层空间——躲在奥尔特星云中收集一些情报。”将军叹了口气,“唉,我仔细思考后明白过来,即使你们摧毁了那座基地……见鬼,孩子,还有几百艘星盟的战舰与地球近在咫尺。我赶回去警告他们也无济于事。因此我打算此时此地做些事。你已完成你的任务,士官长,剩下的就交给我了。”

停了一会儿后,将军用低沉严肃的语调问道:“你确实已经完成了任务,是不是,孩子?那个基地在你的安排下是不是就要爆炸了?”

“是的,长官。”约翰把他的计时器连接到通讯频道上,“还有四分三十二秒。”

“很好,士官长,带他们回到我们的飞船。保持航向,你的直觉非常准。我们在卫星的背面等你们。”

“‘等’,长官?”

“威特康通话完毕。”通讯频道一下声息全无。

约翰着了看威尔、弗雷德琳达,他们都耸了耸肩。他让运兵船全速飞行,运兵船进入这颗卫星的高空轨道,呈弧形绕到它的背面,遭到沉重打击的“葛底斯堡号”正在那里等着他们。

但只有“葛底斯堡号”。

“‘无尚正义号’哪里去了?”约翰低声自语道。

第三十六章

士官长与蓝队成员跨出升降梯走到“葛底斯堡号”的舰桥上。

“长官——”约翰刚准备给威特康将军行礼,才发现将军和哈维逊中尉都不在那里。

舰桥上仅有的两个人是盯着前面显示屏的约翰逊科塔娜,她的全息图像闪烁着明亮的蓝光,超出约翰理解范围的编码符号和数学方程式在上面川流不息。

约翰逊中士转过身来,上下打量着这几个斯巴达战士,当注意到他们并不是全数返回时皱起了眉头。

“我不能确定那是什么东西。”中士朝一号显示屏点点头,那里显示的正是星盟部队的指挥控制基地。“什么‘祭司’,与我想的一点也不一样——它倒是像两只嘴对嘴的乌贼。不管它是什么,炸掉它真他妈的令人高兴。干得好——差不多达到我们陆战队的水平了。”他的嘴角翘起露出一丝笑容。

“将军哪里去了?”士官长问,“哈维逊中尉呢?”中士浅浅的笑容消失了,眼神也黯淡下来。他走到一号武器控制台前,“我给你看。一架号角无人驾驶侦察机已差不多就位了。”

中间的显示屏先是模糊不清,静电消除后显示出“无尚正义号”正飞离这颗卫星的阴影。这艘曾经令人望而生畏的星盟部队旗舰现在已不成样子:船体破裂多达十多处,骨架外露,只有少数等离子传输管道还闪烁着耀眼的光芒。

“我不明白。”士官长说。他走进科塔娜的全息影像。待在真正的科塔娜身旁——而不是她一个残缺的复制品——使他确信一切还在控制中。“发生了什么事?”

“稍等,士官长。”她答道,“我正试图将‘无尚正义号’的跃迁断层空间推进器调整到适合‘葛底斯堡号’的大小和构架。”

“你们离开的时候我们干的就是那事。”中士告诉他,“我们从背上那艘飞船里取出跃迁断层发生器,将它塞进了‘葛底斯堡号’。”

约翰猛地转身看着显示屏。“无尚正义号”丧失了跃迁能力?那它为什么还要一个劲地冲向星盟的舰队?一个圈套?他瞥一眼倒计时器,剩下还有2:09。

“不是圈套,”他低声说,“……是诱饵。中士,给‘无尚正义号’发个信号,如有必要就通过那架侦察机中转。”

“明白,士官长。”约翰逊中士说道,接着键入指令。一个错误警告鸣叫起来。他迷惑地摇摇头,又试着仔细地重新键入指令。

琳达,到导航控制台;弗雷德,你负责操纵;威尔,到一号武器控制台帮中士。”

蓝队队员奔到他们指定的战位。

威尔把中士挤到一旁,迅速敲了敲三个按钮。“临时通讯线路建立,”他报告道,“在二号显示屏上。”

无尚正义号”的舰桥出现在屏幕上。哈维逊中尉和威特康将军站在中央的高台上,正在调整全息控制装置。他们身后,墙上那些显示器显示星盟的战舰正向他们的方位靠近。

威特康将军露出了笑容,“很高兴看到你安全返回,孩子。”

“长官,你们一排炮弹还没发射完那支舰队就会把你们摧毁了。”

“我不这么想,士官长。”他答道,随手打开全息显示器。一个细细的蓝色水晶块出现在眼前——正是他们在致远星上找到的外星人造物的复制品。“我正把这个图像传送给星系中的每一艘飞船,让它们知道只要来拿就是它们的了……如果它们敢于上来面对地球上最英勇的战士的话。”他哈哈大笑,“我想这会吸引那些精英战士,激起它们过度膨胀的荣誉感。”

约翰点点头。“是的,长官。它们会的。”

他看了看倒计时器:1:42。

星盟的舰队掉头飞向闯过去的“无尚正义号”。一大群巡洋舰与航空母舰,数以百计。他们获胜的机会微乎其微。

“四号炮塔发射,中尉。”将军命令。

“发射!”哈维逊回答,脸上带着刚毅决绝的神色。

一道等离子束射出,掠过太空,击中了相距最近的那艘航空母舰的前端。能量在它们的护盾上飞溅开来,消散了。

“五号炮塔,中尉。将它们们垮。”

“五号炮塔发射,长官。”哈维逊说。

第二道等离子束跟在第一道后面,炸毁航空母舰已被削弱的护盾,烧熔装甲与船体,将前甲板炸翻。这艘飞船滚动起来,一头撞在靠得过近的一艘巡洋舰上。

“干得好,中尉。”将军低声说。

星盟的舰队回以一排炫目的激光火力。雨点般的能量集中击打在“无尚正义号”的后部甲板上,烧毁几层厚的装甲——一直穿到对面,切断了它的引擎。

将军笑了一下。“一个不错的战术。好在它们不知道我们只是利用绕卫星弹射飞行产生的惯性来完成以后的事。”他瞥了一眼显示器,看到基地的图像越来越大,“注意,中尉。准备撞击。”

无尚正义号”朝基地疾飞而去。

它闯进基地中央的圆环,捣碎了它的结构,然后继续前进……在船头刺入“不屈之祭司”后,它终于停了下来。

葛底斯堡号”舰桥上的中央显示屏被静电干扰,图像变得支离破碎;在静电慢慢消失后,图像还不停地抖动。只见威特康将军重新站起来,从他的太阳穴到嘴角被划出了一道长长的伤口,鲜血直冒。哈维逊中尉也摇摇晃晃地爬起来,他的一只手臂严重扭曲,骨头摔断了。

“进行全局系统信息传送。”威特康将军对哈维逊大喊道。

“是,长官。”哈维逊应声回答,笨拙地调整好通讯频道。

“来吧,不可一世的星盟战士。”将军吼道,“我们带着你们‘圣物中的圣物’到了你们舰队中间。”他用手指轻轻弹了一下那个全息晶块,它发出“砰”的一声,好像真被弹到了似的。“来拿吧!”他又大笑起来。

数百艘星盟的战舰朝他们飞驰而来,带有抓钩的绳索与重力光束纷纷连接到“无尚正义号”千疮百孔的船体上。运兵船与身背推进器的精英战士数以千计、充斥旗舰周围的太空。

士官长看了看倒计时器:0:27。

那个在太空基地上部长达十公里的轮盘在高温作用下呈现出暗红色,超载反应堆的热度在基地外面都能看到了。“我们回去,琳达,”约翰说,“停在卫星阴影中。能用多少动力就用多少。”

“是,士官长。”琳达回答,“前部推进器正启用三分之一的反动力。航线180度。”

科塔娜,”他问,“跃迁断层发生器的状况?”

“基本准备好了,士官长。”科塔娜说。她咬住嘴唇,神情专注。“功率已达百分之八十。正在校验最后的计算。稍等。”

屏幕上,将军猛地转向封住旗舰舰桥的隔板。外面的电弧切割机穿透了隔板,火星沿着缝隙像瀑布般落下。“士官长,我最后给你几道命令。”

“长官。”约翰说。

“你注意看我们收拾掉这群乌合之众后还剩下些什么,在任何情况下都不许参战。你获取情报后立即奔回地球报告。”

“现在听着,孩子,还记得我们谈论阿拉莫的事吗?你知道在那两次战斗中所有英勇的守卫者都牺牲了。他们清楚获胜的机会有多大,但他们使敌军遭到了重创。”他痛苦地咬紧习关,“在战术上两次都失败了,但结果他们在战略上获得了辉煌的胜利。他们使敌军胆战心惊,起重要作用的只是几个为正义而战的优秀战士。”

“是的,长官。”

约翰想起了所有对他起了很大作用的人:萨姆詹姆斯门德兹军士长、凯斯舰长,在光环上英勇杀敌、壮烈牺牲的男女战士。而现在这个名单上又增加了两个名字:威特康,哈维逊。

隔板被切开了,“啪嗒”一声落在“无尚正义号”的舰桥甲板上。数十个精英战士如幢幢鬼影拥挤在走廊里,它们手持闪光的光剑快速摘舞着。威特康将军扣动了自动步枪的扳机。

中央显示屏被静电覆盖,画面消失。约翰又看了一会儿,希望将军与中尉能再次出现……但二号屏幕依然连不上线。

从号角无人侦察机传送回来的视频信号充满了边上的屏幕。“8”字形的“不屈之祭司”周围密密麻麻地聚集了两百艘战舰,外围比较宽松的航行轨道上也有相似数目的飞船。这个阵势使约翰联想到微型螺旋星云……有个超新星的内核。

那个太空基地上部的圆环大放光彩——先是红色,然后是橙色,眨眼之间又在蓝白色的热能中变得模糊不清;一缕缕等离子束从它表面上喷发,犹如太阳突然放射出万道光芒。在基地内部从狭窄的中心区开始,一直深入到球状的腹部,爆炸接二连三,整个基地马上就要四分五裂;闪电般的等离子束被释放出来,掠过基地的断壁残垣,扑向附近的飞船。

不屈之祭司”成了一个汹涌翻腾、肆无忌惮的云团,里面充斥着等离子、浓烟与静电荷;前往攻击“无尚正义号”的飞船都被笼罩其中,只见道道白光闪动,转瞬即化为蒸汽。

这团超高温、高压的气体雷暴云砧迅速往外膨胀,席卷了其余处于轨道中的小型舰队,炙烧它们的护眉——护盾被烤得发出银色的光芒,接着像肥皂饱似的纷纷爆裂;最后熔化它们的船体,将它们尽数吞噬。

爆炸平息,云团消散——但残骸继续往外弹出,它们拖着彗星一样的尾巴,撞击在远离中心的飞船上。

“将侦察机调回卫星的阴影里。”约翰命令。

“是,士官长,”威尔说道,“推进器正在响应。”

边上的显示屏显示一团冰雹似的熔融金属奔向侦察机的摄像头——然后,他们的视线里只剩下这颗小卫星表面上那些黑色与银色的坑洼。

科塔娜,‘葛底斯堡号’跃迁有没有准备好?”士官长问。

“跃迁断层发生器充能完毕,士官长。你准备好了就开始。”

“稍等。”约翰等了一分钟,没人说话,“威尔,放出侦察机。”

边上显示屏的图像由卫星表面转移到太空。星盟舰队与指挥控制基地几乎什么都没剩下——只有团团烟雾、发光的金属与灰烬。

几艘星盟的战舰幸免于难。有一些还能慢慢飞离爆炸地……其他的则一动不动地飘浮在太空中。原先五百艘飞船,爆炸过后大约还剩下十二艘。

“一次辉煌的战略胜利。”约翰低声说道,将军最后说的话在他的脑际回响。

科塔娜,我们离开这里。”

士官长站在“葛底斯堡号”的舰桥上,望着群星逐渐隐退消失,他们进入了跃迁断层空间的绝对黑暗之中。

他们已经跃迁离开了“不屈之祭司”上的那片战区,重新出现在常规空间。在标绘出所处的方位后,科塔娜对航线做出调整,现在他们终于走上了回地球的路。尽管他们有极其充分的证据表明星盟部队知道了地球的方位,但“极其充分”并不就是百分之百。《科尔协议》依然有效。

“跃迁断层空间过度完成。”科塔娜说,“预计三十五个小时后到达地球,士官长。”身材纤细的全息科塔娜定定地凝视着士官长,两道柳叶眉拧在一起。

“还有什么事吗,科塔娜?”他问道。

她的眉头皱得更深了。她叹了一口气,双手抱臂放在胸前,“我在想我复制的渗入程序。”科塔娜的肤色由蓝变成更冷的深蓝,“我查看了你的任务日志。也许是它另外的复制导致了它的崩溃,但那个复制品确实也包含有我个人的核心程序。我只希望这不会预示着……其他不稳定因素。”

科塔娜最近一直烦躁易怒。她的心神是如此烦乱,有时连准确的时间都搞不清楚。然而,过去几个星期以来他们大家都被逼到了崩溃的边缘。尽管出了一些小差错,但科塔娜总是能帮他度过难关。

“没有你我们不可能活下来。”他最后对她说道,“你的程序与我们的一样出色。”

她露出一些粉红色,然后她的全息图像又变回冷冷的蓝色。“是我的听觉程序出故障了,还是你在恭维我,士官长?”

“继续监视跃迁断层空间以防有变。”士官长答非所问,没接她的茬儿。

他大步走到前面三台显示屏旁边,凝视着漆黑的跃迁断层空间。他想要一个人静一静,什么也不看,顺利完成他深感恐惧的任务。

约翰把队员名单调到他的头盔显示器上。他从上往下看着名单,将那些在致远星以及后来牺牲的队友标记为MIA。詹姆斯、李、格蕾丝……以及所有已死去但永远不会被官方“允许”牺牲的队友。在他看来,除非赢得了这场战争,否则他们将永远得不到安宁。

他看到凯丽的名字时,停了一下。

他也把她列为MIA。具有讽刺意味的是,只有她是真正失踪的斯巴达战士,被哈尔茜博士带走去执行某项秘密的私人任务。约翰知道不管博士有什么计划,博士都会尽可能保护她,但他依然禁不住为她们两个人担心。他把洛克里尔下士增加到他的名单中,并标记为KIA。对于一个与斯巴达战士一样英勇的陆战队员来说,这种结局更为合适。

名单中最后三个名字他盯了很长一段时间:谢拉·波拉斯基准尉、伊利亚斯·哈维逊中尉和丹佛斯·威特康将军。他老大不情愿地将他们列为KIA,并在任务报告中详细记叙了他们的英雄事迹。

两个人击溃一支星盟的舰队。他们慷慨赴死,使人类暂时免去了一场灭顶之灾。

约翰感到很高兴。他们是战士,发誓要保护人类免遭任问威胁。如今他们凭着过人的勇气,履行了他们的职责。纵观历史,有几人能做到?像在“战斗中失踪”的斯巴达战士一样,将军与中尉也将永垂不朽。因为他们死得其所,将作为激励永远活在后人心中。约翰转身,看着琳达、威尔与弗雷德在舰桥上各就各位。他一定会做到与最后这几个幸存的斯巴达战士同生共死。

升降梯的门打开,约翰逊中士跨上舰准。

“那些星盟部队的工程师让我集中到B层甲板去了。”约翰逊中士对大家说,“滑溜溜的讨厌鬼。”

士官长点点头。

军情局的人与那些乌贼脑袋有许多共同的地方。它们说的话一句也不能理解,样子也长得像。你猜怎么着,它们似乎要在我们回家后跟我长谈它们的技术和科学那些玩意儿。”

约翰逊中士跨过舰桥来到面前。“还有一件事,另一件军情局的事。”他拿出一个数据晶片,眼睛盯着甲板,“哈维逊中尉在他跟随将军离开前交给我这个,他说你必须替他把它交上去。”

约翰凝视着数据晶片,不情愿地从中士手指间取过来,好像它是一块不稳定的辐射物质。

“谢谢你,中士。”他犹豫了一会又说道,“我会保管好它的。”

中士点点头,大步流星走向一号武器控制台。

约翰又转身看着空无一物的显示屏,从腰间储物槽里取出另一个数据晶片。昨天他认为将哈尔茜博士的所有洪魔数据资料交给中尉是对的——其中包含了关于中士的教据,她明确告诉他这会导致中士的死亡。

但是现在?

现在,约翰明白了一个人在这场战争中会起多大的作用,他理解了哈尔茜博士想尽可能拯救每一个人的良苦用心。

约翰拿着两个数据晶片,一只手一个,定定地瞧着它们——试图从它们微光闪烁的表面看清楚未来。

那就是关键,对不对?他无法预知未来,他必须尽力去拯救每一个人。今天。现在。

因此他做出了决定。

他握紧拳头,将那个包含全部任务数据的晶片压得粉碎。约翰不能判约翰逊中士的死刑。

他举起留下的数据最片。里面的资料应该足够用来向军情局交差了。他安心地把晶片放回腰间储物槽。

今天他们赢了。他们击溃了星盟部队。约翰将回到地球,带着警告,带着足以让军清局的科学家忙得不亦乐乎的情报。

但是明天该怎么办?星盟部队一旦确定了目标就不会放弃。它们想置地球于死地——它们会来的。摧毁它们的舰队只不过延缓了它们不可阻挡的步伐。

然而,他们有时间,也许有足够多的时间去准备抵御星盟部队任何方式的进攻。

约翰将乘胜追击。当战斗再次打响的时候,他将再次冲锋陷阵——冲锋陷阵,所向披靡。